Le Portugal s’inspire de la politique jeunesse de la France en route vers la Coupe du monde de rugby 2023 – Coupe du monde de rugby 2019

Le succès au niveau des moins de 20 ans ne se traduit pas automatiquement dans l’arène des tests seniors, mais le capitaine du Portugal, Tomás Appleton, voit des parallèles précis entre les progrès réalisés par la France et ceux de sa propre équipe.

Les Bleus sont maintenant considérés comme de sérieux prétendants à Coupe du monde de rugby 2023, non seulement parce qu’ils sont des hôtes, mais aussi en raison de la récolte de des jeunes talentueux qui font avancer l’équipe.

Le Portugal opère peut-être à un niveau inférieur, mais il a également montré une volonté d’investir dans la jeunesse, avec une bonne proportion des équipes qui ont terminé sur le podium à trois reprises consécutives. Trophée World Rugby U20 tournois jouant désormais des rôles influents dans la candidature d’Os Lobos à se qualifier pour leur deuxième Coupe du monde de rugby.

“Nous savons tous que les Français avaient une équipe championne du monde U20, et ils ont amené beaucoup de leurs joueurs dans l’équipe senior, et nous avons aussi eu de très bons résultats, notamment au World Rugby U20 Trophy”, a reconnu Appleton.

«Nous construisons un groupe solide et, bien sûr, notre objectif principal est d’être à la Coupe du monde de rugby en 2023 en France

Comme la France, le Portugal compte deux diplômés U20 en lice pour le maillot numéro 10. Pour Romain Ntamack et Matthieu Jalibert troquent Jorge Abecasis, et son successeur dans les U20, Jerónimo Portela.

“Ce sont des joueurs extraordinaires et bien que tous les deux soient encore très jeunes, ils ont connu des environnements de rugby professionnel à l’étranger”, a déclaré Appleton, qui joue son club de rugby avec 20 fois champion du Portugal CBUL.

«Jerónimo a été un peu malchanceux. En raison de la situation COVID, il a dû revenir d’Amérique du Sud. Mais il commençait à construire quelque chose au niveau professionnel.

«Et Jorge, en 2017 ou 2018, je pense que c’était le cas, est allé à l’académie de haute performance des Crusaders à Christchurch et il est revenu avec une très bonne compréhension du jeu et était plus physique et plus rapide.

Top Marques

À l’autre extrémité de l’échelle des âges se trouve Samuel Marques, le demi de mêlée des coups de pied du Portugal.

Marques, un joueur du Top 14 en France avec Pau, a mis fin à ses huit années d’exil de l’équipe nationale lorsqu’il a entamé la défaite du premier tour contre la Géorgie et a beaucoup ajouté à l’équipe.

En plus d’avoir contribué près de la moitié des points de son équipe au Championnat d’Europe de Rugby de cette année, le joueur de 32 ans a été une figure clé pour diriger les jeunes autour de lui sur le terrain.

«Il a eu un grand impact sur l’équipe», a reconnu Appleton. «Il évolue dans le Top 14 en France et est habitué à un environnement plus compétitif que le reste des garçons et apporte beaucoup d’expérience avec lui. Notre équipe n’est pas si vieille et nous avons parfois besoin de joueurs comme lui pour prendre de bonnes décisions et calmer les choses, et il le fait très bien.

Appleton, maintenant âgé de 27 ans, était adolescent lorsque le Portugal a fait ses débuts en Coupe du monde de rugby en France en 2007 et aimerait bien y diriger l’équipe en tant que l’un des qualifiés directs de l’Europe.

“Il y avait un grand battage médiatique autour du rugby à cette époque (2007), et j’ai eu la chance d’être en France, à un tournoi international U15, quand la Coupe du monde était en cours et que je suis allé voir le match du Portugal contre l’Italie à Paris,” il a dit.

Compagnie à deux

Pour la Coupe du monde de rugby 2023, l’Europe a obtenu deux qualification automatique places, avec les deux côtés supérieurs, après les résultats de la Championnat d’Europe de Rugby 2021 et 2022 sont pris en compte, revendiquant les places réservées à Europe 1 et Europe 2.

Actuellement, le Portugal occupe la deuxième place du classement derrière la Géorgie et est sur la bonne voie pour affronter les champions du monde en titre, l’Afrique du Sud, l’Irlande, l’Écosse et l’Asie / Pacifique 1.

“La deuxième place est notre objectif principal, mais nous sommes aussi suffisamment réalistes pour savoir qu’il y a deux ans nous jouions à un niveau inférieur, contre des joueurs comme la Tchéquie et l’Ukraine”, a déclaré Appleton, conscient que le Portugal ne devrait pas oublier de ne pas aller trop loin d’eux-mêmes alors que tant de rugby reste à jouer.

Le Portugal n’est que trois matchs dans ce qui est effectivement une campagne de qualification de 10 matchs, et n’a gagné qu’une seule fois, mais il y avait beaucoup de points positifs à tirer des défaites contre la Géorgie (29-16) et la Roumanie (28-27) et le 43 -28 victoire contre l’Espagne.

«Pour le match contre la Géorgie, nous savions depuis le début que ce serait le match le plus difficile car ils sont, je pense, les favoris de ce groupe», a rappelé Appleton, qui approche d’un demi-siècle de sélections pour son pays.

«Nous ne devons pas oublier qu’en novembre nous jouions dans une série contre le Brésil et que la Géorgie jouait l’Angleterre, le Pays de Galles, l’Irlande et les Fidji en Coupe des nations d’automne. Il y a donc une grande différence.

«Je pense que nous avons bien fait de temps en temps, et à la mi-temps, nous gagnions. Mais à la fin, leur force physique a prévalu. C’était un peu dur de perdre le point de bonus perdant lors du dernier jeu du match.

«Au début du match contre la Roumanie, nous avions envie de bien faire et nous avons très bien commencé. Nous étions à l’aise sur le tableau de bord mais nous avons eu des alignements terribles et n’avons pas très bien géré le match et avons perdu à la dernière minute à un essai d’un maul de conduite.

«Il y a eu quelques défaites qui ont été difficiles à encaisser, mais celle-ci a été un très gros coup de poing dans l’estomac.

«Contre l’Espagne, c’était un peu différent. C’était un jeu de meurtre ou de mort et nous savions que nous devions intervenir. Nous avons mis du temps à nous retrouver mais nous avons grandi dans le jeu et nos attaquants nous ont donné une bonne structure offensive pour marquer et les arrières ont très bien fait.

«C’était vraiment bien d’être sur une bonne note alors que les matchs contre la Russie et la Belgique ou les Pays-Bas arrivent. Je pense que ce sera bien pour nous de jouer en juillet; Les joueurs portugais adorent jouer au soleil. »

A mi-chemin du paradis

Une fois ces rencontres disputées, le Portugal et le reste des équipes du Championnat d’Europe de Rugby seront à mi-chemin de leurs campagnes de qualification.

Ayant assisté à une Coupe du monde de rugby en tant que spectateur aux yeux écarquillés, Appleton n’aimerait rien de plus que d’y arriver en tant que joueur et de bénéficier du soutien de la grande diaspora portugaise en France.

«Il y a plus d’un million de Portugais à Paris», a-t-il souligné. «Jouer à une Coupe du monde de rugby en France serait incroyable.»

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Photo: Luis Cabelo