Le temps passé par Martin Luther King Jr. au CT suscite une nouvelle attention

Lorsque les gens se remémorent Martin Luther King Jr. et son rôle décisif dans le mouvement des droits civils le jour où sa vie est commémorée, ils se souviennent souvent de la marche sur Selma, de son emprisonnement dans une cellule de la prison de Birmingham et du “discours de rêve” prononcé dans la capitale du pays.

Mais un chapitre peu connu de sa vie, celui de son travail d’ouvrier agricole dans le centre du Connecticut à l’adolescence, pourrait bientôt attirer davantage l’attention.

Son séjour dans le Connecticut, alors qu’il était étudiant, n’a guère mérité d’être mentionné par les biographes et les historiens, mais King lui-même a dit qu’il s’était forgé de solides souvenirs de son emploi d’été dans une ferme de tabac à Simsbury.

Le travail agricole que le pionnier des droits civils a effectué pour gagner de l’argent supplémentaire est également de plus en plus reconnu cette année lorsqu’un mémorial à son séjour dans le Connecticut est inauguré lundi.

King faisait partie d’un groupe de jeunes hommes noirs recrutés pour travailler dans les champs de tabac autour de Simsbury pendant les étés 1944 et 1947, cultivant la feuille de tabac particulière utilisée pour envelopper les cigares de la société Cullman Bros.

Il était alors un jeune étudiant – il s’est inscrit au Morehouse College en 1944 après avoir réussi l’examen d’entrée à l’âge de 15 ans – et a rejoint d’autres jeunes hommes du Sud pour un voyage au Nord, loin des lois raciales draconiennes qui ont marqué leur éducation.

Les jeunes hommes des Historically Black Colleges comme Morehouse étaient appréciés par la compagnie de tabac pour leur fiabilité et leur industrie, et ils gagnaient de l’argent pour les frais de scolarité et de pension dans leurs écoles, ont écrit les historiens. Ils ont également acquis de nouvelles expériences, ainsi que l’amitié de pairs partageant les mêmes idées.

Le Nord contre le Sud

Pour King, les moments passés dans le Connecticut – à prier dans une église de Simsbury, à déguster un repas à Hartford – ont été une sorte de révélation après le monde de ségrégation intense de sa Géorgie natale.

À sa mère, le jeune étudiant a écrit à propos d’un voyage à Hartford : “Hier, nous n’avons pas travaillé, alors nous sommes allés à Hartford où nous avons vraiment passé un bon moment. Je n’ai jamais pensé qu’une personne de ma race pouvait manger n’importe où, mais nous avons … mangé dans l’un des meilleurs restaurants de Hartford. Et nous avons assisté aux plus grands spectacles. C’est vraiment une grande ville”, écrivait-il en 1944. King a ensuite prononcé un discours à l’université de Hartford en 1959 sur “l’avenir de l’intégration”.

Dans son autobiographie, King écrira plus tard “Après cet été dans le Connecticut (en 1944), c’était un sentiment amer de retour à la ségrégation. Il était difficile de comprendre pourquoi je pouvais aller où je voulais dans le train de New York à Washington et que je devais ensuite changer pour une voiture Jim Crow (à caractère racial) dans la capitale du pays afin de poursuivre le voyage jusqu’à Atlanta. … La première fois que j’ai été assis derrière un rideau dans un wagon-restaurant, j’ai eu l’impression que le rideau était tombé sur mon moi. Je n’ai jamais pu m’adapter aux salles d’attente séparées, aux lieux de restauration séparés, aux salles de repos séparées, en partie parce que la séparation était toujours inégale, et en partie parce que l’idée même de séparation a fait quelque chose à mon sens de la dignité et du respect de moi-même”.

Comme il l’exprime dans son autobiographie, ses premières expériences dans le Connecticut l’ont profondément influencé.

“King a pu imaginer un monde qui pourrait être plus large que l’espace étroit et restreint qu’il a vu à Atlanta”, a déclaré Jeffrey Ogbar, professeur d’histoire et directeur du Centre pour l’étude de la musique populaire à l’Université du Connecticut. “Pouvoir entrer dans un établissement et obtenir un service, c’était pour lui, son développement personnel, très important. Cela lui donnait la possibilité d’imaginer une plus grande liberté”.

Elaine Lang, ancienne présidente de la Simsbury Historical Society qui a fait des recherches sur l’époque de King dans le Connecticut, a déclaré que King a été particulièrement frappé par une invitation à se rendre dans une église locale.

“Le Dr. King a écrit dans ses lettres, le traitement l’a frappé. Le fait d’être invité à la First Church de Simsbury – on lui a demandé de se joindre à la chorale – l’a frappé de manière assez remarquable. Il est parti en excursion pour manger à Hartford, et il s’est étonné qu’ils aient franchi la même porte et qu’ils aient été servis comme n’importe quel autre client. Cela s’est avéré être une sorte d’éveil, à ce que les choses pouvaient être”, a-t-elle déclaré.

