Le collège d’Epsom en Malaisie s’efforce d’offrir aux étudiants la meilleure éducation, les meilleures compétences et les meilleures relations

À 15 minutes de route de l’aéroport international de Kuala Lumpur, qui s’étend sur 50 acres de terrain à faible densité, se trouve le collège d’Epsom en Malaisie (ECiM). Cette section sœur – et le seul campus international – de l’Epsom College au Royaume-Uni a ouvert ses portes en septembre 2014 pour recréer l’expérience de l’internat et de l’enseignement anglais dans les climats plus chauds de l’Asie du Sud-Est.

Fondé en 1855 par la Fondation médicale royale pour éduquer les enfants des professionnels de la santé, le Collège Epsom est devenu depuis la référence en matière d’internat holistique, en mettant l’accent sur l’éducation, les activités extrascolaires et le soin pastoral. L’ECiM comprend la Prep School, qui accueille des élèves de trois à onze ans, et la Senior School, qui accueille à la fois des élèves en internat et des élèves de jour jusqu’à la treizième année (18 ans), suivant le programme britannique des IGCSE et des A-levels.

Les traditions de l’institution, vieille de 166 ans, sont ici à l’honneur : des cinq maisons (Carr, Crawfurd, Granville, Rosebery et Propert), qui sont le foyer des étudiants, à l’équipe pastorale des maîtres de maison, des tuteurs résidents, des matrones et des intendants. Le domaine de randonnée de Bandar Enstek dispose d’installations de pointe, notamment des terrains de rugby, de squash et de badminton, une piscine, un théâtre de 594 places, un amphithéâtre extérieur, un studio de danse, des ateliers dédiés à l’art et au design et des ateliers technologiques, ainsi qu’un département de musique comprenant 20 salles d’entraînement et cinq salles d’ensemble.

Compte tenu de la vaste parcelle de terrain consacrée à l’école, il est étonnant de constater qu’elle accueille moins de 1 000 élèves.

“Les formulaires sont relativement peu nombreux, les groupes d’élèves les plus âgés comprenant 50 à 60 élèves, qui sont répartis en groupes de 15 ou 16 tuteurs pour une meilleure attention individuelle”, explique le directeur Matthew Brown. “[AirAsia Bhd’s] Tan Sri Tony Fernandes, qui préside le conseil d’administration de l’ECiM, a fréquenté le collège d’Epsom au Royaume-Uni et a voulu offrir les mêmes possibilités qu’il y avait là-bas aux étudiants de la région”.

Environ 60 % des élèves sont malaisiens, tandis que les autres viennent de toute l’Asie, notamment de Corée du Sud, du Japon, d’Inde, de Chine et des Maldives.

“Nous avons quelque 24 pays représentés dans l’ensemble du corps étudiant ; c’est donc une expérience très internationale”, dit M. Brown. “La proximité de l’aéroport est également un avantage : Les parents de Penang, de Malaisie orientale ou des pays voisins prennent parfois l’avion le week-end pour venir rendre visite à leurs enfants sur le chemin de KL”.

Les troubles provoqués par Covid-19 ont vu certains étudiants retourner dans leur pays d’origine ou ne pas pouvoir entrer en Malaisie en raison des restrictions frontalières respectives. Beaucoup ont toutefois choisi de rester à l’école, profitant de leur expérience d’apprentissage habituelle, tout en respectant les procédures d’exploitation normalisées, telles que le port du masque et la distanciation sociale.

“Les choses sont relativement normales ici. La présence continue des camarades de classe donne un fort sentiment de communauté à un moment où leurs pairs du monde entier luttent contre l’isolement social. Nous travaillons en étroite collaboration avec le ministère de l’éducation pour assurer la sécurité de nos élèves et, à part ceux qui passent des examens, le reste de nos élèves pratiquent l’apprentissage à distance pour limiter leurs déplacements”, explique le directeur. “Ils suivent leur horaire habituel et accèdent aux cours en ligne sur leurs appareils personnels, avec des tuteurs toujours à portée de main en cas de difficultés. Ceux qui sont à l’étranger se connectent et rejoignent ces cours. Nous avons récemment eu un examen blanc de l’IGCSE et un étudiant qui se trouve au Maroc l’a passé en ligne. La transition a été aussi transparente que possible dans ces circonstances”.

