18 septembre 2020

Première éclaboussure en 45 ans : SpaceX guide le retour des astronautes de la NASA en toute sécurité

La NASA a revendiqué un retour triomphal dans l’espace américain lorsque le véhicule Dragon de SpaceX a pénétré dans le golfe du Mexique avec deux astronautes, concluant avec succès le premier vol d’essai de la société vers la Station spatiale internationale.

Le vaisseau spatial s’est écrasé vers 14h48, heure de l’Est, dimanche, près de Pensacola, en Floride. Un vaisseau SpaceX devait hisser la capsule transportant Bob Behnken et Doug Hurley sur son pont moins d’une heure après leur arrivée. Les astronautes ont déclaré qu’ils se sentaient bien après l’atterrissage.

Leur vol a marqué la première fois que des astronautes américains se sont rendus au laboratoire orbital à bord d’un vaisseau spatial américain depuis la fin du programme de navette spatiale de la NASA en 2011 – et a été une source d’inspiration pour une nation aux prises avec une pandémie, des troubles civils et une économie en lambeaux. Behnken et Hurley se sont rendus à la station spatiale le 30 mai à bord d’une fusée Falcon 9 fabriquée par la Space Exploration Technologies Corp. d’Elon Musk.

“Nous avons des éclaboussures !” a déclaré Jim Bridenstine, administrateur de la NASA, dans un tweet. “Bienvenue à la maison.”

Behnken et Hurley ont déclenché une combustion à 13h56 dimanche pour rentrer dans l’atmosphère terrestre, la capsule ayant subi des températures atteignant 3 500 degrés Fahrenheit (1 927 degrés Celsius) pendant le vol.

Le Dragon s’est écrasé moins d’une heure plus tard.

Le retour des astronautes en toute sécurité donne à la National Aeronautics and Space Administration un véhicule commercial éprouvé pour le transport du personnel vers et depuis la station spatiale. Boeing Co. développe actuellement un deuxième vaisseau spatial pour le programme d’équipage commercial de la NASA, le CST-100 Starliner, bien que le projet ait été assailli par des retards et un vol d’essai raté l’année dernière sans astronautes à bord.

Le vol du Dragon est également une étape réussie dans les efforts de l’agence pour commercialiser l’économie spatiale et devenir un simple client pour les produits et services des entreprises privées alors qu’elle travaille à renvoyer les humains sur la lune et finalement sur Mars.

Pour SpaceX, ce vol est une réalisation marquante, 18 ans après que Musk ait fondé la société dans le but ultime de peupler d’autres planètes. Cette mission conforte également la place de SpaceX en tant qu’entreprise la plus précieuse de l’industrie du “nouvel espace” et est susceptible de contribuer aux futurs efforts de collecte de fonds, qui ont récemment inclus des discussions sur un accord qui évaluerait SpaceX à 44 milliards de dollars.

La NASA a provisoirement programmé le prochain vol du Dragon – la première mission opérationnelle du programme – pour la fin septembre, en attendant l’examen approfondi des données recueillies lors de la dernière . Cette mission transportera trois astronautes de la NASA et un de la JAXA, l’agence spatiale japonaise. Un deuxième vol de Dragon sera lancé au début de 2021, avec l’astronaute de la NASA Megan McArthur, l’épouse de Behnken, comme pilote.

L’atterrissage en mer survient après une interruption de 45 ans et rappelle le programme Apollo de la NASA, qui a vu des astronautes plonger dans l’océan Pacifique et être récupérés par des navires. Le dernier retour des États-Unis dans l’espace par la mer a été la mission d’amarrage conjointe Apollo-Soyouz, qui s’est terminée par le retour de la capsule Apollo en juillet 1975, au nord-ouest d’Hawaï.

Le retour en mer du Dragon devrait être plus éprouvant physiquement que la descente en plané de la navette spatiale vers une piste d’atterrissage, et les astronautes devront s’entraîner pour des rigueurs supplémentaires, a déclaré vendredi Hurley lors d’une conférence de presse depuis la station spatiale. Lui et Behnken ont prévu de ranger du “matériel” au cas où l’un ou l’autre tomberait malade : des sacs contre le mal de l’air et des serviettes.

“Si cela doit se produire, ce ne sera certainement pas la première fois que cela se produira dans un véhicule spatial”, plaisante Hurley. “Ce sera la première fois dans ce véhicule si nous le faisons. Nous devrons juste voir comment ça se passe.”