7 août 2020

SpaceX guide les astronautes de la NASA vers une plongée de style rétro, une première en 45 ans

Les premiers astronautes à avoir mis en orbite une capsule SpaceX se sont dirigés vers une plongée de style rétro dans le Golfe du Mexique dimanche après-midi pour clôturer un vol d’essai de deux mois.

Elle marquera le premier plongeon en 45 ans pour les astronautes de la NASA et le premier retour dans le golfe. Contrairement à la côte atlantique de la Floride, qui subissait déjà les effets de la tempête tropicale Isaias, les vagues et le vent étaient calmes près de Pensacola, dans la Manche de la Floride.

Les pilotes d’essai Doug Hurley et Bob Behnken ont quitté la station spatiale internationale dans la nuit de samedi à dimanche, et se sont réveillés devant un enregistrement de leurs jeunes enfants les invitant à se lever et à briller” et nous avons hâte de vous voir”.

Ne vous inquiétez pas, vous pourrez dormir demain, a déclaré Theo, le fils de Behnken, âgé de 6 ans, à qui l’on a promis un chiot après le vol. Dépêche-toi de rentrer pour qu’on puisse aller chercher mon chien.

Leur retour atypique par la société SpaceX d’Elon Musk, le premier vaisseau spatial commercialement construit et exploité pour transporter des personnes vers et depuis l’orbite, devait être rapide, bosselé et chaud, du moins à l’extérieur.

La capsule Dragon, baptisée Endeavour par son équipage, devait passer d’une vitesse orbitale criarde de 28 000 km/h à 560 km/h lors de la rentrée dans l’atmosphère et enfin à 24 km/h au moment de l’immersion. Échauffement maximal pendant la descente : 3 500 degrés Fahrenheit (1 900 degrés Celsius). Forces G maximales : quatre à cinq fois la force de la gravité terrestre.

Un vaisseau de récupération SpaceX avec plus de 40 personnes, dont des médecins et des infirmières, était sur le point d’entrer en action au moment de l’immersion, avec deux bateaux plus petits et plus rapides en tête. Afin d’assurer la sécurité des astronautes de retour dans le cadre de la pandémie, l’équipage de récupération s’est mis en quarantaine pendant deux semaines et a été testé pour le coronavirus.

SpaceX prévoyait qu’il faudrait une demi-heure pour que le vaisseau arrive à la capsule et du temps supplémentaire pour la sortir de l’eau et la mettre sur le pont. Un médecin de vol allait être le premier à examiner la capsule, une fois l’écoutille ouverte. Après les examens médicaux, les astronautes devaient rentrer à Houston.

La dernière fois que des astronautes de la NASA sont revenus de l’espace vers l’eau, c’était le 24 juillet 1975, dans le Pacifique, le théâtre de la plupart des plongées, pour mettre fin à une mission conjointe américano-soviétique connue sous le nom d’Apollo-Soyouz.

Les équipages des Mercury et Gemini du début au milieu des années 1960 ont été parachutés dans l’Atlantique, tandis que la plupart des dernières capsules Apollo ont frappé le Pacifique. Le seul largage russe s’est produit en 1976 sur un lac partiellement gelé, au milieu d’un blizzard, à la suite d’une mission avortée ; la récupération a pris des heures.

SpaceX est entré dans l’histoire avec cette mission, qui a été lancée le 30 mai depuis la Floride. C’était la première fois qu’une entreprise privée lançait des personnes en orbite et aussi le premier lancement d’astronautes de la NASA depuis leur domicile en près de dix ans.

Hurley a bouclé la boucle, en tant que pilote du dernier vol de la navette spatiale de la NASA en 2011 et commandant de ce vol SpaceX.

La NASA s’est tournée vers SpaceX et aussi Boeing pour transporter les astronautes vers et depuis la station spatiale, suite au retrait des navettes. Jusqu’à la mise en orbite de Hurley et de Behnken, les astronautes de la NASA comptaient sur les fusées russes.

SpaceX a besoin de six semaines pour inspecter la capsule avant de lancer le prochain équipage vers la fin du mois de septembre. Cette prochaine mission de quatre astronautes passera six mois complets à bord de la station spatiale. La capsule de Hurley et Behnken sera remise à neuf pour un autre vol au printemps prochain.

Boeing ne prévoit pas de lancer son premier équipage avant l’année prochaine. La compagnie a rencontré d’importants problèmes logiciels lors du lancement de sa capsule Starliner, sans personne à bord, l’année dernière.

En battant Boeing, SpaceX a revendiqué un drapeau américain laissé à la station spatiale par Hurley et le reste de l’équipage de la dernière navette. Le drapeau qui avait également flotté lors du premier vol de la navette a été soigneusement emballé à bord du Dragon pour le retour à la maison.