Quelles leçons les écoles et les clubs de rugby peuvent-ils tirer de l’enfermement ?

“On n’aurait pas mis une bouteille de Coca-Cola dehors hier. La pluie battante, exacerbée par un vent fort et la boue épaisse de la surface détrempée de Lansdowne Road ont rendu les conditions pour la finale de la Senior Cup des écoles Leinster pratiquement injouables. Si le match a donné lieu à une finale aussi tendue, c’est grâce au courage et à la détermination des deux parties qui ont refusé de céder sur l’esprit. Le collège St Mary’s l’a emporté [over Belvedere] Mais le doute subsistait jusqu’à ce que le remplaçant Jonathan Sexton inscrive un beau but à la 67e minute. Pour un jeune de 16 ans, il fallait à la fois de la présence d’esprit et une forte constitution pour frapper le ballon avec autant d’assurance devant une foule de 11 980 personnes”.

Ce devrait être la saison de la Coupe des écoles, et pas seulement celle des Six Nations.

L’année dernière, à la même époque, Johne Murphy était à Newbridge College pour participer à la Leinster Senior Cup et se rendre à la première finale de l’école depuis Geordan Murphy et les garçons de 1996, avec la possibilité de ramener le trophée dans son alma mater pour la première fois en 50 ans.

Mais leur jour de Noël, qui est le jour de la Saint Patrick, n’est jamais venu. Ils n’ont jamais pu jouer contre les Clongowes. Une fois que Covid a fermé l’école et tout le reste, ils n’ont même pas pu se réunir à nouveau en tant qu’unité jusqu’à une cérémonie de remise des maillots à la mi-décembre. Les seules personnes qui ont pu y assister étaient les 23 joueurs nommés dans le dernier programme de l’équipe, Murphy et son équipe d’entraîneurs, le directeur et ses deux vice-directeurs, ainsi que le capitaine et l’entraîneur de l’équipe gagnante de 1970, tous masqués. Il n’y avait ni parents, ni amis. Juste une autre expérience compromise en une année où d’autres expériences ont été complètement niées.

“Si vous y réfléchissez bien, surtout les garçons qui étaient en sixième année, la chance qu’ils ont eue de jouer devant 15 000 personnes dans le RDS pour la première fois est une énorme opportunité de mémoire et de développement personnel qui leur a été enlevée”, dit Murphy.

“Et puis vous avez les autres gars qui sont en sixième année maintenant. Quatre d’entre eux sont maintenant avec les U18 Leinster et deux d’entre eux ont une chance d’aller jusqu’au bout. Mais en septembre prochain, beaucoup d’entre eux auront joué un match en 18 mois. Physiquement, ils ont grandi parce qu’ils font encore leur musculation et leur S&C, mais ils ont manqué l’élément rugby et l’élément pression qui vient avec le fait de jouer la Coupe de rugby devant des milliers de personnes et puis d’autres qui la regardent à la télévision. Vous ne pouvez pas imiter cela.

“Certains des gars qui devaient jouer le Paddy’s Day dernier peuvent encore faire de très grandes choses au rugby. Mais il y a aussi des gars qui risquent de ne plus jouer à cause de la longue période de licenciement”.

L’ironie est qu’après le premier confinement, il y avait plus de jeunes que jamais prêts à continuer ou à reprendre la pratique de ce sport. Murphy, qui en tant que joueur a remporté trois Premiers Prix pour Leicester avec son homonyme Geordan avant de remporter la Magners League 2011 avec Munster, est également entraîneur dans le club de Naas et le club voisin de Newbridge et a été frappé par les chiffres qui affluent sur leur terrain.

“Naas aurait pu aligner cinq équipes d’adultes l’année dernière, ce qui aurait été du jamais vu. C’était quelque chose de similaire à Newbridge. Il y avait des gars qui n’avaient pas joué depuis des années, mais qui avaient marché et couru pendant le confinement et qui se disaient : “Mon Dieu, vous savez quoi, je me sens bien, je vais retourner au rugby !

Mais quand ils sont retournés, il n’y a peut-être eu qu’un ou deux matchs et puis tout s’est à nouveau arrêté. Est-ce que ces gars vont revenir ?

“Je m’inquiète de l’aspect social de notre sport qui pourrait être perdu. Les gens disent que le rugby est un sport professionnel, mais l’écrasante majorité des personnes qui le pratiquent ne le sont pas [professional]. Beaucoup de gens tirent leur emploi du sport : ils discutent peut-être dans un bar avec un propriétaire d’entreprise qui leur dit : “J’ai un travail en cours. Vous aimeriez passer un entretien d’embauche ?

