19 septembre 2020

Richard Branson parti dans l’espace au début de 2021, dit Virgin Galactic

Richard Branson pourrait tirer dans l’espace sur son avion Virgin Galactic en tant que premier passager au début de l’année prochaine, a déclaré la compagnie, ouvrant ainsi la voie aux vols commerciaux.

La compagnie a repoussé à plusieurs reprises la date à laquelle elle emmènera les premiers touristes hors de l’atmosphère terrestre et a déclaré que 600 personnes ont déboursé 250 000 dollars pour réserver un siège. Virgin Galactic a déclaré lundi qu’elle “prévoit de passer à la phase suivante de son programme de vols d’essai” à l’automne avec deux vols habités.

“En supposant que les deux vols donnent les résultats escomptés, Virgin Galactic prévoit que le vol de Sir Richard Branson aura lieu au premier trimestre 2021”, a déclaré la compagnie dans un communiqué.

Le vol révolutionnaire de Branson – le fondateur de Virgin Galactic – allait ouvrir la voie aux voyages commerciaux. Le programme a cependant connu de graves difficultés, avec un accident dévastateur en 2014 causé par une erreur de pilotage qui a retardé le développement de l’avion de passagers SpaceShipTwo.

Emmener les touristes dans l’espace n’est pas un exercice simple.

Le vaisseau spatial sera pris en charge par un avion spécial et largué à haute altitude. Quelques secondes plus tard, le vaisseau spatial – en partie avion, en partie fusée – allumera son moteur et explosera vers le haut avec une accélération de 3,5 g, soit trois fois et demie la force gravitationnelle de la Terre.

Il coupera ensuite le moteur, ce qui créera une sensation d’apesanteur pendant quelques minutes lorsque le vaisseau spatial atteindra son point culminant, à environ 80 kilomètres (50 miles) au-dessus de la planète, puis commencera sa descente.

Il se posera à Spaceport America, construit dans le désert du Nouveau-Mexique.

Branson a établi une série de records d’aventures aériennes et nautiques, bien qu’il ait échoué, malgré de nombreuses tentatives, à devenir la première personne à faire le tour du monde sans escale en ballon.

Ces exploits ont frôlé la tragédie en 1998, lorsque Branson et son copilote ont dû abandonner leur ballon dans l’océan Pacifique après que la basse pression ait fait chuter l’appareil.