Quand Ronaldinho était presque à St. Mirren : un rêve envolé – Goal.com

En 2001, un jeune Ronaldinho était sur le point d’être parqué par le PSG à St. Mirren : “Nous étions à 24-48 heures de conclure l’affaire”.

Le 30 mars 2001, le téléphone sonne au siège de l’Agence européenne pour la sécurité et la santé au travail. St. Mirren, une petite force dans le football écossais et la lanterne rouge de la Premier League écossaise. Ce n’est pas si inhabituel : la fenêtre du marché local se fermera le 31 du même mois, un jour plus tard. C’est donc le moment de conclure des affaires, de faire monter les prix, de réduire l’écart entre l’offre et la demande. La frénésie habituelle de ces dernières heures, même à l’étranger. Ce jour-là, cependant, à l’autre bout du fil, il y a un personnage particulier. Son nom est Eric Lovey. C’est l’un des agents de Ronaldinho, un conseiller en quelque sorte, et il a une proposition plutôt alléchante : comment voulez-vous que le Brésilien vienne jouer pour vous ?

Raconté comme ça, c’est un peu un choc, mais tout est vrai : il y a exactement vingt ans, alors qu’il n’avait que 21 ans, Ronaldinho était sur le point de devenir un footballeur de St Mirren. A bizarre transfert “football aléatoire”, un mariage apparemment désordonné et dénué de sens. Mais de ce coup de fil découle un flot d’émotions. Il y a aussi l’approbation convaincue du futur Ballon d’Or, qui était à l’époque au centre d’un marché complexe entre Gremio et le Paris Saint-Germain. Du Brésil aux quelques milliers de fans de St. Mirren Park, l’ancienne “Love Street” qui sera réinaugurée en 2009, une charmante installation située à Paisley, une ville d’un peu plus de 70 000 habitants.

En attendant, le mieux est d’expliquer le contexte de cette paire apparemment absurde. Quant à Lovey, il est lui-même originaire de Paisley et supporter de St. Mirren. Et là, l’ensemble commence à prendre des contours moins grotesques. Et puis les dirigeants des Saints (ou des Copains) cherchent désespérément un attaquant qui puisse aider l’équipe à sortir du marasme d’un classement déficitaire. Il vise donc ouvertement un grand nom pour l’attaque, du moins pour les possibilités économiques du club : on parle, entre autres, de l’ancien joueur de Brescia… Automne, du Nigerian Amokachi et aussi Benny Carbone. Au final, la bonne étoile semble être Bebeto. Le partenaire de Romario lors de la Coupe du monde américaine sept ans plus tôt. Il est mondialement connu, mais se retrouve sans équipe après avoir également joué au Japon. Il dit oui à St. Mirren, mais lorsque le club lui propose un essai pour tester sa condition physique. il refuse de s’indigner. Et tout y meurt.

Son agent nous a dit que sa réputation suffirait à le mettre sous contrat, sans le voir en action, mais nous ne sommes pas en mesure de le faire…”. – dit à l’époque que le directeur Tom Hendrie L’idée d’obtenir Bebeto n’était pas un coup de publicité. C’était un footballeur fabuleux, mais il y a une grande différence entre sa contribution à USA ’94 et maintenant.”

Et donc, étonnamment, l’opération Ronaldinho était née. Qui n’est pas encore la star éblouissante du PSG, de Barcelone et de la Seleção, mais qui commence déjà à se construire une réputation et une carrière. Il est régulièrement appelé par l’équipe nationale, avec laquelle il a remporté une Copa America deux ans plus tôt, marquant un but spectaculaire contre le Venezuela. Ed est pratiquement déjà un joueur du PSG, même si le pré-contrat controversé signé avec les Français est contesté avec véhémence par Gremio, qui est allé jusqu’à entamer une furieuse bataille juridique. Le problème est principalement le suivant : en France, comme dans la grande majorité des pays européens, la fenêtre des transferts d’hiver est fermée depuis longtemps. Et donc R10 risque de ne pas pouvoir jouer pendant quelques mois. Alors, voici l’idée : gardons-le jusqu’à la fin de la saison à St. Mirren. Et ensuite, ce sera Paris.

