Les groupes de développement économique du Michigan évitent les controverses, cherchent des emplois – MLive.com

GRAND RAPIDS,MI – Ils commercialisent leur région auprès des entreprises qui cherchent à se développer dans le Michigan, fournissent des services éducatifs aux employeurs et mettent les entreprises en relation avec les subventions gouvernementales destinées à stimuler la création d’emplois.

Le réseau d’organisations de développement économique du Michigan se présente sous toutes les formes et toutes les tailles, avec des structures différentes, des domaines d’expertise différents et des budgets différents. Mais, dans l’ensemble, ils partagent un même objectif : renforcer l’économie de leur région.

“Notre mission est de faire progresser l’économie, de faire avancer la croissance économique”, a déclaré JoAnn Crary, présidente de Saginaw Future Inc, un groupe de développement économique qui travaille à attirer et à retenir les entreprises dans le comté de Saginaw.

Les groupes évitent largement les titres négatifs.

Mais l’un de ces groupes, Southwest Michigan First, a subi des réactions négatives lorsqu’il a annoncé le 11 février qu’il avait engagé l’ancien président de la Chambre des représentants de l’État républicain, Lee Chatfield, comme nouveau PDG. Plusieurs groupes communautaires, de la ville de Kalamazoo à la Western Michigan University, n’ont pas soutenu l’opposition passée de Chatfield à l’extension des droits civils de la communauté LGBTQ.

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La plupart des groupes de développement économique cherchent à se tenir à l’écart de telles controverses à caractère politique. Plusieurs avec qui MLive s’est entretenu cette semaine – Lakeshore Advantage in Zeeland, Saginaw Future et Ann Arbor SPARK – affirment que leur travail quotidien a été et reste axé sur leur mission de faire progresser l’économie de leur région.

Ce travail consiste notamment à aider les entreprises à trouver des subventions et d’autres aides publiques et à y accéder, à orienter les employeurs vers des ressources permettant de former et d’éduquer les travailleurs et à aider les entreprises à acquérir des équipements de protection individuelle dans le contexte de la pandémie de coronavirus.

La plupart des groupes, comme Southwest Michigan First, sont des organisations à but non lucratif et sont dirigés par un conseil d’administration composé de dirigeants du monde des affaires, de l’éducation, du gouvernement et de la société civile. Une partie importante de leur financement provient d'”investisseurs”, un groupe qui comprend généralement des entreprises, des organisations à but non lucratif, des fondations et des gouvernements. Ann Arbor Spark reçoit également des fonds d’un district de perception d’impôts locaux, conçus pour aider à mettre sur le marché les produits de la recherche universitaire.

“En fin de compte, ce sont nos investisseurs qui doivent nous rendre des comptes, car si nous ne faisons pas du bon travail, ils pourraient choisir de ne pas investir en nous”, a déclaré Emily Staley, vice-présidente du marketing et des communications de Lakeshore Advantage, un groupe de développement économique à but non lucratif qui dessert les comtés d’Ottawa et d’Allegan.

“En tant que développeurs économiques, nous avons le meilleur intérêt de notre communauté à l’esprit”, a déclaré M. Staley. “Nous sommes donc également responsables devant la communauté dans son ensemble. Mais en fin de compte, ce sont les investisseurs qui votent vraiment avec leurs dollars pour savoir si nous faisons le bien pour la communauté”.

Ils démontrent leur valeur aux investisseurs de multiples façons.

Souvent, c’est en partageant les rapports d’avancement avec les gouvernements locaux qui passent des contrats avec eux. Elles organisent également des réunions annuelles au cours desquelles les groupes de développement économique font part des investissements privés et des nouveaux emplois que les entreprises avec lesquelles ils travaillent ont apportés à la région au cours d’une année donnée.

Le comté d’Allegan a récemment décidé de renouveler son contrat annuel de 50 000 dollars avec Lakeshore Advantage pour trois ans, a déclaré Dan Wedge, directeur exécutif des services du comté d’Allegan. Il s’est dit satisfait des efforts déployés par Lakeshore Advantage pour sensibiliser et retenir les entreprises, et du fait que l’association à but non lucratif rencontre tous les trimestres la commission de développement économique du comté.

“Quand COVID a frappé, ils ont pu intervenir et fournir une assistance à nos entreprises locales et les aider à rester prospères pendant cette période”, a-t-il déclaré.

Lakeshore Advantage affirme avoir soutenu 14 projets de croissance d’entreprises en 2020. Ces projets ont apporté 152 millions de dollars d’investissements privés à la région, et 652 nouveaux emplois.

Les gouvernements locaux qui passent des contrats avec des organisations de développement économique ont-ils appris quelque chose de la controverse de Chatfield au Southwest Michigan First ?

Selon M. Wedge, la situation renforce la nécessité pour les groupes de développement économique local d'”éviter toute perspective politique”.

“Je pense qu’il s’agit de servir la communauté et ce dont elle a besoin, et non de l’aborder d’un point de vue politique”, a-t-il déclaré.

Une partie de ce que font les groupes de développement économique consiste à mettre les employeurs en contact avec les subventions de la Michigan Economic Development Corporation (MEDC). Cependant, comme ces subventions sont fournies par l’État, les groupes de développement économique locaux ne sont pas chargés de vérifier si les entreprises atteignent les objectifs de création d’emplois nécessaires à la subvention.

