18 janvier 2021
Pelle Larsson, du basket-ball de l’Utah, à la tête du mouvement Runnin’ Utes à l’étranger

Pelle Larsson, du basket-ball de l’Utah, à la tête du mouvement Runnin’ Utes à l’étranger

Larsson, une star en herbe, est à la tête d’une distribution de six Utes qui ont des racines internationales, et deux autres sont en préparation

(Christopher Cherrington | The Salt Lake Tribune)

Rylan Jones venait de terminer l’entraînement avec ses coéquipiers de basket de l’université de l’Utah à la mi-octobre lorsqu’il a sauté sur un appel Zoom avec des journalistes locaux.

Le deuxième meneur de jeu de Utes a répondu à des questions sur divers sujets, sans parler de ses coéquipiers, lorsque la conversation s’est tournée vers Pelle Larsson, le nouveau meneur de jeu d’1,80 m qui a joué professionnellement dans son pays natal, la Suède, la saison dernière.

Larsson était un mystère pour le fan moyen de l’Utah. Il n’a pas émigré ici pour le lycée, ce que font parfois les exportations de basket-ball du monde entier dans le but de se faire mieux remarquer par les universités américaines. En outre, la Suède n’a jamais été considérée comme un foyer mondial de basket-ball, de sorte que ses ligues professionnelles, sans parler de son programme d’équipes nationales dont Larsson fait partie, peuvent être considérées comme obscures.

Au moment où Jones a abordé la question ce jour-là, il jouait avec et contre Larsson depuis plusieurs semaines. Il savait ce qu’il regardait, et il n’avait pas peur de dire ce qu’il pensait.

“C’est un monstre de foire”, a déclaré M. Jones en souriant à M. Larsson, à six semaines de faire ses débuts universitaires le 3 décembre contre Washington.

Le retrait de Larsson de la Suède par l’Utah est un microcosme de la façon dont les Utes choisissent de faire une grande partie de leur recrutement en ce moment, sous l’impulsion de l’entraîneur adjoint Andy Hill qui a des liens étroits avec le recrutement à l’étranger. Il y a actuellement six joueurs sur la liste qui viennent de l’extérieur des États-Unis, dont deux d’Europe occidentale, Larsson et le deuxième attaquant finlandais Mikael Jantunen.

L’année prochaine, deux autres prospects européens, Norbert Thelissen (Pays-Bas) et Lazar Stefanovic (Serbie), viendront s’ajouter, donnant à l’Utah huit joueurs nés hors des États-Unis, dont quatre d’Europe.

Ce n’est pas un hasard si l’Utah en est venu à recruter de plus en plus de joueurs de ce type. Aucun des quatre étudiants-athlètes européens n’a fait ses études secondaires aux États-Unis. Ils font tous partie de leur programme d’équipe nationale respectif, et ont tous joué contre des hommes adultes à l’étranger.

Cerceaux américains contre cerceaux européens

Aux États-Unis, le basket-ball au niveau des jeunes est basé sur l’âge. Les enfants grandissent généralement en jouant contre d’autres enfants de leur âge, que ce soit au lycée ou à l’AAU. Il arrive qu’un joueur d’élite américain progresse d’une classe d’âge dans le circuit de l’AAU, mais ce n’est pas la norme.

En Europe, il n’est pas rare que des candidats très prometteurs s’orientent vers des académies de formation gérées par des clubs professionnels. Une fois sur place, l’accent est mis sur l’école et le basket-ball. Les candidats joueront pour ce qui est essentiellement l’équipe du lycée de l’académie, et il n’est pas exclu qu’ils passent au club professionnel, même s’ils sont adolescents.

Un exemple extrême est celui de Luka Doncic. À l’âge de 13 ans, le Dallas Mavericks All-Star a joué pour l’équipe académique des moins de 16 ans du Real Madrid, puissance de l’Euro League. En avril 2015, Doncic a fait ses débuts dans le club principal du Real alors qu’il n’avait que 16 ans.

Larsson n’avait que 16 ans lorsqu’il a quitté sa ville natale de Nacka et son club local, Skuru, pour pratiquer ce sport à un niveau supérieur. Il s’est installé dans le nord de la Suède et a commencé à s’entraîner dans une académie dirigée par BC Lulea, qui joue en Basketligan, la meilleure classification professionnelle de Suède.

“Vivre dans son propre appartement, s’occuper de la cuisine, du nettoyage, de la lessive, de tout cela”, a récemment déclaré M. Larsson au Salt Lake Tribune. “Vous devez être à l’aise pour être seul, être seul. Je pense que c’est un grand pas dans votre développement personnel”.

(Trent Nelson | The Salt Lake Tribune) Les Utah Utes gardent Pelle Larsson (3) alors que l’Utah accueille l’Idaho, NCAA basketball à Salt Lake City le vendredi 18 décembre 2020.

Le développement de Larsson s’est fait à Lulea. Il a joué deux saisons dans l’équipe du lycée, mais la saison dernière, il a été élevé au rang de professionnel dans le club de Lulea, où il a obtenu de bons résultats. En 26 matchs en tant que recrue, Larsson a obtenu une moyenne de 7,6 points, 2,8 rebonds et 1,9 passes pour un club qui s’est imposé 26 à 7, mais qui a vu les éliminatoires de sa ligue anéanties en raison de la COVID-19.

Les rangs professionnels de la Suède, comme ceux de la plupart des autres pays européens, sont remplis de joueurs chevronnés et plus âgés, sans parler des importations américaines qui ont joué au basket-ball universitaire. C’est la formation de basket que Larsson a reçue en 2019-20 alors qu’il était encore adolescent. Ses nouveaux coéquipiers américains dans l’Utah ne peuvent pas en dire autant.

