27 janvier 2021
Les stagiaires de cuisine d’Emma’s Torch sont des réfugiés prêts pour une nouvelle vie

Les stagiaires de cuisine d’Emma’s Torch sont des réfugiés prêts pour une nouvelle vie

“Give me your tired, your poor” n’est qu’un vers du célèbre poème que Kerry Brodie a pris à cœur pour créer son association à but non lucratif – un programme qui prépare les réfugiés à des emplois dans l’industrie alimentaire.

Mme Brodie avait travaillé pour un groupe de défense des droits civiques, fait du bénévolat dans un refuge pour sans-abri et avait à l’esprit ses arrière-grands-parents immigrés lorsqu’elle a fondé Emma’s Torch. En référence à la poétesse Emma Lazarus et à la statue de la liberté, ses cours de cuisine sont complétés par des leçons de préparation à l’emploi et de développement personnel. Emma’s Torch aide également les diplômés à trouver un emploi.

L’organisation a fait des ajustements pendant la pandémie, en organisant des classes plus petites mais en continuant à servir un menu à emporter avec des plats imprégnés de saveurs provenant des différents milieux de ses élèves.

Pour la remise des diplômes de décembre, Fanta Sylla a dû préparer une salade fraîche et un flan à la noix de coco pour la nouvelle promotion. Mme Sylla avait travaillé comme humanitaire en Côte d’Ivoire, et en 2017, le demandeur d’asile est arrivé seul aux États-Unis. Elle a trouvé de la famille à Emma’s Torch, dit-elle. “Je suis heureuse d’être ici. J’ai commencé une nouvelle vie, et j’en suis fière.”

New York

Un matin d’automne, dans un bistro de Brooklyn aux murs blancs, un chef de cuisine plie ses bras en ailes et en volets.

“Poulet, canard, dinde – ce sont tous des exemples de volaille”, dit le chef Alexander Harris, en tirant le dernier mot.

Le directeur culinaire est habitué à pantomimer patiemment le vocabulaire et les autres termes de cuisine pour les étudiants qui apprennent l’anglais. Dans la leçon d’aujourd’hui sur les méthodes de cuisson à la chaleur humide, son marqueur rouge remplit un tableau blanc avec des mots comme “simmer” et “sous vide”. Un élève prend une photo sur son téléphone avant que la toile ne soit nettoyée.

Les trois élèves de M. Harris sont assis avec attention, les classeurs ouverts, espacés sur des tables en acier. Ils sont originaires de Géorgie, de République dominicaine et de Côte d’Ivoire, mais ils prennent tous un nouveau départ à New York. Unis par leur uniforme de cuisine, ils font un signe de tête pour comprendre sous des casquettes et des masques de base-ball noirs.

Ils deviennent aujourd’hui les nouveaux diplômés de la Torche d’Emma.

L’association forme les demandeurs d’asile, les réfugiés et les survivants de la traite des êtres humains à des carrières culinaires et les paie pour qu’ils apprennent.

Dans une ville où la plupart des travailleurs de la restauration sont des immigrants, l’entrée dans le secteur peut représenter un premier pas vers la sécurité financière pour les nouveaux arrivants dont l’anglais est limité.

De plus, la promesse de l’administration Biden d’augmenter les admissions de réfugiés aux États-Unis – de 15 000 par an actuellement à 125 000 – met en évidence la nécessité de créer des entreprises sociales comme Emma’s Torch. L’association a contribué à lancer la nouvelle vie de plus de 100 étudiants avec une éthique aussi chaleureuse que l’air épais comme du beurre du bistrot.

“Mon travail n’est pas de la charité”, déclare la fondatrice Kerry Brodie. “Il s’agit en fait d’essayer de donner à d’autres personnes l’accès à ces opportunités et de s’assurer qu’elles se sentent soutenues dans leur démarche”.

Elle a donné à son association le nom de la poétesse juive Emma Lazarus, dont les vers de 1883 “Donnez-moi vos fatigués, vos pauvres / Vos masses serrées / Aspirant à respirer librement” ornent le piédestal de la statue de la Liberté. Ce sentiment trouve un écho dans l’histoire de la famille de Mme Brodie. Ses arrière-grands-parents ont émigré de Lituanie en Afrique du Sud pendant la Seconde Guerre mondiale – les seuls membres de leur famille proche à avoir survécu à l’Holocauste.

Kerry Brodie a donné à son association à but non lucratif Emma’s Torch le nom du poète qui a écrit un sonnet pour la Statue de la Liberté en 1883. Dans la première partie du poème, la statue est appelée “une femme puissante avec une torche”.

“L’idée des noix

Travaillant pour l’organisation de défense des droits civils LGBTQ Human Rights Campaign à Washington jusqu’en 2016, Mme Brodie a vu la population mondiale de personnes déplacées augmenter pour atteindre plus de 65 millions, dépassant ainsi les chiffres de la Seconde Guerre mondiale. L’image d’Alan Kurdi, le jeune Syrien qui s’est noyé avec deux autres membres de sa famille dans la Méditerranée, a souligné les implications de cette tendance mondiale pour elle.

Pendant ce temps, Mme Brodie passait quelques matins par semaine à faire du bénévolat dans un refuge pour sans-abri. Alors qu’elle distribuait des muffins, elle se rappelle avoir tissé des liens avec les femmes qu’elle servait en se remémorant des souvenirs de nourriture ; Mme Brodie a appris à cuisiner grâce aux femmes de sa propre famille.

Ces expériences ont aidé à faire mariner son idée pour la Torche d’Emma. Au cours d’un dîner en 2015, le mari de Mme Brodie a évoqué son “idée folle”, elle dit : “Il m’a dit spontanément … ‘Quelqu’un devrait le faire – pourquoi pas toi ? Et je pense que c’était le moment aha très effrayant.”

