Philip Collins : La crise de la santé mentale chez les jeunes devrait être une priorité

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Derrière les portes fermées de la nation se cache une menace invisible. Il n’existe pas de test pour la détecter comme celui du Covid-19. Il n’y a qu’un ensemble de symptômes et un modèle de comportement. La santé mentale des jeunes, qui n’était pas bonne auparavant, a été gravement atteinte par le confinement.

Une enquête menée par l’Evening Standard a révélé qu’un demi-million d’enfants qui n’avaient aucun problème de santé mentale diagnostiqué avant la pandémie ont maintenant besoin d’aide. Les cas d’automutilation signalés par les enfants ont augmenté de plus de 100 % et les pensées suicidaires ont augmenté de 68 % chez les élèves du secondaire. Les troubles alimentaires ont triplé et les écoles ont signalé que le nombre d’élèves qu’elles ont orientés vers les services de santé mentale pour enfants et adolescents a doublé.

Les effets peuvent être chroniques. Un examen de 63 études portant sur des pandémies antérieures, comme le SRAS en 2003, a montré que la durée pendant laquelle les enfants se sentaient seuls laissait présager des problèmes de santé mentale, en particulier la dépression, jusqu’à neuf ans plus tard. Les enfants qui avaient connu un isolement plus extrême, comme une quarantaine, étaient cinq fois plus susceptibles de nécessiter un soutien des services de santé mentale.

Les chiffres sur la solitude sont sombres. Dans un sondage Barnardo’s réalisé auprès de 4 000 jeunes de 8 à 24 ans, 68 % ont déclaré que le fait de ne pas pouvoir voir ses amis était le pire aspect de l’enfermement. Cela est vrai pour tous les âges, mais l’impact sur les jeunes, pour lesquels il s’agit d’une étape critique du développement social, est plus grave que pour leurs aînés. Les vrais perdants de l’enfermement sont les jeunes pour qui l’isolement a coïncidé avec des rites de passage et une période formatrice de la vie. L’école est aussi, pour de trop nombreux enfants, un lieu de refuge loin d’un foyer où la maltraitance est un compagnon constant. La violence domestique est plus susceptible d’être repérée par un professionnel si l’enfant est scolarisé. Un rapport du commissaire à l’enfance a révélé que 830 000 enfants anglais vivent dans des foyers où des violences domestiques ont eu lieu l’année dernière.

Le système de santé ne fait pas face. Le recrutement de médecins pédiatriques n’augmente pas assez vite pour répondre à la demande croissante. La liste d’attente pour les lits destinés aux personnes souffrant de troubles alimentaires s’étend sur plusieurs mois. L’attente moyenne pour qu’un jeune reçoive un traitement de santé mentale est actuellement de 53 jours. Les enfants occupent des lits de médecine pédiatrique orthodoxe pendant des semaines, après avoir été admis pour des tentatives de suicide ou pour un comportement psychotique très perturbé.

Le gouvernement n’a pas été totalement inactif. Toutes les écoles sont censées nommer un champion de la santé mentale et un document de 2018 du DfE donne des conseils aux écoles pour prendre en compte les besoins des élèves vulnérables, mais sans aucune base légale. La santé mentale n’est même pas une catégorie dans les rapports de l’Ofsted où elle est enterrée sous le titre de “développement personnel”. Un livre vert de 2017 promettait 300 millions de livres supplémentaires, mais cette promesse ne s’est pas encore concrétisée. Dans l’ensemble, depuis que Theresa May a mentionné la santé mentale comme l’une de ses priorités, on a le sentiment d’un gouvernement qui veut agir mais ne sait pas vraiment comment.

Il n’est pas surprenant qu’ils soient perdus. La croissance des maladies mentales infantiles ces derniers temps est à l’origine d’un mystère causal. Il se peut que la maladie mentale ait toujours existé, mais ce n’est que maintenant que nous ouvrons les yeux sur elle. La nature invisible de l’affection signifie que la maladie mentale est définie dans l’acte de nommer. La schizophrénie, par exemple, n’a été nommée qu’en 1911. L’ensemble des schémas mentaux que nous rassemblons aujourd’hui sous la rubrique de la schizophrénie aurait affligé les gens avant 1911, mais ce n’est qu’avec le diagnostic que les ressources sont adaptées à la maladie.

Heureusement, l’époque où nous traitions les malades mentaux comme des parias est révolue. Il en va de même pour les traitements cruels et inhabituels – les courants électriques, les lobotomies – qui étaient administrés aux malades mentaux. Pourtant, ne pas faire de mal ne signifie pas que nous faisons assez de bien. Ce pays ne dépense que 500 livres sterling pour chaque enfant souffrant d’un grave problème de santé mentale, contre 275 000 livres sterling pour un malade du cancer.

Les jeunes souffrant de problèmes de santé mentale doivent être libérés dès que cela est possible en toute sécurité. Mais ils ont aussi besoin de beaucoup plus que cela. Le premier rôle de Boris Johnson a perdu sa raison d’être maintenant que Brexit a été accompli. Si M. Johnson est à la recherche d’un nouveau point, la santé mentale des jeunes peut donner à son gouvernement la raison d’être qui lui manque actuellement.

Philip Collins est le fondateur et le rédacteur en chef de The Draft