14 août 2020

Les échanges commerciaux entre les États-Unis et la Chine vont souffrir de la fermeture des consulats, ce qui suscitera des affrontements diplomatiques

En fermant leurs consulats respectifs, les États-Unis et la Chine ont fait plus que porter des coups symboliques à leur querelle croissante. Ils ont également réduit la capacité de l’autre à observer et à espionner des régions critiques de leur pays.

Pour les États-Unis, la perte de la mission de Chengdu dans le sud-ouest de la Chine va, entre autres choses, brouiller leur vision du Tibet, une région où les résidents bouddhistes disent que Pékin est en train d’éroder sa culture et sa tradition d’indépendance. La Chine affirme que le Tibet est son territoire depuis des siècles.

Pour la Chine, la perte de sa mission à Houston assombrit sa vision du Sud de l’Amérique et, selon les responsables américains, supprime le centre névralgique d’un réseau d’espionnage chinois. Si l’impact de la fermeture des consulats n’a pas encore été pleinement ressenti par les deux parties, il le sera.

“Nous volerons à l’aveuglette, sinon avec des lunettes très noires, et eux aussi”, a déclaré Beatrice Camp, diplomate de carrière à la retraite qui a été consul général au consulat américain de Shanghai de 2008 à 2011.

Les fermetures de consulats font monter les enchères dans la confrontation diplomatique, l’administration Trump faisant monter la pression sur la Chine au milieu d’une rivalité déjà vive, exacerbée par la pandémie de coronavirus, à l’approche de l’élection présidentielle américaine de novembre et de la réponse de Pékin.

Alors que le président Donald Trump, sous le feu des critiques concernant sa réponse à la pandémie, désigne la Chine comme le coupable, aucune des deux parties ne semble vouloir faire marche arrière. Bien qu’une sorte de calme se soit installé ces derniers jours sans qu’aucune nouvelle action ou représailles ne soient annoncées, les responsables américains affirment que d’autres mesures sont à venir.

“C’est extrêmement agressif, extrêmement belliqueux et je ne sais pas quel est l’objectif ni où cela doit nous mener”, a déclaré le Camp, faisant remarquer que la coopération et les échanges dans les domaines de l’agriculture, de l’énergie, de l’aviation, de l’environnement et des échanges commerciaux et culturels en pâtiront. En plus de servir de centres de services pour les demandeurs de visa et les citoyens chinois et américains ayant besoin d’assistance dans chaque ville, les consulats ont fourni un siège sûr et sécurisé pour la collecte de renseignements et les rapports politiques.

A Houston, les responsables américains ont déclaré avoir éliminé l’épicentre d’un réseau d’espionnage chinois qui s’étendait sur plus de 25 villes, collectant des renseignements, essayant de voler la propriété intellectuelle et harcelant les familles expatriées de dissidents et autres tout en essayant de les contraindre à rentrer en Chine.

Dirigé par un consul général qui avait précédemment servi en Australie, où la Chine a été particulièrement active dans la recherche d’expatriés, le consulat de Houston a été particulièrement agressif et particulièrement efficace, a déclaré un responsable américain.

Les responsables américains ne nient pas avoir recueilli des renseignements auprès du consulat de Chengdu, mais insistent sur le fait que celui-ci a fonctionné comme toute mission diplomatique dirigée par les États-Unis ou d’autres nations.

Un deuxième fonctionnaire américain, qui comme le premier n’était pas autorisé à discuter publiquement de la question et s’exprimait sous le couvert de l’anonymat, a déclaré que Chengdu était important pour comprendre et transmettre un message au peuple chinois et en particulier aux habitants de ce district, qui comprend le Tibet. Mais les fonctionnaires ont déclaré que ces efforts étaient entravés par les réglementations chinoises et que la Chine bénéficiait d’un accès bien plus large depuis son consulat de Houston que les diplomates américains ne l’avaient fait à Chengdu.

Les États-Unis ont un consulat à Chengdu depuis 35 ans, mais leur présence dans le sud-ouest de la Chine est antérieure à cela. Pendant la Seconde Guerre mondiale, des avions américains ont transporté par voie aérienne des fournitures aux troupes chinoises dans la région à partir de bases en Inde et en Birmanie, aujourd’hui appelée Myanmar, dans le but de freiner l’avance japonaise.

Pendant de nombreuses années, il a été le seul consulat étranger à Chengdu, les autres nations étant contraintes d’installer des missions diplomatiques à Chonqqing, une mégapole qui abrite les principaux intérêts commerciaux américains et occidentaux. Le consulat de Chengdu avait également supervisé les intérêts américains dans les provinces du Yunnan et du Guizhou.

Chengdu est également un point de départ pour les visites au Tibet, dont l’accès a longtemps été restreint pour les étrangers, en particulier depuis un soulèvement contre la domination de Pékin en 2008. La Chine affirme que le Tibet est son territoire depuis sept siècles, mais de nombreux Tibétains disent qu’ils ont été effectivement indépendants pendant la majeure partie de cette période.

Le chef spirituel bouddhiste du Tibet, le Dalaï Lama, a fui en Inde en 1959 au milieu d’un soulèvement contre la domination chinoise, et Pékin a refusé le dialogue avec son gouvernement autoproclamé en exil.

La Chine et l’Inde se disputent toujours la frontière de haute montagne entre les deux pays, et leurs forces ont engagé des affrontements cet été qui ont fait 20 morts parmi les troupes indiennes. La Chine n’a pas révélé le nombre de ses victimes.

Avant les combats, l’ambassadeur américain à Pékin, Terry Branstad, s’est rendu au Tibet l’année dernière et a exhorté Pékin à engager un dialogue de fond avec le Dalaï Lama et à s’abstenir d’interférer dans les pratiques religieuses.

En tant que capitale de la province du Sichuan, avec une population de plus de 81 millions d’habitants, Chengdu occupe une place importante dans l’économie chinoise, jouant un rôle majeur dans les industries allant de l’aviation aux produits pharmaceutiques et agricoles.

Avec la fermeture du consulat de Houston, les citoyens américains et chinois qui cherchent à obtenir un visa ou qui souhaitent gérer des affaires aux États-Unis devront se rendre à l’ambassade à Pékin ou dans les consulats de la côte Est. Le consulat américain de Wuhan, en Chine centrale, d’où la pandémie mondiale est apparue à la fin de l’année dernière, reste fermé.