Le 30 mars 2001, lorsqu’ils ont décroché le téléphone à Paisley, ils ne pouvaient pas s’imaginer qu’ils allaient devoir faire face à des problèmes de santé. l’un des moments les plus emblématiques, bien qu’inachevé, de l’histoire centenaire du club. Un petit club, avec une petite armoire à trophées : trois coupes d’Écosse, la dernière en 1987, et peu d’autres choses. Et maintenant Ronaldinho peut porter du noir et blanc. Hendrie, le manager qui, quelques jours auparavant, avait renvoyé Bebeto à l’expéditeur, a cette fois accepté. Et il s’est mis à travailler sans relâche pour que l’incroyable opération puisse avoir lieu.

“L’agent était un fan de St. Mirren. – a déclaré plus tard au “Sun” -. et nous a dit qu’il avait été en contact avec le PSG, demandant aux Français s’ils étaient prêts à laisser Ronaldinho rester en Ecosse pour les trois derniers mois de la saison. Il a été impliqué dans le transfert de Gremio et nous a dit que Ronaldinho était mécontent de ne pas pouvoir jouer. Ronaldinho était jeune, il n’était pas encore la star qu’il allait devenir plus tard, mais nous avions certainement besoin de convaincre quelqu’un de marquer des buts pour nous en nous maintenant en Premier League. Cela semblait être une situation gagnant-gagnant. Le PSG était heureux, car il pensait que venir ici et s’acclimater au football européen serait bon pour le garçon. Nous avons convenu avec le PSG du type de logement à lui offrir, nous lui avons proposé une voiture et nous avons accepté de lui verser un salaire similaire à celui des autres joueurs de l’effectif.”

Dans les mêmes heures, les premiers hoquets apparaissent. Gremio se met en travers du chemin et la CBF, la Confédération brésilienne, ne fait pas grand-chose pour accélérer le processus. Le 30 mars devient le 31. Il reste très peu d’heures avant la conclusion du marché écossais, prévue à minuit. Il fallait faire vite, mais l’opération n’a pas débloqué. …jusqu’à ce qu’il s’effondre. Trop de documents à faire circuler, trop peu de temps. Alors que le temps s’écoule, tout le monde réalise tristement… le rêve de Ronaldinho pour St. Mirren s’est évanoui dans les airs.

“Je dirais. nous sommes à 24-48 heures de conclure l’affaire. – Hendrie rappelé à nouveau – Nous étions vraiment proches. Il deviendrait un des transferts les plus étonnants et incroyables que le football ait jamais vu. Les circonstances étaient uniques : le fait qu’il ne jouait pas, le fait qu’il était un joueur du PSG parce qu’il avait signé un pré-contrat, le fait que l’agent était de Paisley. C’était un coup de chance. Beaucoup de choses, toutes reliées ensemble. Cela aurait été incroyable de le faire. Avec le recul, nous avons été déçus que Ronaldinho ne vienne pas à nous, mais nous ne réalisions pas encore ce qu’il allait devenir dans les années qui ont suivi. C’était évidemment un bon joueur, il jouait dans l’équipe nationale, nous étions excités à l’idée de l’amener ici, mais nous n’avions pas encore pleinement compris son talent.”

Sans Ronaldinho, en fin de compte St. Mirren prend un attaquant de toute façon. Il est Stephen McPhee, 20 ans, très jeune espoir écossais qui a grandi à Coventry City, où il ne trouve cependant pas d’espace. Il arrive en prêt jusqu’à la fin de la saison. Et lorsqu’on demande à Hendrie ses premières impressions après la signature du nouvel arrivant, le manager des Saints montre sa sincérité :

“Je voulais avoir un grand nom. Mais comme ils disparaissaient tous un à un, j’ai décidé de choisir quelqu’un qui connaissait la réalité du football écossais. McPhee a de la qualité, il est rapide et il a les attributs qui nous ont fait défaut toute la saison.”