Le rassemblement d’étudiants noirs travaillant dans les champs de tabac a également permis de tisser des liens qui ont mené à l’ère des droits civiques. Lang a trouvé une lettre d’information avec un commentaire écrit par un autre étudiant de l’époque, décrivant comment les étudiants s’étaient engagés dans des discussions sur le statut de seconde zone accordé aux Noirs. C’est également à cette époque que King décida de devenir ministre.

“Un groupe de jeunes universitaires noirs se réunissant dans le Sud aurait été incroyablement dangereux”, a déclaré M. Lang. “L’expérience que ces jeunes hommes ont eue en venant travailler ici a permis à beaucoup d’entre eux de se rencontrer, et de se rencontrer en toute sécurité”.

Mais ce serait une erreur, a noté M. Lang, de présumer que le Connecticut central était particulièrement avancé ou progressiste en ce qui concerne le traitement des Afro-Américains, et que des restrictions n’étaient pas en place.

“Selon les normes d’aujourd’hui, étaient-elles géniales ? De toute évidence, non”, a-t-elle déclaré.

Les restrictions Jim Crow qui dominaient le Sud étaient beaucoup plus rigides que dans les États du Nord comme le Connecticut, mais il y avait des interdictions informelles pour les Noirs dans de nombreux hôtels et restaurants de la Nouvelle-Angleterre et les indignités étaient monnaie courante, a-t-elle dit.

Ainsi, lorsque l’avocat noir et futur juge de la Cour suprême Thurgood Marshall défendait un Noir en procès à Bridgeport en 1940, il n’était autorisé à déjeuner au restaurant de l’hôtel Stratfield que parce que son collègue blanc était l’avocat de l’hôtel.

Dans le Connecticut des années 1940, les voyageurs noirs s’appuyaient souvent sur le “Livre vert de l’automobiliste noir” pour trouver des restaurants, des hôtels et des stations-service qui faisaient des affaires avec des Noirs – de nombreux établissements étaient interdits. Les possibilités d’éducation et de logement pour les Afro-Américains étaient également extrêmement limitées pendant cette période.

Nouveau mémorial au CT

Le séjour de King dans le Connecticut fait l’objet d’une nouvelle attention et d’un marquage permanent, grâce à un mémorial organisé par les jeunes de Simsbury. Il sera inauguré lundi dans l’enceinte de la Simsbury Free Library.

Le projet a débuté en 2010, lorsqu’un groupe d’élèves du lycée de Simsbury s’est lancé dans une mission de recherche sur l’époque de King dans la région, sous la direction d’un professeur d’histoire, Richard Curtiss. Les élèves du lycée Simsbury High School ont poursuivi le projet et, en collaboration avec un architecte local, ils ont récolté 150 000 dollars et conçu le mémorial.

Tara Willerup, directrice exécutive de la Simsbury Free Library et conseillère pour le projet de commémoration, a déclaré que les étudiants ont choisi un concept qui reliait le Nord au Sud et transmettait un sentiment de liberté et d’ouverture. Des panneaux de verre décrivent la vie et les objectifs de King. Les étudiants ont ressenti un lien particulier avec le jeune Martin Luther King, a-t-elle dit, alors qu’il se tenait à la limite de l’âge adulte dans leur ville, en contemplant le rôle qu’il pourrait jouer dans la lutte pour la libération.

“Les panneaux de verre ne sont pas fermés par des murs, ils sont ouverts à l’environnement, ouverts au public”, a déclaré M. Willerup. “Ils ont du granit, qui est la pierre native de la Géorgie, et du brownstone, qui est la pierre native du Connecticut, donc la fondation, le socle, est celle des deux communautés, comment elles se sont rencontrées ici. C’était un programme dirigé par les étudiants, ils ont fait tout le travail, la collecte de fonds. Ils ont appris au fur et à mesure”.

Le groupe MLK in CT prévoit de retransmettre en direct la séance de dédicace de 14h à 16h lundi sur www.mlkinct.com.

Lang, la chercheuse en histoire locale, a déclaré qu’elle espérait que le travail que King a effectué dans les champs de tabac et les granges de sa ville, négligé dans les livres d’histoire pendant des décennies, porterait ses fruits pour les générations à venir, donnant la vision d’une société meilleure et plus juste. C’est une vision que King a développé dans les camps de ferme où il passait les chaudes nuits d’été après des jours de travail pénible.

“Nous pouvons vivre, travailler et prier ensemble, que des personnes de toutes les races puissent travailler ensemble”, a-t-elle déclaré. “Nous pouvons garder cela à l’esprit, et c’est un témoignage de la puissance des petits actes de respect et de dignité”.

rmarchant@greenwichtime.com