Les entreprises rendent plutôt compte de leurs performances directement à l’État.

“Nous ne l’exigeons pas parce que nous ne leur demandons pas d’administrer ces grandes mesures incitatives en notre nom”, a déclaré Amanda Bright-McClanahan, chef des opérations du MEDC.

Elle a déclaré que les groupes de développement économique local jouent un rôle crucial dans la commercialisation de leurs régions respectives auprès de nouvelles entreprises.

“L’intention derrière ces groupes est que le Michigan est phénoménalement diversifié dans sa géographie, dans sa base de talents, dans l’étendue de ses communautés et dans l’étendue de ses atouts collectifs du point de vue du développement économique”, a déclaré M. Bright-McClanahan. “Le MEDC ne peut pas faire tout ce travail à lui seul. Nous comptons donc sur ces partenariats dans le cadre de notre stratégie globale pour réussir à nous assurer que nous ne laissons vraiment aucune région de l’État à la traîne”.

Certains des groupes de développement économique régional ont été créés pour apporter une approche plus cohérente, à l’échelle de la région, en matière de rétention et d’attraction des entreprises.

Par exemple, Saginaw Future Inc. a été créée en 1992 dans le cadre d’un partenariat entre la Chambre de commerce du comté de Saginaw, le comté de Saginaw et la ville de Saginaw.

“À l’époque, chacun d’entre eux avait sa propre organisation, personne ne travaillait ensemble et il y avait beaucoup de doublons”, a déclaré Saginaw Future Inc. la présidente JoAnn Crary.

Aujourd’hui, l’organisation compte 165 investisseurs et dispose d’un budget annuel de 1,2 million de dollars, a-t-elle déclaré. Son budget est principalement financé par ses investisseurs – 46% sont des entités publiques et 54% sont privées.

Le travail de Saginaw Future Inc. consiste à aider les nouvelles entreprises à trouver un emplacement dans le comté de Saginaw, à discuter avec les chefs d’entreprise de leurs besoins et des obstacles qu’ils rencontrent, et à aider les entreprises à obtenir des subventions, des abattements fiscaux et des contrats gouvernementaux. Elle a également conclu des accords pour fournir des services de développement économique à 16 gouvernements locaux de sa région.

“Notre travail consiste à connaître tous les outils disponibles, à réduire les obstacles et à les aider à investir”, a déclaré Mme Crary, expliquant comment son organisation travaille avec les entreprises.

D’autres se concentrent fortement sur le secteur technologique.

“Nous sommes l’un des centres de croissance technologique de l’État”, a déclaré Paul Krutko, président et directeur général d’Ann Arbor SPARK, une organisation de développement économique basée à Ann Arbor qui travaille dans tout le sud-est du Michigan.

Le rapport annuel 2019 de l’organisation, le plus récent disponible sur son site web, montre qu’elle a aidé 31 entreprises dans leurs projets d’expansion. Ces projets ont créé 132 millions de dollars d’engagements d’investissement, 534 emplois annoncés et 1 192 emplois conservés. Une partie du travail d’Ann Arbor SPARK se concentre sur la mise sur le marché de produits d’études développés à l’Université du Michigan et à l’Université Eastern Michigan.

Alors que Southwest Michigan First a subi un recul après avoir engagé Chatfield comme PDG, la nomination récente d’un nouveau PDG par un autre groupe de développement économique s’est déroulée plus facilement.

Fin décembre, The Right Place, qui est basé à Grand Rapids, a annoncé que Randy Thelen, qui travaille dans le secteur du développement économique depuis 25 ans, prendrait la relève en tant que président et directeur général le 1er mars. Il remplace la présidente et directrice générale de longue date, Birgit Klohs, qui a pris sa retraite à la fin janvier.

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Andria Romkema, porte-parole de The Right Place, a déclaré que son organisation avait envoyé un questionnaire à plus de 100 personnes dans le cadre de ses efforts pour trouver le remplaçant de M. Klohs. L’enquête demandait aux destinataires – qui comprenaient des membres du conseil d’administration et des investisseurs, ainsi que des dirigeants d’entreprises, du gouvernement et de la communauté – quelles étaient les compétences et les caractéristiques que devrait posséder son prochain dirigeant.

“The Right Place ne peut pas remplir sa mission de moteur de la croissance économique durable et de la prospérité pour tous sans le soutien de la communauté qu’elle sert, c’est pourquoi il s’agissait d’une étape essentielle dans le processus de recherche de PDG”, a déclaré M. Romkema.

The Right Place a été fondé il y a environ 35 ans. Le financement de l’organisation provient à 80 % d’entreprises privées, tandis que les 20 % restants sont répartis entre des sources publiques et des fondations.

Après la démission de M. Chatfield en tant que PDG de Southwest Michigan First, 11 jours seulement après avoir été nommé à ce poste, le personnel de l’organisation a déclaré qu’il était impatient d’aller de l’avant.

Dans une déclaration, l’organisation s’est excusée auprès de la communauté, a réitéré que sa mission est non partisane et a promis un processus “ouvert, transparent et inclusif” alors qu’elle cherche à nouveau un nouveau directeur général pour diriger les efforts de développement économique dans le sud-ouest du Michigan.

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