McPhee n’a pas trop mal réussi à St. Mirren non plus. A vrai dire, il ne marque pas une seule fois en sept apparitions, mais il donne une impulsion au jeu offensif de l’équipe, au point d’être nommé meilleur jeune joueur du championnat en avril. Quelques années plus tard, il a marqué 25 fois en une saison avec Port Vale, en troisième division anglaise, ce qui lui a valu d’être appelé par le club portugais de Beira Mar. En 2005, il deviendra l’achat le plus cher de l’histoire de Hull City à l’époque (environ 400 000 £). Peu de choses à faire, cependant : il restera à jamais dans les mémoires comme l’attaquant pris par les Saints à la place de Ronaldinho.

“Vous étiez le remplaçant de Ronaldinho, n’est-ce pas ?”, il a été interrogé il y a quelques mois par les animateurs d’un podcast radio, “Undr the Cosh”. Et lui, riant et faisant le geste des guillemets avec ses doigts : “Oui, oui… Tom Hendrie n’avait pas réussi à avoir Ronaldinho, alors il semble qu’il ait jeté son dévolu sur Stephen McPhee à la place.” Aussi, juste pour comprendre le contexte : “Quand je suis arrivé, j’étais prêt à faire les dribbles classiques à l’intérieur du stade, avec les supporters… mais il n’y avait personne”.

Malgré les efforts de McPhee, St. Mirren ne parvient pas à redresser une situation au classement qui est devenue presque intenable. Même s’ils sont passés tout près : ils ont perdu 1-0 chez le Celtic lors de la dernière journée de la saison régulière, puis lors du tour final pour éviter la relégation, ils ont fait très bien, gagnant deux matchs et faisant trois nuls, mais sans pouvoir éviter la dernière place à -5 de Dundee United et le relégation conséquente en première division. Il reviendra en première division cinq ans plus tard, en 2006, à peu près au moment où Ronaldinho soulève la Ligue des champions dans “son” Paris.

Quelques années plus tard encore, en 2014, St. Mirren a annoncé l’arrivée en tant qu’agent libre de l’ancien joueur de Manchester United. Eric Djemba-Djemba, qui revient d’un séjour en Serbie avec le Partizan. Et le manager Danny Lennon perd les pédales en conférence de presse : “Si on regarde ses précédents transferts, est probablement la plus grosse acquisition de l’histoire du club”.. Ronaldinho est définitivement oublié. Aussi parce que, pour être honnête, le gaucho n’a jamais mis les pieds en Écosse. L’aventure de Djemba-Djemba avec les Saints n’a duré que trois mois, de février à mai, “dans lequel je n’ai jamais été payé.” Un autre trou scintillant dans l’eau.

Quelques années plus tard, cependant, St. Mirren auditionne un tel… Riyad Mahrez, inconnu algérien. Mais il ne supporte pas les températures glaciales de l’Écosse… s’échappe de l’hôtel où se trouve l’équipe sur un vélo emprunté. Et là, bien sûr, personne ne se doute que ce garçon deviendra l’un des symboles du champion d’Angleterre Leicester, puis du champion Manchester City. De toute évidence, c’est le destin.

Une série de “what ifs” que, de toute façon, St. Mirren a décidé d’accepter à la légère. Sur les réseaux sociaux, avec l’ironie qui caractérise de nombreux clubs étrangers (mais aussi italiens, cas de Pordenone et de plusieurs autres), le profil officiel des Saints a plaisanté à plusieurs reprises sur la non-arrivée de Ronaldinho il y a 20 ans. Un fan a brillamment répondu que le champion brésilien “aurait pu jouer aux côtés de légendes comme Mark Yardley et Barry Lavety, mais à la place il a choisi Samuel Eto’o et Thierry Henry. Dommage pour lui.” Et en 2018, une fois qu’il a annoncé sa retraite, la star brésilienne a également reçu un hommage de St. Mirren. D’une manière particulière, bien sûr : “Nous sommes sûrs que son seul regret est de n’avoir jamais joué pour les Buddies”.

Enfin, en 2019, St Mirren n’a pas oublié Ronaldinho pour son 39e anniversaire. Et à cette occasion, oui, un peu de regret de ne pas avoir pu ennoblir l’histoire du club avec un personnage de cette trempe a émergé : “Ce qui aurait pu être, hein ?”. Ouais : ce qui aurait pu être.