“J’ai toujours pensé que l’une des meilleures choses que vous puissiez faire pour votre développement est de vous mettre dans des positions où vous jouez contre des gens meilleurs que vous ou peut-être même plus âgés que vous”, a déclaré l’entraîneur en chef de l’Utah, Larry Krystkowiak, qui a passé des parties de neuf saisons en NBA en plus de celles de 1995-96 en France. “Je pense que c’est plus courant en Europe. Certains de ces jeunes jouent dans des ligues professionnelles avec des hommes de 30 ans, donc vous êtes obligés de grandir un peu. Je pense que cela a été utile en ce qui concerne la nature physique du basket-ball ici”.

Larsson a peut-être joué professionnellement la saison dernière, mais la décision de fréquenter un collège américain a été prise au préalable.

Venir aux États-Unis

Les adolescents européens doivent souvent faire un choix. Poursuivre une carrière professionnelle à l’étranger ou suivre un enseignement américain et pratiquer le basket-ball universitaire.

Stefanovic a grandi en Serbie, où le basket-ball était une passion, et a fait ses débuts professionnels dans le système d’académie du KK Partizan, le club pour lequel il a grandi et qu’il a fréquenté pendant la saison 2018-19. La saison dernière, il a vu des minutes de rotation régulières pour Mladost au KSL, la première ligue de Serbie, mais les universités américaines ont commencé à l’appeler, la première étant celle de l’Utah, et il a évidemment écouté.

La situation de Larsson était plus unique. Au printemps 2019, avant ses débuts avec le BC Lulea, Larsson s’est entraîné pendant une semaine avec l’équipe de réserve du FC Barcelone, familièrement appelée “Barca B”. Après cette semaine, Larsson a décidé qu’il n’était pas prêt à jouer professionnellement, et qu’il voulait poursuivre ses études universitaires.

Le principal club du FC Barcelone est une puissance de la Ligue espagnole et de l’Euroligue, mais le “Barca B”, bien qu’il soit également un club professionnel, est légèrement considéré comme un membre de la troisième division espagnole. Pourtant, le “Barca B” doit être considéré comme un cran au-dessus de la concurrence que Larsson voyait en Suède.

Plus tard cette année-là, Larsson a explosé en tant qu’espoir universitaire après avoir obtenu une moyenne de 15,8 points, 7,1 rebonds et 5,5 passes décisives en huit matchs pour la Suède lors des championnats européens des moins de 18 ans de la FIBA. Il s’est ensuite rendu en visite officielle dans l’Utah, à San Francisco et à l’université de Santa Barbara pendant sept jours au début du mois de novembre 2019, avant de s’engager verbalement envers les États-Unis le 8 novembre.

“Je cherchais essentiellement trois choses [in a college]”, a déclaré M. Larsson. “Une bonne éducation, une équipe dans laquelle je m’intégrerais et qui me permettrait de jouer au bon niveau, et juste un programme qui est connu pour ses compétitions, ses victoires et pour envoyer les enfants aux niveaux supérieurs”.

S’adapter à un nouvel environnement

Dans une récente interview, Larsson n’a pas qualifié de difficile son adaptation aux États-Unis.

Il se demande en plaisantant pourquoi le chronomètre des tirs de basketball universitaire est de 30 secondes, alors que le chronomètre des tirs du monde entier est de 24 secondes. Il note que les joueurs sont plus athlétiques ici, capables de “jouer à partir de rien”, et que le fait de battre son homme au premier pas et de le tenir à l’écart de la peinture ont été des points forts.

Il n’y a pas grand-chose à faire de nos jours grâce à COVID, donc tout est axé sur l’école et le basket. M. Larsson, qui est diplômé en commerce, félicite le personnel de soutien universitaire pour son aide, tout en déplorant le fait qu’il ait eu du bon et du mauvais jeu pour ouvrir sa carrière.

Pour Larsson, le fait que le programme de Krystkowiak se soit transformé en une sorte de mini-ONU est un avantage, avec des joueurs d’Amérique, de Finlande, de Jamaïque, du Costa Rica, de Porto Rico et du Sénégal autour de lui.

M. Larsson a félicité tous ses coéquipiers de s’être occupés de lui à son arrivée, mais il a noté qu’il s’était attaché à Jantunen, dont l’origine finlandaise est aussi proche de la Suède que possible.

“C’est vraiment amusant parce que nous sommes tous différents”, a déclaré M. Larsson. “Nous sommes tous différents, mais nous pouvons en quelque sorte nous entendre les uns avec les autres, avec tous les enfants internationaux. S’éloigner de son pays d’origine pour s’installer dans un nouveau pays, une nouvelle langue pour la plupart des gens, c’est un grand pas. J’ai un bon contact avec Mickey parce que nous venons en quelque sorte du même endroit et qu’il connaît aussi le suédois. Nous nous sommes vite fait des amis et nous avons de bonnes relations”.

En ce qui concerne le basket-ball, l’auto-évaluation de Larsson sur certains points positifs et négatifs peut être sévère, mais cela correspond à ses propres attentes compte tenu de son passé. Certains bons, d’autres moins bons, entièrement optimistes, pourraient convenir mieux, mais quoi qu’il en soit, il a eu l’air comme on l’avait annoncé.

Larsson est une pièce importante du puzzle pour une équipe de l’Utah qui cherche à faire un pas en avant dans le Pac-12.

“Je pense que Pelle fait un très bon travail”, a déclaré Krystkowiak. “C’est avant tout un garde qui sait jouer avec le ballon en main, et il a une taille formidable. Non seulement il est plus grand que la plupart des joueurs que nous avons eus, mais il est fort et peut supporter une partie de la force physique que peuvent apporter les couvertures à pick-and-roll. Il a un très bon coup de feu et je pense qu’il est un excellent passeur.