“Je ne minimise en aucun cas la gravité de la maladie de Covid et les ravages qu’elle a causés, mais il va être très difficile de ramener le sport au niveau où il était en août et septembre derniers, alors que les chiffres étaient probablement les plus élevés de tous les temps”.

Les lignes d’approvisionnement vers le haut de gamme ont également été perturbées. Murphy peut le constater en examinant un cas comme celui de son capitaine d’équipe l’année dernière, l’ancien centre irlandais des moins de 18 ans Marcus Kiely.

“Marcus est un très bon joueur qui pourrait devenir un Chris Farrell, mais il a raté la dernière coupe de l’équipe irlandaise des moins de 20 ans et n’a joué que trois matchs depuis la demi-finale des Leinster Schools de l’année dernière. Il venait juste de commencer à jouer au rugby pour adultes, mais il a maintenant manqué une année de développement qui lui aurait donné la chance de se propulser vers l’avant.

“Ou vous prenez Chris Cosgrove, le dos plein de St Michael. C’est quelqu’un d’autre qui a raté sa première année de rugby pour adultes en se testant contre des gars qui ont été là comme Matt D’Arcy qui a joué au niveau pro ou un Adam Coyle qui a été accessoiriste pour Connacht et Leinster.

“Il y a d’autres gars qui n’ont pas eu cette chance de se faire reconnaître pour être dans le shake-up pour des places dans le [provincial] les académies. Elles ne sont pas vues parce qu’elles ne jouent pas. Cela rend donc la tâche plus difficile pour les [Leinster elite player development officer] Noel McNamara et Trevor Hogan qui chercherait à voir comment les joueurs évoluent dans un environnement sous pression”.

Mais il y a encore des moyens. Murphy a été encouragé par la façon dont Jamie Osborne, 19 ans, originaire de Naas, a brillé lors de ses débuts dans la Guinness PRO14 pour Leinster la semaine dernière contre les Scarlets. Osborne n’est entré dans l’équipe senior du Leinster qu’il y a quelques mois, après avoir impressionné dans le camp irlandais des moins de 20 ans. Sans la pause internationale et toutes les bulles au sein du rugby irlandais, il n’aurait pas eu cette opportunité aussi rapidement.

Pour l’instant, tout ce que lui et son équipe de Newbridge de 2021 peuvent faire, c’est contrôler ce qu’ils peuvent, voir l’opportunité qu’il peut y avoir en cas de crise, et être prêts à saisir leur chance, même s’il ne s’agit que de leur prochain match de rugby, à tout moment et avec qui que ce soit.

En ce moment, ils travaillent tous individuellement sur un programme de vitesse qui n’aurait pas été possible s’ils avaient joué une série de matches de la Coupe. Ils analysent des clips vidéo de récents matchs professionnels, tandis que les entraîneurs Bryan Croke et Henry Boyce font travailler chacun sur ses passes et son jeu de pieds, et les botteurs de l’équipe sur tout, des coups de pied de placement aux coups de poing.

C’est quand même un défi. Les entraîneurs et les joueurs ont envie d’essayer toutes ces choses ensemble sur un terrain. Mais ils doivent attendre.

“Il est difficile pour eux de ne pas avoir cet exutoire physique et social qu’est le rugby. Mais nous parlons beaucoup du besoin de maturité et de patience. Ils sont des leaders dans leur groupe de pairs et ils sont conscients de leur responsabilité pour s’assurer qu’ils se comportent correctement et pour faire leur part pour la communauté et le pays afin d’aider à réduire les chiffres.

Et si nous faisons tous cela, il est possible que nous puissions jouer à nouveau avant que nos élèves de sixième année ne quittent l’école.

Pour ceux qui entraînent au niveau des clubs à Munster, c’est une histoire similaire. Comme Murphy, Conor Quaid connaît bien la magie du rugby de la Coupe des écoles, ayant fait partie de l’équipe d’entraîneurs de diverses équipes chrétiennes qui ont atteint et remporté la Coupe des seniors de Munster, mais ces 18 derniers mois, il a été impliqué dans l’entraînement de son club d’origine, Highfield, dans l’AIL.

Si vous pensez pouvoir imaginer sa frustration pendant cette période avec tous ses blocages, vous n’en connaissez que la moitié.

