19 septembre 2020

L’hostilité de la Géorgie à l’égard des investissements étrangers ne cadre pas avec son objectif d’adhésion à l’UE

À Bruxelles, on s’inquiète de plus en plus du fait que la Géorgie devient rapidement un lieu peu accueillant pour les investisseurs, après que le dernier d’une longue liste de projets d’investissements étrangers directs a été mis en grave danger d’être déraillé par l’affaiblissement constant du gouvernement géorgien.

Le dernier cas, cependant, pourrait avoir des répercussions de grande envergure pour près de 2 milliards de personnes et une région plus vaste qui va bien au-delà du Caucase du Sud.

Au cours d’une série de réunions nocturnes à la mi-juillet, le gouvernement géorgien a adopté des amendements à sa législation sur les communications électroniques qui ont donné à l’autorité de régulation des télécommunications (GNCC) un contrôle presque complet sur les entreprises de télécommunications et leur ont donné la possibilité de nommer des “gestionnaires spéciaux” avec une autorité absolue.

D’autres sociétés de télécommunications géorgiennes ont écrit une lettre de protestation, affirmant que les changements sont en contradiction avec d’autres lois et sont potentiellement inconstitutionnels. Leurs principales préoccupations étaient fondées sur la crainte réelle que la nouvelle loi puisse être utilisée pour restreindre la liberté sur l’internet.

Cependant, des sources indiquent que cette loi semble viser une entreprise en particulier – Caucasus Online, dont les propriétaires, Neqsol, sont originaires de l’Azerbaïdjan voisin.

Neqsol est en train de mettre en place un projet de câbles de fibre optique numériques à travers plusieurs pays, une initiative qui améliorera l’accès à l’internet pour 1,8 milliard de personnes dans le Caucase, le Moyen-Orient et les régions d’Asie centrale et du Sud.

Lorsque la décision a été prise d’acheter Caucuses Online en 2018, toutes les parties ont rencontré des personnalités importantes du gouvernement géorgien, y compris le chef du GNCC, et tout au long de la série de réunions, aucune objection n’a été soulevée par le régulateur ou le gouvernement.

En août 2019, après que Neqsol ait payé 51 millions d’euros pour Caucasus Online, le GNCC a annoncé de manière inattendue qu’il voulait mettre fin à la vente, soi-disant parce que Neqsol ne les avait pas, selon le GNCC, informés de la vente de manière appropriée malgré d’innombrables réunions entre les deux parties.

Ce n’est pas le premier exemple où la Géorgie a sapé les investissements étrangers directs.

L’un des cas récents les plus remarquables concerne Anaklia, un projet de port en eau profonde prévu dans l’ouest de la Géorgie, qui aurait été le plus grand projet d’infrastructure du pays à ce jour. Les investisseurs à l’origine du projet ont déposé des demandes d’arbitrage contre le gouvernement géorgien en juillet, les accusant d’avoir sapé ce projet de 2 milliards d’euros. Le gouvernement géorgien a affirmé que les investisseurs n’avaient pas réussi à lever suffisamment de fonds, tandis que les investisseurs ont accusé le gouvernement d’avoir créé des conditions qui ont rendu impossible d’attirer des investissements directs.

Plus récemment, il y a eu le cas de Frontera Resources, une compagnie pétrolière américaine qui a obtenu le droit de développer une zone de plus de 5 000 kilomètres carrés en Géorgie. La société avait foré d’innombrables puits et investi environ 485 millions d’euros dans le pays depuis qu’elle a remporté le contrat il y a 23 ans.

En 2017, le gouvernement géorgien au pouvoir a accusé Frontera d’avoir violé de manière significative son contrat et a intenté un procès contre la société. Les querelles juridiques se sont poursuivies jusqu’en avril de cette année, lorsque le gouvernement géorgien a revendiqué la victoire dans l’affaire et a annoncé son intention de mettre fin à son contrat lucratif avec Frontera. En conséquence, Frontera n’est désormais autorisée à poursuivre ses activités que dans une fraction de la zone dans laquelle elle opérait auparavant.

Le développement du tourisme et des affaires de type occidental dans des villes comme le port côtier de Batumi (ci-dessus) est au point mort, car les Européens et les Américains ont largement quitté la Géorgie ces dernières années et ont été remplacés par des investisseurs russes, chinois, turcs et iraniens. EPA-EFE//ZURAB KURTSIKIDZE

Frontera a bénéficié d’un fort soutien des États-Unis, où un groupe de membres du Congrès et de sénateurs a écrit en mai aux secrétaires d’État et au Trésor pour protester contre les actions de la Géorgie et attirer l’attention des législateurs américains sur le “manque de bonne gouvernance” en Géorgie.

Ces cas ne peuvent pas être considérés comme des incidents isolés, car les actions du gouvernement actuel semblent avoir un effet important sur le montant des investissements étrangers directs qui entrent en Géorgie. Cela a fondamentalement changé la nature même de la relation du gouvernement avec la culture d’investissement autrefois prometteuse du pays, qui venait en grande partie de l’Ouest, pour le pire.

Au cours des deux dernières années, le montant des investissements directs étrangers, ou IDE, en Géorgie a considérablement chuté. Selon les propres chiffres du gouvernement, la Géorgie a attiré environ 1,978 milliard de dollars en 2017, alors que l’année dernière, elle a attiré 1,310 milliard de dollars, soit une baisse massive de plus de 669 millions de dollars. Cette année, la Géorgie est en passe de réaliser des performances bien pires avec seulement 171,8 millions de dollars d’IDE au premier trimestre.

Le torpillage apparent des projets d’investissement étrangers et l’adoption de lois qui pourraient potentiellement réduire la liberté sont apparemment en contradiction avec les commentaires du ministre géorgien des affaires étrangères David Zalkaliani l’année dernière, dans lesquels il a déclaré que “l’intégration à l’UE et à l’OTAN sont des priorités absolues pour le gouvernement et sont reflétées dans notre constitution” et qu'”avec la Géorgie, l’Europe sera clairement plus riche”.

Mais le fait est que la Géorgie doit maintenant mener une bataille difficile, potentiellement impossible, pour prouver à Bruxelles que les déclarations du ministre des affaires étrangères sont vraies et que l’UE devrait se donner la peine de tracer la voie d’une intégration plus poussée.