13 juillet 2020

Un virus à “potentiel pandémique” a été identifié en Chine, mais aucune menace réelle n’a encore été identifiée

Une souche du virus de la grippe, identifiée chez les porcs en Chine, saute d’une espèce à l’autre pour infecter les travailleurs de l’industrie porcine, selon une étude qui affirme que l’agent pathogène a “toutes les caractéristiques essentielles d’un virus pandémique candidat”, mais les experts affirment qu’il n’y a pas de menace imminente d’une autre épidémie mondiale.

L’étude, publiée dans la revue PNAS, est basée sur une surveillance des porcs en Chine de 2011 à 2018. Elle a révélé que la souche du virus de l’influenza, dont le matériel génétique est appelé génotype G4, est devenue prédominante dans les populations porcines depuis 2016.

Selon les scientifiques, dont ceux du Centre chinois pour le contrôle et la prévention des maladies, ces virus G4 se lient aux molécules réceptrices des cellules humaines et peuvent se répliquer dans la couche externe du système respiratoire.

Eric Feigl-Ding, un épidémiologiste de l’université de Harvard aux États-Unis, qui n’est pas lié à l’étude, a tweeté que le virus ne se trouve pour l’instant que chez les porcs.

“Seulement deux cas. Et il s’agit d’un virus d’origine plus ancienne, datant de 2016. Pas encore d’humain à humain. 10 % des éleveurs de porcs ont des anticorps. Pas encore de véritable preuve de feu rouge clignotant”, a-t-il mentionné sur la plateforme de micro-blogging.

Malgré cinq années d’exposition intensive des humains au virus, il n’y a aucune preuve de sa propagation d’une personne à l’autre, a déclaré Carl T. Bergstrom, un biologiste de l’Université de Washington aux États-Unis, qui n’est pas lié à l’étude.

“Il n’y a aucune preuve que le G4 circule chez l’homme, malgré cinq années d’exposition intensive. C’est le contexte clé à garder à l’esprit”, a tweeté Bergstrom.

Toutefois, il a déclaré qu’il est important de surveiller la situation qui se dessine.

“Ce que fait le document est important pour la communauté épidémiologique : il indique un virus sur lequel nous devons garder un œil vigilant”, a déclaré M. Bergstrom.

“Le dépistage sera important, en particulier si des grappes de maladies apparaissent chez les travailleurs du secteur porcin”, a-t-il déclaré sur Twitter.

L’étude PNAS a démontré que le virus nouvellement identifié peut infecter efficacement les furets par transmission d’aérosol, provoquant chez eux des symptômes cliniques graves comme des éternuements, une respiration sifflante, une toux et une perte de poids maximale moyenne allant de 7,3 à 9,8 % de la masse corporelle des mammifères.

L’étude a également noté que les humains ne sont pas protégés contre le virus G4 par l’immunité offerte par d’autres souches de vaccins antigrippaux humains, ce qui indique qu’il n’existe pas d’immunité préexistante de la population contre le virus.

L’analyse des échantillons de sang des travailleurs de l’industrie porcine a indiqué que près de 10,4 % (35/338) d’entre eux étaient positifs pour le virus de la grippe G4.

Selon l’étude, les participants âgés de 18 à 35 ans avaient un taux de positivité du virus d’environ 20 % dans leur sang, ce qui indique que la souche G4 prédominante a acquis une infectiosité humaine accrue.

“Une telle infectiosité augmente considérablement les possibilités d’adaptation des virus chez l’homme et suscite des inquiétudes quant à la génération possible de virus pandémiques”, écrivent les scientifiques dans l’étude.

Ils ont déclaré que le virus nouvellement identifié est un problème croissant dans les élevages de porcs, ajoutant que la circulation généralisée des virus G4 chez les porcs “augmente inévitablement leur exposition aux humains”.

Les scientifiques ont déclaré que deux cas récents d’infection par le virus G4, signalés en 2016 et 2019, concernaient respectivement un enfant de 46 ans et de neuf ans.

Selon l’étude, les deux patients avaient des voisins qui élevaient des porcs, ce qui suggère que le virus G4 “pourrait se transmettre du porc à l’homme et entraîner une infection grave, voire la mort”.


“Ainsi, il est nécessaire de renforcer l’effort de surveillance des virus G4 EA chez les porcs et les populations humaines”, écrivent les chercheurs dans l’étude.

Selon Bergstrom, le virus G4 pourrait devoir subir une certaine évolution pour se propager facilement chez l’homme, “et il se peut qu’il ne le fasse jamais”.

“Si c’est le cas ? Nous savons comment fabriquer des vaccins contre les virus de la grippe. Il pourrait être inclus dans le vaccin saisonnier, le seul problème est le calendrier”, a-t-il noté sur Twitter.