En mars dernier, Highfield était prêt à passer en première division pour la première fois de son histoire, avec huit points d’avance sur son plus proche adversaire et 15 points sur l’équipe classée troisième à seulement quatre matches de la fin. Mais après que Covid ait tout arrêté, l’IRFU a jugé toute la saison nulle et non avenue, laissant Highfield toujours coincé en Division 1B.

Nourri par un sentiment de frustration, Highfield a effectué une sérieuse pré-saison et a commencé l’automne de manière impressionnante, en battant UCC en quart de finale de la Munster Senior Cup, puis en revenant de 19 points à la mi-temps pour obtenir un match nul lors de son premier match de la série Community Shield contre Garryowen, une équipe de la Division 1 AIL bien établie dans le top quatre. Puis tout s’est à nouveau arrêté.

Les joueurs n’ont pas cessé de faire tic-tac et lorsqu’ils sont revenus sur le terrain début décembre, Quaid a été frappé par le sérieux de leur forme. Mais il y a eu Noël et ils ne se sont manifestement pas revus depuis.

“Les jeunes travaillent dur sur leurs programmes de formation, mais pour être honnête, je pense qu’à ce stade, nous devrions tous viser le mois de septembre prochain. Même s’ils [the IRFU] a décidé en mars ou avril de relancer la série communautaire, l’appétit n’y serait plus. Parce qu’il faudrait au moins six semaines avant tout contact physique et qu’après un ou deux matchs, tout pourrait être à nouveau tiré.

Je serais ravi si nous pouvions commencer une véritable présaison sur le terrain à la mi-juillet.

En attendant, alors que ses joueurs continuent à travailler leur force et leur condition physique, il est convaincu que l’instance dirigeante nationale devrait utiliser cette fenêtre pour réimaginer ce à quoi devraient ressembler ses compétitions nationales d’ici le mois de septembre.

Pour Quaid, la série des boucliers communautaires était un indice que la nouvelle normalité pouvait devenir la norme.

“Si vous regardez l’histoire de la All Ireland League, il y a eu un énorme facteur de nouveauté dans ses dix premières années environ. Mais ce facteur s’est depuis longtemps estompé. Et si vous regardez la saison précédant la création de l’AIL en 1990, Highfield a remporté la Munster Senior League. J’ai parcouru toute la province avec mon père pendant cette campagne et il y avait une foule immense parce que les clubs et les équipes se connaissaient tous. Les bars étaient pleins, le craic était fantastique.

“Vous pourriez encore avoir un intérêt décent pour un [AIL] Un match de division 1, mais si vous descendez dans les ligues, vous n’aurez pas 200 personnes à un match entre Highfield et Banbridge, par exemple.

“Vous demandez à des joueurs amateurs d’aller dans le pays et de séjourner dans un hôtel le vendredi soir, de jouer le jeu où il n’y aura personne dans le bar après, puis de ne pas rentrer chez eux avant minuit.

Cela n’a pas de sens, alors qu’à la place, vous pourriez avoir une Munster Senior League Division 1 et 2 et quelque chose de similaire dans toutes les autres provinces, et ensuite peut-être que les deux premiers progresseront vers une série All-Ireland qui se jouera jusqu’en mai avec la finale à Aviva.

“Parce que de cette façon, vous auriez des matchs contre des équipes avec lesquelles vous avez une histoire et une rivalité. Dolphin irait à Young Munster. Highfield irait à un Garryowen. Cela signifierait bien plus de battre un rival que de battre un Omagh, tout comme cela ne signifie rien pour un Omagh de battre un Highfield ; ils savent probablement à peine qui nous sommes.

“Financièrement et socialement, c’est une évidence. Les jeunes n’auraient pas besoin de prendre des demi-journées de travail pour faire tourner le pays. Les clubs n’auraient pas à débourser des milliers d’euros pour passer la nuit à l’hôtel. La foule serait plus nombreuse, les clubs seraient pleins, le craic serait meilleur et tout le monde rentrerait à une heure raisonnable ce soir-là au lieu d’une heure ridicule.

“Parce que ce que nous avons maintenant, pourquoi un jeune homme voudrait-il jouer ? Ce n’est pas encourager les hommes à jouer au rugby jusqu’à la fin de la vingtaine. C’est pourquoi ils sont nombreux à le faire. Ils ont des petites amies, des épouses, des carrières, d’autres choses à faire dans leur vie.

“Mais s’ils apportaient ce changement, cela permettrait de garder plus de joueurs dans le jeu et la ligue plus longtemps.”