Elle a commencé une école de cuisine à New York en 2016, puis a lancé le premier apprentissage de l’association après l’obtention de son diplôme un an plus tard. Emma’s Torch a ajouté un restaurant dans le quartier de Carroll Gardens en 2018, suivi d’un espace café dans une bibliothèque locale.

Issus de plus de 40 pays, les participants ont des expériences de vie et des âges très différents. Les cours de cuisine sont complétés par des leçons de préparation à l’emploi et de développement personnel, comme la préparation aux entretiens, l’aide à la rédaction d’un CV et l’acquisition de compétences pratiques. Emma’s Torch aide également les diplômés à trouver un emploi afin d’assurer un bon jumelage.

“Nous cherchons vraiment des personnes qui sont prêtes et désireuses de commencer à faire ce changement dans leur vie”, déclare M. Harris.

Les étudiants obtiennent leur diplôme en étant prêts à impressionner.

“La seule chose qui m’a toujours impressionnée, c’est l’éthique du travail”, explique Jennifer Nelson, associée directrice de Buttermilk Channel, qui a engagé quelques anciens élèves.

Les efforts de placement diligents semblent porter leurs fruits. L’association rapporte que 97 % de ses plus de 100 anciens élèves ont trouvé un emploi dans les trois mois suivant l’obtention de leur diplôme.

“La Torche d’Emma est comme la fondation qui nous aide [become] Thu Pham, qui a commencé comme cuisinier à la chaîne après avoir obtenu son diplôme en 2018 et qui travaille maintenant comme chef privé, se dit “confiante”.

Lorsque Mme Pham est arrivée aux États-Unis en provenance du Vietnam en 2016, elle a laissé derrière elle une carrière à but non lucratif, aidant les enfants défavorisés. Partant de zéro dans un nouveau pays, elle a eu du mal à trouver un emploi.

Mme Pham a appris l’existence de la Torche d’Emma par le biais d’une organisation de réfugiés. Elle a toujours aimé cuisiner pour sa famille et ses amis, dit-elle, et a été “bouleversée” lorsque sa demande a été acceptée. Le plus difficile a été d’apprendre l’anglais en même temps que le vocabulaire de la cuisine – avec l’aide de Google Translate. Elle rit lorsqu’elle essaie d’expliquer quelle poêle est une “poêle d’hôtel”.

Mme Pham avait espéré vendre sa pizza vietnamienne en croûte de riz, arrosée de sauce chaude, dans un marché alimentaire, mais la pandémie a fait échouer ses plans. D’autant plus qu’elle dit avoir apprécié les cours virtuels qu’Emma’s Torch a dispensés aux anciens élèves pendant leur vie en prison, notamment pour la création d’une entreprise.

“C’est une information très utile, surtout pour moi”, dit Mme Pham, qui aspire toujours à une entreprise à elle.

L’organisation pilote une voie entrepreneuriale pour préparer les jeunes diplômés à des rôles de direction.

Pivot de la pandémie

Les opérations en personne ont cessé en mars. En l’absence de dîneurs, l’association à but non lucratif qui avait fonctionné avec 55 % des recettes du restaurant a subi un préjudice financier.

Les dons des membres de la communauté et des anciens bailleurs de fonds ont été un point positif.

“Chaque fois qu’une commande de cartes-cadeaux a été passée, cela nous a rappelé que les gens savent que nous allons nous en sortir”, explique Mme Brodie. Un prêt du programme fédéral de protection des salaires a également offert un sursis.

Cette fermeture a permis à l’association de se concentrer davantage sur l’aide à son réseau. Chaque morceau de nourriture restant a été distribué aux étudiants et aux anciens élèves “pour qu’ils ne souffrent pas de la faim”, explique Mme Brodie.

L’apprentissage étant en pause, les stagiaires ne recevaient plus de salaire de 15 dollars de l’heure. La Torche d’Emma rapporte avoir aidé 77 étudiants et anciens élèves à déposer une demande de chômage.

Après une planification minutieuse, Emma’s Torch a rouvert son café pour des plats à emporter en novembre. Le menu propose toujours des plats américains imprégnés de l’histoire des étudiants, comme le houmous aux pois aux yeux noirs et les sandwiches shakshuka. L’école a également redémarré avec de plus petites cohortes pour respecter la distance sociale. L’attention accrue portée à la sécurité est routinière, avec le nettoyage toutes les heures des surfaces les plus sensibles et le lavage régulier des mains.

“Nous parlons constamment à nos étudiants de l’idée que chacun d’entre nous est un ambassadeur de la santé publique”, explique Mme Brodie.

La remise des diplômes est généralement un événement animé auquel participent des chefs invités. En raison de la COVID-19, Fanta Sylla a dû préparer une salade fraîche et un flan à la noix de coco pour la nouvelle classe.

Mme Sylla avait travaillé comme humanitaire en Côte d’Ivoire. La demandeuse d’asile est arrivée aux États-Unis en 2017, seule, mais elle dit avoir trouvé de la famille à Emma’s Torch. Pendant une pause dans la préparation de biscuits au babeurre, elle dit : “Je suis heureuse d’être ici. J’ai commencé une nouvelle vie, et j’en suis fière”.

Mme Sylla a particulièrement aimé apprendre l’art du service à la clientèle, et dit qu’elle espère partager son temps entre une carrière dans l’alimentation et une autre en psychologie. Les gens de la cuisine lui manqueront, avec qui elle partageait les “repas de famille” l’après-midi.

“C’est une belle école, c’est une famille”, dit-elle.

Pour en savoir plus sur la Torche d’Emma, consultez le site www.emmastorch.org.