Le musée Hirshhorn subit des pressions pour reconsidérer le réaménagement de son jardin de sculptures


Le musée et jardin de sculptures Hirshhorn à Washington DC. Tel que conçu par Gordon Bunshaft, un bassin rectangulaire dans le jardin fait écho à une fenêtre et à un balcon sur la façade du musée de 1974.
Avec l’aimable autorisation de Wikimedia Commons

Confronté à des contestations de la part d’une autorité de planification fédérale et de groupes de pression, le musée Hirshhorn de l’institut Smithsonian à Washington, DC, subit des pressions pour réorganiser ou justifier les éléments d’un réaménagement important de son jardin de sculptures en contrebas.

Le jardin d’origine, d’inspiration zen japonaise, qui s’étend sur 1,5 hectare à côté du National Mall, a été achevé en 1974 par l’architecte Gordon Bunshaft pour compléter le bâtiment moderniste en béton et granit en forme de tambour du musée. Les allées de gravier brutalistes du jardin et le manque d’ombre le rendaient toutefois inhospitalier pour les visiteurs pendant les étés chauds de Washington, ce qui a incité le Hirshhorn à faire appel à l’architecte paysagiste Lester Collins trois ans plus tard pour ajouter des arbres, des parterres de plantes et d’autres végétaux dans une procession chorégraphique, ainsi que pour introduire des rampes d’accès pour les fauteuils roulants. Cette rénovation, qui a permis de conserver le bassin rectangulaire central réfléchissant de Bunshaft dans le jardin, a été achevée en 1981.

Depuis lors, l’infrastructure du jardin s’est détériorée, des fissures apparaissant sur ses murs et le mauvais drainage des eaux de pluie entraînant des inondations. Notant que le jardin et ses plus de 30 sculptures en plein air n’attirent actuellement que 150 000 visiteurs par an, contre un million pour le musée et 30 millions pour le National Mall adjacent, le Hirshhorn propose d’ajouter davantage de sculptures et de rendre l’espace plus accueillant et mieux adapté aux installations d’art contemporain et aux événements artistiques.

Dans le cadre d’une revitalisation dirigée par l’architecte et photographe japonais Hiroshi Sugimoto, le Hirshhorn ajouterait un espace central flexible pour les performances et les expositions temporaires, une série de “galeries” extérieures reliées entre elles pour les sculptures en bronze du musée, ainsi que des bassins réfléchissants plus grands et une scène de performance.


Un rendu d’une proposition d’expansion du bassin réfléchissant qui pourrait le transformer en un lieu de spectacles.
Smithsonian Institution

Le projet de Sugimoto, qui a fait l’objet de révisions répétées, prévoyait également la création de surplombs et de rampes depuis le National Mall, le remplacement des murs périphériques en béton d’origine par de nouveaux murs en béton, l’introduction de pierres empilées pour remplacer une cloison intérieure en béton, l’ajout d’autres murs en pierres empilées, ainsi que la réouverture et la modernisation d’un tunnel souterrain sous Jefferson Drive qui relie la place du musée au jardin.

Selon le Hirshhorn, le jardin est accueillera des chefs-d’œuvre de la sculpture moderne, l’espace central des performances et des médias temporels, et le jardin ouest des œuvres contemporaines, notamment des commandes de grand format.

Mais les défenseurs de l’architecture paysagère affirment que certains de ces changements priveraient le jardin de son identité fondamentale. L’un des principaux points de discorde dans le projet de Sugimoto est l’expansion du bassin réfléchissant rectangulaire original de Bunshaft, qui fait intentionnellement écho à une fenêtre horizontale et à un balcon de la façade nord du musée. Le plan prévoit l’ajout d’un tablier d’eau sur trois côtés de la piscine existante, ainsi qu’une nouvelle piscine en forme de U au sud, qui pourrait servir de zone d’accueil pour des spectacles avec des sièges d’amphithéâtre.


Illustration de la relation entre une fenêtre et un balcon sur la façade du Hirshhorn et un bassin réfléchissant dans le jardin de sculptures, tel qu’il existe actuellement.
Fondation pour le paysage culturel

Défendre le bassin d’origine

La piscine d’origine “est un geste puissant et unificateur”, partageant un vocabulaire minimaliste avec le reste du jardin et le musée, affirme Charles A. Birnbaum, président, directeur général et fondateur de la Cultural Landscape Foundation, un groupe de défense et d’éducation à but non lucratif qui cherche à valoriser le patrimoine paysager. “Et vous ne lisez cela dans aucune des variations du [Sugimoto] schémas que nous avons vus au fil du temps. Ils ont tous de nouvelles géométries.”

