Napoléon en Russie: l’envahisseur devenu icône – FRANCE 24

Moscou (AFP)

Au début du XIXe siècle, la noblesse russe francophone admirait l’empereur français Napoléon Bonaparte, alors considéré comme un stratège politique et militaire hors pair.

Mais lorsque son armée envahit la Russie en 1812, les habitants de Moscou préféraient incendier leur capitale et la laisser en ruine plutôt que de la remettre au général corse détesté.

Deux cents ans après sa mort en exil sur l’île atlantique reculée de Sainte-Hélène, un anniversaire célébré mercredi, les opinions des Russes ont de nouveau changé depuis.

“Nous admirons son ascension des haillons aux richesses et sa mort en martyr”, a déclaré à l’AFP Viktor Bezotnosny, historien et spécialiste des guerres napoléoniennes.

Pendant la période soviétique, les bolcheviks ont glorifié Napoléon en tant que révolutionnaire semblable à Lénine, et bien que cette image de lui ait changé après l’effondrement soviétique, sa popularité dans certains cercles est restée.

Pour Vladimir Presnov, directeur d’un musée sur les vastes champs de Borodino, lieu d’une bataille décisive qui a vu périr quelque 70 000 soldats en une seule journée, «même les Russes les plus patriotiques ne voient plus Napoléon avant tout comme un envahisseur».

Rencontrez trois Russes qui ont tous suscité un vif intérêt pour l’empereur français:

– Le reconstitueur –

En uniforme blanc, bottes noires, épaulettes bleues et casque, Mikhail Shmaevich ressemble beaucoup à un colonel napoléonien.

Jouant le rôle d’un colonel de corps de fusiliers, il fait partie d’un groupe de passionnés d’histoire, qui reconstitue les batailles de la Grande Armée française.

“Vive l’Empereur! Vive la France!” les acteurs à cheval ont crié lors d’une reconstitution en février, après que les restes de plus de 100 soldats napoléoniens aient été enterrés à nouveau dans l’est de la Russie.

Il y a quelque 2 500 reconstituteurs en Russie, dont les cinq représentations annuelles attirent des dizaines de milliers de spectateurs pour regarder des batailles comme Borodino.

Pour Shmaevich, qui en tant que président d’un club équestre est un excellent cavalier, Napoléon est un «génie» en avance sur son temps.

Il dit que la défaite de Napoléon par la Russie l’a vu devenir un pays dominant en Europe et a stimulé les réformes qui ont abouti à la fin du servage en 1861.

“C’est grâce à lui que la Russie est devenue une grande puissance européenne, a modernisé son industrie et son système politique”, a déclaré Shmaevich à l’AFP.

– Le collecteur –

Les murs du grand appartement d’Alexandre Vikhrov à Moscou sont bordés de peintures représentant les exploits militaires de Napoléon et d’armoires remplies de bustes miniatures et de souvenirs représentant l’empereur français.

«Napoléon est la première personne de l’histoire à devenir un objet de culte même dans les pays qu’il a envahis», explique Vikhrov, le propriétaire de l’une des plus grandes collections privées consacrées à Napoléon.

Depuis qu’il a fait une petite fortune dans les années économiquement chaotiques qui ont suivi l’effondrement de l’Union soviétique, Vikhrov s’est fait un passe-temps pour traquer l’attirail de Napoléon.

Parmi ses objets précieux, un fragment du lit dans lequel est mort l’empereur et un médaillon avec une mèche de cheveux de Napoléon acheté pour 4 000 euros (4 808 $).

“Qui sait, un jour, ces cheveux pourraient être utilisés pour créer un clone de Napoléon”, dit Vikhrov en riant.

Napoléon, dit-il, est un «personnage contradictoire, enclin à la tyrannie vers la fin de son règne mais surtout un grand homme que la France essaie de mettre dans l’ombre».

– Le descendant –

Maria Lyudko, professeur de chant au Conservatoire de Saint-Pétersbourg, est fière d’être une descendante de l’un des 2000 soldats de Napoléon restés en Russie après le retrait de l’armée française.

Elle dit que son grand-père est resté à Lida dans ce qui est aujourd’hui la Biélorussie, a travaillé comme tuteur privé et a épousé son élève.

Lyudko a ajouté qu’elle ne connaît que le nom de famille de son grand-père: Vigoureux.

Au plus fort de la répression politique sous le dirigeant soviétique Joseph Staline, avoir un nom français était dangereux et sa famille l’a changé.

Mais maintenant Lyudko envisage de le changer à nouveau.

“C’est à ce soldat napoléonien que je dois mon sens du moral, de l’initiative et des responsabilités, ainsi que mon appréciation de la nourriture, de l’humour et de la débrouillardise”, a déclaré Lyudko en riant.

L’homme qui commandait finalement l’armée dans laquelle combattait son grand-père était un “vrai héros, intelligent, ambitieux, à la fois pragmatique et romantique”, a-t-elle déclaré.

“La France devrait être fière de son super-héros.”