Le jardin japonais bien-aimé rouvre à Lotusland à Montecito – mais bonne chance pour entrer

Tout a commencé en 2008. L’étang de koi dans le jardin japonais de Lotusland, le spectaculaire domaine de Montecito souvent cité comme l’un des jardins incontournables du monde, était devenu si trouble qu’un wag l’a décrit comme «un bol de sauce de dinde . »

La nouvelle directrice générale de Lotusland, Gwen Stauffer, avait une solution, mais elle savait que le drainage de l’étang, le revêtement du fond et l’installation d’un biofiltre perturberaient les opérations dans les jardins emblématiques. Pourtant, elle pensa: à quel point cela pourrait-il être difficile?

Comme tout propriétaire le sait, cependant, un projet d’amélioration en entraîne un autre. Bientôt, la rénovation s’est étendue au-delà de l’étang de koi pour inclure la mise à jour du jardin japonais avec des sentiers accessibles et, finalement, la construction d’éléments de paysage initialement prévus mais jamais réalisés tels qu’une terrasse d’observation de lotus et de toutes nouvelles fonctionnalités comme une enceinte d’arbres cryptomères à feuilles persistantes.

Mais il y a eu ensuite l’incendie mortel de Thomas en 2017. Et les glissements de terrain en 2018. Et les fortes pluies qui ont entraîné non pas une mais deux évacuations d’urgence de plus dans la région, l’enclave chic de propriétaires célèbres tels que Oprah Winfrey et Ellen DeGeneres.

Avec apparemment tout, y compris la météo, conspirant contre ses efforts, Stauffer se demandait parfois si elle verrait un jour la fin des rénovations commencées il y a si longtemps. «L’un des moments les plus sombres a été la coulée de débris», se souvient-elle. «La vie de tout le monde ici vient de s’arrêter.»

Maintenant, après 11 ans et 6 millions de dollars, Lotusland a enfin rouvert son jardin japonais bien-aimé.

Depuis la mi-juin, les visiteurs ont pu voir les lotus et les koi de près depuis la toute nouvelle terrasse au-dessus de l’étang vitreux. Les clients utilisant des marcheurs et des fauteuils roulants peuvent explorer via un réseau de ponts, de passerelles et de marches conformes à la loi américaine sur les personnes handicapées. D’autres améliorations, telles qu’un miwatasu (une vue panoramique) et karesansui (un paysage sec évoquant l’eau), offrent de nouvelles façons de vivre la scène placide.

«Cela a toujours été un jardin de promenade japonais traditionnel où l’intention était de laisser le chaos derrière et d’entrer dans un lieu de paix et de tranquillité», dit Stauffer. «Nous voulions que les gens puissent être présents, méditer et se connecter avec la nature. Maintenant, ils peuvent le faire.

Lotusland organise sa collecte de fonds annuelle ce week-end pour célébrer la réouverture tant attendue, mais la rénovation ne facilitera pas l’accès des visiteurs pour une visite.

Les billets restent une denrée prisée, grâce à un permis d’utilisation conditionnelle de longue date qui limite le stationnement et limite l’admission à seulement 15 000 visiteurs chanceux par an.

Lotusland est l’héritage de Ganna Walska, une chanteuse d’opéra excentrique d’origine polonaise qui a eu six maris mais dont la passion pour les plantes leur a tous survécu.

La propriété avait été la pépinière de l’horticulteur pionnier Ralph Kinton Stevens à la fin des années 1880 et appartenait par la suite à plusieurs propriétaires privés.

Lorsque Walska – le personnel de Lotusland l’appelle encore «Madame» – l’a acheté en 1941, elle a commencé à assembler des tableaux en plein air, chacun rempli de cycas d’aspect primordial, de cactus épineux, de palmiers grattant le ciel, d’agaves bleus ou d’autres flores exotiques.

Les architectes paysagistes de renom Lockwood de Forest et Ralph Tallant Stevens, fils de l’horticulteur d’origine du jardin, ont été parmi les premiers collaborateurs de Walska. D’autres habitants ont contribué à la création du jardin japonais dans les années 1960, notamment le tailleur de pierre Oswald Da Ros et le concepteur de jardins Frank Fujii, dont le père, Kintsuchi Fujii, avait conçu le célèbre jardin japonais Storrier Stearns d’avant-guerre à Pasadena. Jusqu’à leur décès récent, les deux ont fourni de précieuses connaissances de première main pour donner forme à la vision de Madame.

Walska est décédé en 1984, laissant 37 acres à une fondation qui a ouvert le terrain au public en 1993. Au cours du dernier quart de siècle, les visiteurs ont constamment évalué le jardin japonais comme leur partie préférée de Lotusland. Avec 1,5 acre, c’est le plus grand des paysages thématiques et, compte tenu de ses multiples ouvrages hydrauliques, le plus complexe.

Les mises à niveau du jardin japonais populaire incluent des chemins accessibles par ADA.

(Myung J. Chun / Los Angeles Times)

Améliorer le jardin sans altérer son caractère essentiel posait un défi à multiples facettes. Stauffer a confié la tâche à l’architecte paysagiste local Derrik Eichelberger d’Arcadia Studio, spécialisé dans les restaurations historiques comme la Valle Verde de Santa Barbara, et à l’architecte paysagiste de Malibu Paul Comstock de Comstock Landscape Architecture, qui a imaginé l’aménagement paysager de nombreux parcs à thème Disney, y compris ceux de l’ensemble Asie.

Avec Stauffer, Eichelberger et Comstock ont ​​chorégraphié chaque aspect de la rénovation comme une opération militaire, cataloguant l’emplacement et la position de chaque arbre, plante et rocher. «Nous avons tout étiqueté et pris des photos», dit Stauffer. «Cet inventaire était notre bible pour savoir comment remonter les choses.»

