24 octobre 2020

La vie sur Vénus ? Les astronomes voient un signal dans ses nuages

Les caractéristiques de l’épaisse couverture nuageuse de Vénus sont visibles plus en détail. Les nuages que l’on voit ici sont situés à environ 60 kilomètres au-dessus de la surface de la planète, à des altitudes où existent des pressions atmosphériques et des températures semblables à celles de la Terre. Ils sont composés de particules d’acide sulfurique, par opposition à des gouttelettes d’eau ou des cristaux de glace, comme sur Terre. Photo : NASA/JPL-Caltech


L’existence de vie flottant dans les nuages de Vénus, la deuxième planète du système solaire, est une possibilité inhabituelle, Rapports de la BBC.

Cependant, après avoir découvert l’existence d’un gaz dans les nuages de Vénus, les astronomes ont commencé à réfléchir à cette possibilité.

Ce gaz est appelé phosphine – chaque molécule de gaz est composée d’une combinaison d’un atome de phosphore et de trois atomes d’hydrogène.

La phosphine est un gaz associé à la vie sur Terre. Certaines bactéries sur terre combinent naturellement l’hydrogène et le phosphore pour fabriquer ce gaz.

Les animaux tels que les pingouins vivent à proximité des germes présents dans leurs intestins. On le trouve aussi dans les zones humides pauvres en oxygène. Il peut être fabriqué dans l’industrie.

Mais il n’y a pas d’usine sur Vénus. Il n’y a pas de pingouins.

Alors comment ce gaz phosphine s’est-il retrouvé dans les nuages à 50 kilomètres au-dessus de la surface de Vénus ?

Le professeur Jane Greaves, de l’université de Cardiff, au Royaume-Uni, et ses collègues tentent maintenant de trouver cette réponse.

Ils ont publié un article contenant leurs observations sur la phosphine à Vénus dans le revue Nature Astronomy. Là, ils ont essayé de montrer que ce gaz pourrait être une source naturelle et inorganique de vie ou de vie.

Ce que l’on sait de l’atmosphère de Vénus jusqu’à présent, c’est qu’il n’y a pas d’explication biologique à la présence de phosphine. Mais la quantité de gaz qui y a été détectée doit être considérée comme une source vivante.

Le professeur Greaves a déclaré qu’il a cherché la vie ailleurs dans l’Univers tout au long de sa carrière. Il a donc été époustouflé par le fait que cela soit même possible, a-t-il ajouté.

Il a ajouté : “Mais, oui, nous encourageons sincèrement les autres à nous dire ce que nous avons peut-être manqué. Notre papier et nos données sont en libre accès ; c’est ainsi que fonctionne la science”.