Tous les Noirs ou les billets verts? Le rugby néo-zélandais réfléchit à un investissement américain controversé – FRANCE 24

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Wellington (AFP)

New Zealand Rugby est sur le point de voter sur la vente d’une participation de plusieurs millions de dollars dans sa légendaire franchise All Blacks à une société américaine de capital-investissement, ouvrant ainsi un nouveau front dans la bataille pour les grosses sommes d’argent dans le sport.

L’instance dirigeante du rugby néo-zélandais devrait approuver l’offre de 280 millions de dollars américains des investissements californiens de Silver Lake lors d’une assemblée générale annuelle à Wellington jeudi.

Mais la proposition fait face à un veto potentiel de la part des joueurs, dont certains pensent que l’âme de l’équipe nationale la plus riche du rugby est en train d’être vendue.

Le vote intervient juste une semaine après le fiasco de la Super League européenne, lorsque les meilleurs clubs de football européens ont mis de côté une compétition séparatiste soutenue par les États-Unis en quelques jours, après un tollé des supporters et des officiels.

Les All Blacks sont une obsession nationale en Nouvelle-Zélande. Leurs joueurs sont des noms connus et d’innombrables jeunes rêvent de courir pour exécuter le célèbre défi d’avant-match de haka face à leurs adversaires.

Au fil des décennies, l’équipe a gagné une reconnaissance mondiale pour la verve offensive qui a permis de remporter trois Coupes du monde et un taux de victoire de près de 80%.

Ce succès a fait de l’équipe un atout précieux, attirant Silver Lake, qui veut une participation de 12,5% dans les droits commerciaux de New Zealand Rugby, et le droit de négocier des marchandises et des accords de diffusion dans le monde entier.

L’accord valoriserait les actifs commerciaux de New Zealand Rugby à 2,2 milliards de dollars américains.

Le directeur général de New Zealand Rugby, Mark Robinson, a déclaré que l’accord serait «transformationnel» pour le rugby en Nouvelle-Zélande et pour les équipes de clubs qui manquent toujours d’argent malgré le succès sur le terrain des All Blacks.

Il a déclaré que les problèmes financiers du jeu – en partie dus à la hausse des salaires des joueurs et aux fonds de diffusion limités disponibles en Nouvelle-Zélande – s’étaient aggravés pendant la pandémie.

“Nous pensons que le jeu doit changer et nous avons un rôle de leadership important à jouer pour offrir des opportunités pour que cela se produise”, a-t-il déclaré aux journalistes.

Mais les critiques soulignent la débâcle de la Super League européenne comme la preuve que les propriétaires étrangers méga-riches recherchent souvent l’argent et se soucient peu de la tradition et de la culture d’un sport.

– ‘Ils ont vendu leurs âmes’ –

“Les clubs ont vendu leur âme et ont ensuite dû faire un backflip complet”, a déclaré l’ancien directeur général de NZR David Moffett à Radio NZ.

Il a déclaré que Silver Lake, qui possède des actifs sous gestion de 79 milliards de dollars américains, n’achetait pas le rugby néo-zélandais en tant que bienfaiteur et voudrait tirer tout ce qu’il pourrait de la marque All Blacks.

Il a dit que cela pourrait impliquer l’équipe de jouer des matchs d’exhibition «sans signification» aux États-Unis pour générer des revenus de grandes foules sans offrir un véritable concours sportif.

“Vous verrez les All Blacks jouer plus de matchs, et peut-être plus de jeux insignifiants, et cela dévalorise simplement la plus grande marque du rugby”, a-t-il déclaré.

Les fans des All Blacks ont réagi avec colère à un accord de parrainage de maillots avec le géant américain de l’assurance AIG en 2012, inondant la page Facebook de l’équipe de commentaires accusant NZR de ne pas respecter un maillot jusque-là largement sans publicité.

Mais contrairement à la fureur dégagée par les fans de football récemment, les supporters de rugby de Kiwi ont été en grande partie silencieux sur la proposition de capital-investissement, apparemment satisfaits de laisser le syndicat des joueurs diriger l’opposition à cette décision.

Silver Lake, qui a commencé comme un véhicule d’investissement technologique, s’est récemment lancé dans le sport, prenant une participation de 10% il y a 18 mois dans City Football Group, propriétaire des géants de la Premier League anglaise Manchester City.

City faisait partie de ceux qui étaient prêts à participer à la décision éphémère des 12 meilleurs clubs européens de former la Super League rebelle.

Des documents publiés avant le vote ont révélé que 28 millions de dollars de l’argent de Silver Lake seraient débloqués aux parties prenantes néo-zélandaises du rugby et une partie serait également versée dans un «fonds d’héritage» à long terme pour garantir la pérennité du jeu.

Le chroniqueur sportif de Stuff.co.nz, Mark Reason, a affirmé que Silver Lake n’avait aucun intérêt pour le rugby en tant que sport et ne souhaitait que gagner de l’argent.

“Ils veulent augmenter la valeur papier de NZR, puis revendre leur part comme ils l’ont fait de nombreuses fois auparavant – encaisser, encaisser davantage”, a-t-il écrit.

L’Association des joueurs de rugby de Nouvelle-Zélande, qui peut opposer son veto au plan, a fait part de ses préoccupations concernant l’appropriation de la culture maorie et pasifika, y compris le haka.

La médiation entre les joueurs et NZR a jusqu’à présent échoué, ce qui signifie que la proposition de Silver Lake est loin d’être conclue.

Pourtant, le rugby s’est révélé une opportunité d’investissement intéressante pour le capital-investissement, CVC Capital Partners prenant des participations dans la Premiership d’Angleterre, la compétition provinciale Pro14 et le tournoi des Six Nations.

Rugby Australia a également indiqué qu’il recherchait une injection de fonds de capital-investissement.