Une expérience d’étudiant exceptionnelle

La plus grande différence entre l’ECiM et celui du chapitre anglais est la présence d’unités de climatisation dans les chambres ici plutôt que de radiateurs dans ces dernières, plaisante Brown. Sinon, l’expérience d’internat est similaire en termes de rigueur académique, d’excellence sportive, de possibilités de collaboration et de leadership, et d’un esprit de camaraderie stimulant au sein du corps étudiant multinational.

“La seule langue qu’ils ont en commun est l’anglais, donc s’ils peuvent revenir à leur langue maternelle avec des amis du même pays, ils parlent surtout anglais quand ils sont ensemble. Cela signifie qu’avec un peu de courage de leur part, les élèves qui viennent chez nous avec une faible maîtrise de l’anglais peuvent rapidement s’améliorer”, dit-il.

En dehors des cours, qui dominent les jours de semaine, il existe de nombreuses activités pour occuper les pensionnaires. Les travaux préparatoires, ou devoirs, ont lieu tous les soirs sous la supervision de tuteurs. Le calendrier des activités du soir et du week-end est aussi varié qu’on peut l’imaginer, allant du sport aux jeux de société et aux soirées de quiz. Les élèves en année d’examen peuvent être dispensés d’expéditions telles que des promenades sur les sentiers de Seremban ou une randonnée matinale sur Broga Hill, mais les plus jeunes sont obligés de participer à la plupart des activités. Les enseignants peuvent également présenter aux élèves leurs propres intérêts ou spécialités hors site, notamment le golf au Kota Seriemas Golf &amp tout proche, le Country Club ou une séance aux murs d’escalade de Cyberjaya.

“Nous avons récemment organisé un barbecue pour qu’ils puissent être à l’extérieur et profiter d’un sentiment de normalité”, explique M. Brown. “Nous nous efforçons de combiner les activités. L’une d’entre elles qu’ils attendent avec impatience est notre voyage à KLCC – ils reviennent avec des sacs remplis de snacks”.

La diversité de la population étudiante se traduit par un environnement multiculturel et multiconfessionnel dynamique qui célèbre tous les festivals et respecte les sensibilités culturelles. Les repas sont halal, mais une variété de cuisines est servie. Les étudiants ont également toute latitude pour apporter leurs propres en-cas, ce qui permet d’échanger des friandises originales et de favoriser des conversations intéressantes et une éducation culturelle organique.

“C’est une excellente façon de vivre avec des gens d’autres origines”, déclare Kate Carden-Brown, épouse de Brown et directrice des admissions et de l’enseignement supérieur. L’un de nos étudiants a écrit sur son dossier d’inscription à l’université que le samedi soir ici est son jour préféré parce que ses amis de différents pays se réunissent pour partager leurs goûters, qui sont “les meilleurs morceaux d’eux-mêmes”. Nous encourageons également les étudiants à développer et à gérer leurs propres initiatives, qu’il s’agisse de mettre en place des sociétés académiques ou d’organiser des débats, des discussions ou des présentations sur certains sujets”.

Les compétences interpersonnelles telles que le leadership et le travail d’équipe, ainsi que les caractéristiques de base des internats telles que l’indépendance et l’assurance, font partie du développement personnel très répandu à l’ECiM. Cela se traduit bien dans les candidatures à l’université et constitue une base solide pour s’aventurer dans le monde réel.

Préparer le prochain chapitre

Carden-Brown travaille en étroite collaboration avec les étudiants diplômés sur leurs dossiers de candidature à l’université et est fière de leur taux élevé d’acceptation dans les universités prestigieuses. Selon les documents officiels, 58 % des étudiants d’Epsom en 2019/20 suivent le cours de leur choix dans leur université préférée. Le groupe Russell au Royaume-Uni est bien représenté sur cette liste – Université de Cambridge, Imperial College London, London School of Economics et King’s College London, entre autres – tout comme d’importantes écoles de l’autre côté de l’océan, comme l’Université de Stanford en Californie.

