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Le gardien

La Californie est au bord de la sécheresse – encore une fois. Est-ce pret?

Cela ne fait que quatre ans depuis la dernière urgence de sécheresse de l’État et les batailles commencent sur la façon dont les approvisionnements sont limités. Une ferme avec une piscine près de Fresno, en Californie, en 2015. Pour certains dans les communautés rurales, la dernière sécheresse n’a jamais vraiment pris fin. Photographie: Lucy Nicholson / Reuters La Californie est au bord d’une autre sécheresse prolongée, quelques années seulement après que l’une des pires périodes de sécheresse de l’histoire de l’État a laissé les communautés pauvres et rurales sans eau de puits, a déclenché d’importantes restrictions d’eau dans les villes, obligé les agriculteurs à rester au ralenti leurs champs, ont tué des millions d’arbres et alimenté des mégafires dévastateurs. Jeudi, à la fin non officielle de la saison des pluies en Californie, les responsables ont annoncé que l’accumulation de neige dans les montagnes de la Sierra Nevada et les Cascades était d’environ 40% inférieure aux niveaux moyens. L’État ne dispose pas de suffisamment de neige et de pluie pour reconstituer ses réserves d’eau souterraine, alimenter ses rivières et ses ruisseaux ou remplir des réservoirs épuisés. Le lit sec du lac Mendocino, réservoir clé de la région, lors de la dernière sécheresse de 2014. Photographie: Noah Berger / Reuters «Ce n’est pas seulement que nous prévoyons une année sèche, c’est que c’est notre deuxième année extrêmement sèche, d’affilée », a déclaré Daniel Swain, un climatologue à l’Université de Californie à Los Angeles et à la Nature Conservancy. La Californie – avec une grande partie de l’ouest des États-Unis – est desséchée, a ajouté Swain, et devrait se préparer à des coupures d’eau et à des conditions arides qui pourraient déclencher des incendies de forêt plus destructeurs. À peine quatre ans après la dernière crise de sécheresse de l’État, les experts et les défenseurs disent que l’État n’est pas prêt à faire face à ce qui pourrait être des mois, voire des années de sécheresse à venir. À l’approche de l’été, les batailles s’intensifient entre les villes, les fermes et les écologistes sur la rareté des approvisionnements. «Nous ne sommes tout simplement pas préparés» Dans la vallée de San Joaquin, le cœur agricole de la Californie, la dernière sécheresse n’a jamais vraiment pris fin pour certains. Il y a encore des communautés dans le comté rural de Tulare qui se font livrer leur eau par camions, des maisons avec d’énormes réservoirs garés devant. Les réserves d’eau souterraine dont dépendent des millions de ménages pour boire, cuisiner et se baigner, dans certains cas, n’ont jamais été entièrement récupérées. Notre système d’eau est déjà mis à rude épreuve. Nous allons avoir besoin de tout le système pour changer Nicola Ulibarri Mais au plus fort de la dernière grande sécheresse de l’État, qui a duré de 2012 à 2016, les choses étaient encore pires. Lorsque les puits résidentiels se sont taris, «les écoles secondaires ont ouvert tôt pour que les étudiants puissent prendre une douche avant les cours», a déclaré Erick Orellana, un défenseur de la politique au Community Water Centre à but non lucratif. Les ménages qui ont eu la chance de tirer des tuyaux d’eau vers les voisins dont les approvisionnements s’étaient taris, «pour qu’ils puissent tirer la chasse d’eau», a-t-il dit. Les communautés mal desservies, les communautés latino-américaines et autochtones ont été les plus touchées. Pour l’avenir, «nous ne sommes tout simplement pas prêts à empêcher que cela se reproduise», a déclaré Orellana. Déjà, le Département des ressources en eau de Californie a annoncé des coupes importantes dans les réservoirs et les aqueducs qui alimentent les fermes et les villes. Le Federal Bureau of Reclamation, qui fournit de l’eau aux fermes dans la vallée centrale de l’État, a déclaré que les clients agricoles au sud du delta de la Californie, qui alimente la baie de San Francisco, ne recevront pas d’eau cette année. Et certaines localités, y compris le comté de Marin, au nord de la baie de San Francisco, ont demandé aux habitants de réduire volontairement leur consommation d’eau. «Mais notre système d’approvisionnement en eau est déjà mis à rude épreuve», a déclaré Nicola Ulibarri, qui étudie la