Les critiques s’interrogent également sur les plans des murs en pierres empilées, qui, selon eux, s’opposent aux surfaces lisses en béton moderniste de Bunshaft. Mais Dan Sallick, président du conseil d’administration du Hirshhorn, rétorque : “Nous pensons que la pierre empilée est essentielle”, car elle offre un contraste plus évocateur avec les sculptures modernes et contemporaines du musée.

Lors d’une réunion en ligne le 3 décembre, la National Capital Planning Commission (NCPC) fédérale a approuvé les plans préliminaires d’aménagement du site de Sugimoto, à l’exception des changements proposés pour le bassin réfléchissant et le mur de séparation intérieur. Les commissaires ont demandé au Hirshhorn d’explorer une alternative au design de la piscine élargie qui conserverait les dimensions historiques de l’actuelle. Ils ont également recommandé au Smithsonian de trouver un moyen de rendre les nouveaux murs de pierres empilées plus compatibles avec le matériau utilisé par Bunshaft pour son mur d’enceinte historique, tout en restant distinct de celui-ci.

Un commissaire, Mina Wright, de l’administration fédérale des services généraux, a comparé les maquettes de pierres empilées du Hirshhorn à quelque chose qui “pue l’Olive Garden”. [the chain restaurant] et ce n’est pas une bonne image pour qui que ce soit”.


Une maquette du type de murs de pierres empilées que Hiroshi Sugmioto propose pour le jardin de sculptures du Hirshhorn, avec la Tête monumentale (1960) d’Alberto Giacometti.
Hirshhorn Museum and Sculpture Garden, Smithsonian Institution.

Il appartient maintenant au Hirshhorn et à Sugimoto de répondre. (Outre le NCPC, la Commission américaine des beaux-arts doit approuver le projet, et un autre processus d’examen, dans lequel les changements sont considérés comme faisant partie du plan directeur global du campus South Mall de la Smithsonian Institution, est en cours en vertu de la section 106 du National Historic Preservation Act).

Un véritable jardin du XXIe siècle

Le Hirshhorn est déterminé à aller de l’avant. “Nous voulons un véritable jardin du XXIe siècle”, déclare M. Sallick, “avec des espaces vraiment passionnants où les artistes voudront créer des projets extérieurs à grande échelle”. Il a déclaré que la nouvelle conception créerait essentiellement “une nouvelle porte d’entrée” pour le musée en créant des lignes de vue qui inviteraient les visiteurs à entrer depuis le National Mall, et a souligné que Sugimoto avait été profondément sensible aux influences zen japonaises dans le projet original de Bunshaft.

Le projet a suscité des lettres d’éloge de la part de personnalités telles que Glenn D. Lowry, directeur du Museum of Modern Art, Kaywin Feldman, directeur de la National Gallery of Art, l’architecte David Adjaye et Kristopher Jon Takács, qui dirige le bureau de Washington de Skidmore, Owings &amp ; Merrill, qui était le cabinet d’architecture de Bunshaft.

Joint par téléphone au Japon, Sugimoto a souligné que la conception de son jardin est fidèle au mur d’enceinte en granulats de béton de Bunshaft : “J’ai pensé qu’il s’agissait d’une caractéristique très importante de la conception de ce jardin”, dit-il.

Mais Sugimoto ajoute qu’il a pour mandat de mettre à jour le jardin de sculptures pour répondre aux besoins contemporains, notamment les arts du spectacle, tout en soulignant qu’il a apporté de nombreuses modifications en réponse aux commentaires et que les négociations se poursuivent. “C’est un processus de négociation et de discussion et je n’ai pas encore de réponse”, dit-il. “Mon opinion ne représente que 10% ou 20%. Je dis aux gens ce que je veux faire”.

“Cette restauration – Bunshaft est un artiste et Lester Collins est un artiste et je suis le troisième artiste à se présenter, donc ma position est un tiers de la position. C’est un nouveau travail pour moi de négocier avec l’histoire. C’est un processus très important et intéressant pour moi”, déclare Sugimoto, qui entretient des liens de longue date avec le Hirshhorn. (Il a conçu un nouveau hall d’entrée pour le musée qui a ouvert en 2018 et a fait l’objet d’une grande enquête dans l’institution en 2006).

Dans le même temps, il défend le bassin agrandi et les murs de pierre empilés. Les croquis historiques montrent qu’à un moment donné, Bunshaft voulait créer une piscine “énorme”, dit l’architecte. Et les murs de pierre empilés offrent ce qu’il considère comme une toile de fond plus saisissante de “style médiéval prémoderne” pour les sculptures modernes de l’institution, conformément à l’esthétique zen japonaise, ajoute-t-il. “Si vous ne pouvez pas accepter cet élément clé du réaménagement – je fais tout à 100% et je devrais me retirer du réaménagement”, dit Sugimoto à propos des pierres. “Me prendre ou ne pas me prendre – j’espère que cela n’arrivera pas, mais c’est ce que je dois dire. Être ou ne pas être”.

