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La conversation

Si un satellite tombe sur votre maison, la loi spatiale vous protège – mais il n’y a pas de sanctions légales pour laisser des déchets en orbite

Il est peu probable que la chute de déchets spatiaux détruise des biens ou tue une personne. Le 8 mai 2021, un morceau de débris spatial d’une fusée chinoise est tombé incontrôlé sur Terre et a atterri dans l’océan Indien près des Maldives. Il y a un an, en mai 2020, une autre fusée chinoise a connu le même sort lorsqu’elle est tombée hors de contrôle dans les eaux au large des côtes ouest-africaines. Personne ne savait quand ni où ces débris spatiaux allaient frapper, donc c’était un soulagement de ne pas s’écraser sur la terre ou de blesser qui que ce soit. Les débris spatiaux sont tout objet artificiel non fonctionnel dans l’espace. En tant que professeur d’espace et de société axé sur la gouvernance spatiale, j’ai remarqué qu’il y a trois questions que le public se pose toujours lorsque la chute de débris spatiaux fait l’actualité. Cela aurait-il pu être évité? Que se serait-il passé s’il y avait des dommages? Et comment les nouvelles sociétés commerciales seront-elles réglementées alors que les activités spatiales et les lancements augmenteront de façon exponentielle? Pour que la loi spatiale soit efficace, elle doit faire trois choses. Premièrement, la réglementation doit empêcher le plus grand nombre possible de situations dangereuses de se produire. Deuxièmement, il doit y avoir un moyen de surveiller et de faire respecter la conformité. Enfin, les lois doivent définir un cadre de responsabilité et de responsabilité en cas de problème. Alors, comment les lois et traités actuels relatifs à l’espace s’empilent-ils? Ils font bien, mais il est intéressant de noter que l’examen du droit de l’environnement ici sur Terre peut donner des idées sur la façon d’améliorer le régime juridique actuel en ce qui concerne les débris spatiaux. Et si une roquette atterrissait sur votre maison? Deux roquettes chinoises Long March 5b, comme celle vue ici, se sont écrasées dans l’océan au cours de l’année écoulée.篁 竹 水 声 / WikimediaCommons, CC BY Imaginez qu’au lieu d’atterrir dans l’océan, la récente fusée chinoise s’est écrasée sur votre maison pendant que vous étiez au travail. Qu’est-ce que la loi actuelle vous permettrait de faire? Selon le Traité sur l’espace extra-atmosphérique de 1967 et la Convention sur la responsabilité de 1972 – tous deux adoptés par les Nations Unies – ce serait une question de gouvernement à gouvernement. Les traités déclarent que les États sont responsables au niveau international et responsables de tout dommage causé par un vaisseau spatial – même si le dommage a été causé par une société privée de cet État. Selon ces lois, votre pays n’aurait même pas besoin de prouver que quelqu’un a fait quelque chose de mal si un objet spatial ou ses composants causaient des dommages à la surface de la Terre ou à des aéronefs normaux en vol. Fondamentalement, si un morceau de débris spatial en provenance de Chine atterrissait sur votre maison, le gouvernement de votre propre pays présenterait une demande d’indemnisation par la voie diplomatique et vous paierait ensuite – s’il choisissait de le faire. Bien que les chances qu’un satellite cassé atterrisse sur votre maison soient minces, voire nulles, des débris spatiaux se sont écrasés sur la terre ferme. En 1978, le satellite soviétique Cosmos 954 est tombé dans une région aride des Territoires du Nord-Ouest du Canada. Lorsqu’il s’est écrasé, il a répandu des débris radioactifs de son réacteur nucléaire embarqué sur une large bande de terre. Une équipe conjointe canado-américaine a lancé un effort de nettoyage qui a coûté plus de millions de dollars canadiens (5 millions de dollars américains). Les Canadiens ont demandé des millions de dollars canadiens à l’Union soviétique, mais les Soviétiques n’ont payé que des millions de dollars canadiens dans le règlement final. C’était la première – et la seule – utilisation de la Convention sur la responsabilité lorsqu’un engin spatial d’un pays s’est écrasé dans un autre. Lorsque la Convention sur la responsabilité a été mise en œuvre dans ce contexte, quatre normes applicables ont émergé. Les pays ont le devoir: d’avertir les autres gouvernements des débris; fournir toutes les informations qu’ils pourraient sur un accident imminent; nettoyer tout dommage causé par l’engin; et indemniser votre gouvernement pour les blessures qui auraient pu en résulter. Il y a eu d’autres cas où des débris spatiaux se sont écrasés sur Terre – notamment lorsque Skylab, une station spatiale américaine, est tombée et s’est éclatée au-dessus de l’océan Indien et de parties inhabitées de l’Australie occidentale