“Nous les préparons intensivement aux candidatures et aux entretiens, en travaillant avec des spécialistes et en exploitant notre réseau de contacts pour trouver quelqu’un quelque part qui étudie un cours qui les intéresse afin de faire des simulations d’entretiens avec eux”, dit-elle. “C’est ce qui s’est passé avec nos deux candidats à Stanford, par exemple. Certains étudiants ont une idée très précise de ce qu’ils veulent poursuivre, tandis que d’autres peuvent se retrouver dans des emplois ou des carrières qui n’existent peut-être même pas encore. Le monde change si vite, alors nous essayons de les encourager à faire ce qu’ils aiment et à aimer ce qu’ils font”.

L’accompagnement des étudiants pour les entretiens à l’université révèle à quel point certains d’entre eux ont grandi au cours de leur séjour à l’école. Cela dépend bien sûr de la personnalité de chacun, mais les compétences relationnelles acquises et l’exposition à des pairs et à des points de vue différents font que beaucoup d’entre eux sont capables de gérer des conversations controversées ou de nouvelles situations sociales avec facilité, voire grâce et assurance.

Lors de la préparation des entretiens, par exemple, nous travaillons avec eux pour qu’ils soient confrontés à des enquêteurs qui les mettent au défi de ne pas répondre par des “oui” et des “non”, mais de partager et de défendre leurs opinions en toute confiance. Tout le monde ne s’épanouit pas sous cette pression, mais ils auront au moins répété toutes les possibilités à l’avance afin de savoir à quoi s’attendre”, explique M. Brown.

La pandémie a mis en évidence la qualité de l’enseignement et l’attention personnelle qui caractérisent les écoles telles que l’ECiM, et M. Brown et son équipe se préparent à s’intéresser davantage à leur programme. La plupart des élèves sont des pensionnaires à part entière qui restent jusqu’aux vacances de la moitié du trimestre, mais il y en a aussi quelques-uns qui passent la semaine à l’école et rentrent chez eux le week-end.

“Un tel arrangement permet aux parents et aux enfants de se concentrer respectivement sur le travail et l’école pendant la semaine, puis de passer du temps de qualité en famille le week-end”, explique le directeur. “Nous lancerons un programme d’internat hebdomadaire pour le nouveau semestre en août, mais les parents intéressés peuvent nous parler plus tôt de la possibilité d’inscrire leurs enfants en internat hebdomadaire”.

Cela a naturellement un prix auquel tout le monde n’a pas accès. La bourse Tune Libra a été lancée en 2016 par Fernandes, le président d’AirAsia et le PDG du groupe Tune, Datuk Kamarudin Meranun, et le co-fondateur de la Fondation ECM Libra, Datuk Lim Kian Onn, afin de fournir une aide financière sous forme de bourses complètes ou partielles aux étudiants méritants. Ces bourses ne sont pas limitées aux étudiants à tendance académique, mais sont également accessibles à ceux qui sont doués d’un potentiel extraordinaire en matière de sport, d’entrepreneuriat ou d’innovation. L’année dernière, la Fondation ECM Libra a annoncé un programme de bourses Asean de 15 millions de RM pour soutenir 20 bourses complètes et 30 bourses partielles destinées aux étudiants défavorisés de toute la région pour leur permettre de participer à l’ECiM.

C’est un investissement qui en vaut la peine, le prodige et chercheur de Tune Libra Yugendran Rajaendran ayant récemment fait la une des journaux pour avoir été accepté dans 10 des 15 meilleures universités du monde où il a postulé. Il a finalement choisi de poursuivre un double diplôme en bio-ingénierie et en sciences mathématiques et informatiques à Stanford, réputée pour son taux d’acceptation de 4 %, et sera le seul Malaisien de la promotion 2024.

“Des opportunités comme celles-ci ouvrent des portes qui peuvent changer des vies”, dit M. Brown. “Les amis que vous vous faites, la communauté que vous créez, les expériences que vous vivez ici – tout cela vous suivra toute votre vie et façonnera nombre de vos expériences à venir”.

Cet article est paru pour la première fois le 15 février 2021 dans The Edge Malaysia.