Avant que l’étang ne soit drainé, les koi, qui n’étaient que 20 à l’automne 2017, ont été transférés dans une petite pièce d’eau dans le jardin de cycadales. Plus de 30 lanternes en pierre d’époque ont été mises hors de danger. Environ 60 arbres – érables japonais, camélias et traditionnels niwaki– des pins taillés, dont certains âgés de 80 ans – ont été déterrés, mis en boîte et mis de côté.

Mais un mois après le début des fouilles en novembre, l’incendie de Thomas a éclaté, forçant une évacuation de trois semaines. En janvier 2018, des averses torrentielles ont provoqué un flux de débris dévastateur à un pâté de maisons, provoquant un autre arrêt de travail de trois semaines. Les deux catastrophes ont fermé les routes, coupé les services, mis à l’écart les travailleurs et détourné tout l’équipement et la main-d’œuvre disponibles vers les efforts de redressement. Deux autres évacuations liées à la pluie ont entraîné de nouveaux retards avant que les fouilles – et la collecte de fonds – ne puissent reprendre.

L’étang s’avérerait particulièrement problématique.

Les écrevisses introduites des décennies plus tôt avaient décimé le lotus, et le poisson-chat déployé pour contrôler les écrevisses n’avait fait que creuser les crustacés affamés dans le fond d’argile. L’étang a mis 10 mois à sécher et était si instable par la suite que trois pieds d’argile ont dû être transportés et remplacés par un nouveau sol, ralentissant à nouveau les progrès.

Outside the Lines, basé à Anaheim, a installé une doublure, en déposant d’abord une couche de feutre, puis une épaisse coque en PVC recouverte de béton armé et peinte pour ressembler à de la boue. La coordination de la grue et des autres machines lourdes nécessaires pour déplacer d’énormes rochers et arbres a compliqué les choses.

«La mise en scène était délicate. Il était difficile de faire travailler tout le monde dans un espace aussi restreint parce que nous ne pouvions pas conduire sur le revêtement de l’étang », explique Eichelberger. «Nous ne pourrions travailler que sur une section à la fois.»

Lors du reclassement des côtés en pente du site en forme de cuvette pour une plus grande accessibilité, les engins de terrassement ont également rencontré plusieurs obstacles. Les racines des arbres dans des endroits inattendus ont arrêté les équipages jusqu’à ce que des itinéraires alternatifs puissent être trouvés. «Nous avons dû repenser les chemins à la volée», explique Eichelberger. «C’était une danse délicate.

Ailleurs, les ponts et les escaliers ont été soigneusement démantelés et reconstruits, tout comme la cascade rocheuse qui, étonnamment, avait survécu à de nombreux tremblements de terre sans mortier. Zones de rassemblement pavées, comme le nouveau belvédère et le palier juste à l’intérieur de l’original torii porte d’entrée, ont été aménagés et meublés avec des bancs façonnés à partir de marches en pierre réutilisées.

Les lanternes et les arbres ont été remis à leur place.

Et depuis que l’étang a été rempli le mois dernier, les koi – qui ont à peu près doublé en nombre lors de la rénovation – ont été transférés, une poignée à la fois, pour s’acclimater à leur habitat permanent.

Les koi reviennent lentement du jardin de cycas - vu ici - au jardin japonais.

Les koi reviennent lentement du jardin de cycas – vu ici – au jardin japonais.

(Mariah Tauger / Los Angeles Times)

Reste à venir les finitions de quelques allées supérieures et la construction d’un tout nouveau pavillon de style japonais qui, une fois construit, sera planté de glycines.

L’attention aux détails prodiguée à l’infrastructure artificielle du jardin japonais s’est également étendue à son cadre botanique. Eichelberger et Comstock se sont rendus dans des pépinières du nord-ouest du Pacifique à la recherche d’arbres qui compléteraient la vaste gamme de pins, de genévriers, de cèdres et d’autres conifères existants qui confèrent une ambiance asiatique.

«Derrik et moi avons vu des zones où il y avait le potentiel d’ajouter de nouvelles dimensions», dit Comstock à propos du sous-étage absent sous les arbres araucaria imposants. Désormais, les visiteurs verront plusieurs érables japonais Moonrise combler les lacunes, leur feuillage d’été vert lime devenant jaune beurre à l’automne. Au printemps, les cerisiers Akebono et les franges chinoises exploseront respectivement dans une profusion de fleurs roses et blanches.

Les séquoias de l’aube, autrefois considérés comme éteints, mais trouvés plus tard dans leur Chine natale, se sont également retrouvés dans le mélange. Contrairement aux autres séquoias, les séquoias de l’aube ont des feuilles caduques plutôt que persistantes – un rappel subtil que Lotusland est plus qu’une simple destination touristique populaire.

«Ces arbres nous ramènent à la beauté et à la diversité de Dame Nature, qui peuvent tous être cultivés dans cet endroit unique», dit Comstock. «Le jardin n’est pas seulement esthétique et agréable. C’est un musée génétique vivant de matériel végétal du monde entier. »

Tout comme Madame l’avait imaginé.

Visiter Lotusland

Lotusland se trouve dans un quartier résidentiel de Montecito, où les réglementations du comté de Santa Barbara limitent le site à 15 000 visiteurs par an. Des visites guidées de deux heures sont proposées deux fois par jour du mercredi au samedi de la mi-février à la mi-novembre. Les réservations et les billets sont obligatoires et doivent être organisés longtemps à l’avance. Pour plus d’informations, consultez lotusland.org.