gestion de l’eau à l’Université de Californie à Irvine. L’industrie agricole massive de l’État, qui fournit ce qui représente un quart de l’approvisionnement alimentaire américain, absorbe 80% des ressources en eau de l’État. Une grande partie du reste est acheminée vers les villes et villages de la région. La Californie tire déjà tellement d’eau du delta de la baie de l’État que les espèces de poissons indigènes en voie de disparition sont en déclin. Il n’y a tout simplement pas assez d’eau pour circuler, a-t-elle ajouté, «et cela me signale que nous allons avoir besoin de tout le système pour changer». L’aqueduc de Californie et les champs agricoles sont vus dans la vallée centrale. L’industrie agricole utilise la grande majorité de l’eau de la Californie. Photographie: Lucy Nicholson / Reuters Lorsque les rivières et les réservoirs s’assèchent, les agriculteurs se tournent vers le pompage de plus en plus d’eau du sol. Lors de la dernière sécheresse, ils ont aspiré tellement d’eau que de nombreux ouvriers agricoles et autres habitants de la vallée de San Joaquin en ont été privés. Depuis lors, la Californie a adopté sa toute première loi réglementant l’utilisation des eaux souterraines. Dans le cadre de la nouvelle législation, au cours des deux dernières années, les collectivités ont élaboré des propositions pour conserver les réserves. Mais ces plans n’ont pas encore été mis en œuvre, a déclaré Ulibarri – et en particulier à la suite de la crise des coronavirus, qui a vidé les coffres de l’État, les politiciens de l’État n’ont peut-être pas la volonté ou les ressources pour financer les changements indispensables. Et même lorsque les fonctionnaires examinent les propositions de changements, les grands agriculteurs ont pu faire pression pour plus de droits sur l’eau. «Pendant ce temps, il n’y a pas de véritable lobby pour les ménages qui ont également besoin d’eau», a déclaré Camille Pannu, qui dirige la clinique de justice de l’eau à la faculté de droit de l’UC Davis. «Et c’est ainsi que nous nous retrouvons avec des inégalités raciales vraiment marquées en matière d’accès à l’eau.» Feu de forêt et changement climatique Des affrontements politiques sur la question de savoir où les approvisionnements en eau limités devraient être alloués ont déjà éclaté dans tout l’État. Les écologistes ont averti qu’ils pourraient poursuivre le gouvernement fédéral pour l’empêcher de rediriger l’eau du delta vers les fermes au détriment de l’éperlan et du saumon en voie de disparition. Les lobbies agricoles ont poussé le gouverneur de l’État, Gavin Newsom, qui fait face à une campagne de rappel, à donner des assurances. Et des groupes tels que le Community Water Centre ont poussé les législateurs à adopter des projets de loi pour protéger l’accès des communautés rurales mal desservies. Les scientifiques craignent que la sécheresse ne se traduise par des incendies encore pires, qui ont déjà atteint des niveaux historiques en Californie. Photographie: Eugene García / EPA Mais alors que les fonctionnaires sont confrontés à de lourdes décisions sur la façon d’allouer l’eau, les scientifiques préviennent que la sécheresse provoquera également des incendies plus violents et plus destructeurs dans l’ouest. Au cours de la dernière décennie, la sécheresse en Californie a contribué à la mort d’environ 163 millions d’arbres – et la végétation morte a contribué à alimenter certains des incendies les plus destructeurs de l’histoire de l’État au cours des dernières années. La sécheresse actuelle, et la précédente, se caractérisent non seulement par de faibles précipitations, mais aussi par un temps plus chaud, a déclaré Swain de l’UCLA. Non seulement des conditions plus sèches, mais aussi des conditions plus chaudes ont amené le paysage à allumer des flammes plus destructrices. «Les incendies extrêmes et intenses sont les points d’exclamation à la fin des sécheresses de longue durée», a-t-il déclaré. L’année dernière, qui a vu la pire saison des incendies de forêt jamais enregistrée dans l’État, a fait 31 morts et incendié plus de 10 000 bâtiments. Dans les régions dévastées par les mégafires récents, les retombées toxiques des flammes ont également entaché les approvisionnements limités en eau potable. “Cette année est susceptible d’apporter plus de grosses brûlures”, a déclaré Swain. «Il n’y a vraiment aucun signe de soulagement à l’horizon.»