en 1979. – une amende que la NASA a ignorée, bien qu’elle ait finalement été payée par un animateur de radio américain en 2009. Mais malgré cela et d’autres incidences, le Canada reste le seul pays à utiliser la Convention sur la responsabilité. Cependant, si vous possédiez un petit satellite en orbite qui était touché par un débris spatial, vous et votre gouvernement devrez prouver qui était en faute. Actuellement, cependant, il n’existe pas de système de gestion du trafic spatial coordonné à l’échelle mondiale. Avec des dizaines de milliers de morceaux de débris suivis en orbite – et une multitude de morceaux plus petits et non traçables, déterminer ce qui a détruit votre satellite serait une chose très difficile à faire. Chaque point de cette image représente un morceau connu de débris spatiaux. Programme de débris orbitaux de la NASA / WikimediaCommons La pollution spatiale est le plus gros problème Le droit spatial actuel a fonctionné jusqu’à présent parce que les problèmes ont été rares et ont été traités de manière diplomatique. Au fur et à mesure que de plus en plus d’engins spatiaux prennent leur envol, les risques pour les biens ou la vie augmenteront inévitablement et la Convention sur la responsabilité pourrait être de plus en plus utilisée. Mais les risques pour la vie et la propriété ne sont pas les seules préoccupations liées à un ciel chargé. Alors que les fournisseurs de lanceurs, les opérateurs de satellites et les compagnies d’assurance se soucient du problème des débris spatiaux en raison de leurs effets sur les opérations spatiales, les défenseurs de la durabilité de l’espace soutiennent que l’environnement de l’espace a une valeur en soi et fait face à un risque bien plus grand de dommages que les individus sur Terre. L’opinion dominante est que la dégradation de l’environnement sur Terre par la pollution ou la mauvaise gestion est mauvaise en raison de son impact négatif sur l’environnement ou les êtres vivants. Il en va de même pour l’espace, même s’il n’y a pas de victime directe ou de dommage physique clair. Dans le règlement Cosmos 954, les Canadiens ont affirmé que, puisque le satellite soviétique avait déposé des débris radioactifs dangereux sur le territoire canadien, cela constituait un «dommage matériel» au sens de la Convention sur la responsabilité. Mais, comme l’article 2 du Traité sur l’espace extra-atmosphérique déclare qu’aucun État ne peut posséder l’espace extra-atmosphérique ou les corps célestes, il n’est pas clair si cette interprétation s’appliquerait en cas de dommage à des objets dans l’espace. L’espace est en train de devenir une nouvelle frontière sur laquelle la tragédie des communs peut se jouer. Retirer de l’orbite des objets volumineux existants qui pourraient entrer en collision les uns avec les autres serait un bon point de départ pour les gouvernements. Mais si les Nations Unies ou les gouvernements s’entendaient sur des lois définissant les conséquences juridiques de la création de débris spatiaux en premier lieu et des sanctions pour le non-respect des meilleures pratiques, cela pourrait aider à atténuer la pollution future de l’environnement spatial. [Understand new developments in science, health and technology, each week. Subscribe to The Conversation’s science newsletter.] De telles lois n’auraient pas besoin d’être inventées à partir de rien. Les directives de 2007 des Nations Unies sur la réduction des débris spatiaux traitent déjà de la question de la prévention des débris. Bien que certains pays aient transféré ces directives dans les réglementations nationales, leur mise en œuvre dans le monde entier est toujours en attente et il n’y a pas de conséquences juridiques en cas de non-conformité. Les chances qu’une personne soit tuée par la chute d’un satellite sont proches de zéro. Au cas où cela se produirait, le droit spatial actuel fournit un cadre assez bon pour faire face à un tel événement. Mais tout comme au début du 20e siècle sur Terre, les lois actuelles se concentrent sur l’individu et ignorent la vue d’ensemble de l’environnement – bien que froide, sombre et inconnue. L’adaptation et l’application du droit de l’espace afin qu’il empêche et dissuade les acteurs de polluer l’environnement spatial – et les tient responsables s’ils enfreignent ces lois – pourrait aider à éviter un ciel rempli de déchets. Il s’agit d’une version mise à jour d’un article initialement publié le 17 mai 2021. Il a été mis à jour pour clarifier l’histoire des chutes de débris spatiaux. Cet article est republié à partir de The Conversation, un site d’information à but non lucratif dédié au partage d’idées d’experts universitaires. Il a été écrit par: Timiebi Aganaba, Arizona State University. 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