Eligible pour une désignation historique

Comme Birnbaum, Liz Waytkus, directrice exécutive du groupe à but non lucratif Docomomo US, qui défend la préservation de l’architecture moderne, faisait partie de ceux qui ont remis en question la nouvelle conception lors de l’audience du 3 décembre du NCPC. Elle a alors souligné que le Hirshhorn et son jardin de sculptures avaient été jugés éligibles pour une inscription potentielle au Registre national des lieux historiques.

“La frustration avec le jardin de sculptures et ces deux éléments est une explication rigoureuse de la raison pour laquelle ils doivent être modifiés”, a-t-elle déclaré dans une interview. “La piscine a un lien visuel avec le bâtiment – ce lien est essentiel et doit absolument rester intact. Et l’ajout des murs empilés changerait le paysage et le sentiment que l’on a quand on est là.”

Waytkus dit qu’elle soutient les changements proposés, comme la réouverture du passage souterrain original de Bunshaft entre la place du musée et le jardin et l’ajout de rampes pour l’accessibilité. Mais elle conteste la nécessité de créer des zones dans le jardin pour ce qu’elle appelle des types de programmation artistique “sauvagement différents”. “Tout n’a pas besoin d’être digne d’Instagram ou flashy”, dit-elle. “Nous avons besoin d’endroits où nous pouvons nous asseoir et contempler”.

Birnbaum souligne que la Fondation pour le paysage culturel se fait le champion de la nécessité générale d’apporter des changements au jardin et a limité son opposition aux bassins agrandis et aux murs de pierres empilées “pour montrer que nous n’étions pas harcelés”. “Nous avons simplement pensé qu’il fallait garder l’œil sur ce qui était important ici”, dit-il.

Il affirme que, puisque l’espace appartient essentiellement au public par le biais de la Smithsonian Institution, les urbanistes ont l’obligation de tenir compte des objections. “Il ne s’agit pas d’un musée privé sur Park Avenue”, dit-il. “C’est une institution publique sur le National Mall”.

Son organisation n’a pas tardé à remettre en question les lettres de soutien que le Hirshhorn dit avoir reçues des défenseurs du projet. Après avoir demandé et reçu des copies de ces lettres, la Cultural Landscape Foundation a maintenant demandé des copies des lettres et des courriels dans lesquels les institutions ont cherché à obtenir le soutien de leurs entrepreneurs.

Demande de lettres et d’e-mails

“Nous sommes préoccupés par le fait que les entrepreneurs du Smithsonian pourraient se sentir poussés par les responsables du Smithsonian à approuver le projet du Jardin des sculptures afin d’éviter le risque d’être considérés comme moins favorables pour des travaux futurs”, a écrit Birnbaum dans une lettre du 21 décembre adressée au conseiller général du Smithsonian. Le groupe indique qu’il a également envoyé une lettre au bureau de l’inspecteur général du Smithsonian, lui demandant d’enquêter pour savoir si les responsables du Hirshhorn et du Smithsonian se sont rendus coupables d’un abus de pouvoir ou d’un comportement inapproprié en sollicitant des entrepreneurs du Smithsonian pour qu’ils écrivent des lettres ou témoignent en faveur du projet. Le Hirshhorn déclare qu’il n’a aucun commentaire à faire sur cette demande.

Kate Gibbs, une porte-parole du musée, indique que la prochaine étape consistera à préparer sa réponse au NCPC. Dans un courriel, elle a déclaré que “toute urgence” dans le processus d’approbation “provient d’un petit cercle de préservationnistes qui cherchent à ralentir, voire à arrêter carrément, la création délibérée d’un jardin de sculptures public pour le 21e siècle”.

“Si vous vous trouviez aujourd’hui sur le National Mall, vous verriez à notre gauche le National Air and Space Museum en train de subir une rénovation pluriannuelle de haut en bas, et à notre droite, des rénovations du Arts and Industries Building et du Castle”, dit-elle. “Les installations du Smithsonian sont des espaces changeants”.

Le Hirshhorn estime que la refonte du jardin de sculptures prendra trois ans mais ne propose pas pour l’instant d’estimation des coûts.


Un rendu aérien de l’apparence du Hirshhorn Museum and Sculpture Garden vu du National Mall, selon la nouvelle conception proposée par Hiroshi Sugimoto.
Smithsonian Institution