8 août 2020

Les collèges gagnent la bataille de l’immigration, mais sont hantés par les craintes pour la réputation des États-Unis

Même avec une nouvelle victoire au nom des étudiants internationaux, les universités américaines craignent de perdre un combat plus large pour la réputation du pays en tant que lieu qui accueille et encourage les meilleurs universitaires du monde.

Les dirigeants des universités y voient une érosion constante. Ils affirment que les tentatives répétées de l’administration Trump pour freiner l’immigration ont envoyé aux étudiants le message qu’ils ne sont pas les bienvenus aux États-Unis. Les universités affirment que les étudiants étrangers sont à l’écoute : Depuis l’élection du président Donald Trump en 2016, le nombre de nouveaux étudiants étrangers arrivant aux États-Unis a diminué de 10 % après des années de croissance.

Déjà, on craint que la pandémie de coronavirus et le ralentissement du traitement des visas n’empêchent des milliers d’étudiants de rentrer chez eux cet automne.

Les étudiants étrangers sont maintenant confrontés à encore plus d’incertitude après avoir vu à quelle vitesse les politiques peuvent changer, et sur un simple caprice politique, a déclaré Kim Wilcox, chancelier de l’Université de Californie, Riverside.

“L’enseignement supérieur aux États-Unis est toujours considéré comme l’étalon-or dans le monde entier, mais l’accès à cet enseignement comporte toutes sortes de risques”, a déclaré M. Wilcox. “Il y a un sentiment croissant que nous ne sommes tout simplement pas un endroit accueillant”. La dernière politique de M. Trump aurait obligé les étudiants étrangers aux États-Unis à transférer ou à quitter le pays si leurs écoles organisaient des cours entièrement en ligne en raison de la pandémie. Même les universités qui proposent un mélange de cours en ligne et en personne n’auraient pas été autorisées à dispenser tous leurs cours en ligne.

Plus de 200 collèges ont signé des mémoires juridiques soutenant un procès fédéral intenté par l’Université de Harvard et l’Institut de technologie du Massachusetts. Sept autres procès ont suivi, les collèges et les États ayant contesté les directives. Appelés en justice pour défendre les directives, les fonctionnaires fédéraux les ont révoquées à la place.

Il a été largement considéré comme faisant partie de la récente campagne de Trump visant à faire pression sur les écoles et les collèges du pays pour qu’ils rouvrent cet automne, alors même que le coronavirus continue à augmenter.

Mais même en cas de défaite, cette politique a alimenté le récit selon lequel les universités américaines ne sont plus les lieux d’accueil qu’elles étaient autrefois, a déclaré Denis Wirtz, vice-recteur à la recherche de l’université Johns Hopkins.

Elle intervient alors que les écoles du Canada, d’Australie et d’autres pays s’efforcent d’attirer davantage d’universitaires internationaux. Avec le temps, a déclaré M. Wirtz, ces pays pourraient gagner les meilleurs talents du monde.

C’est douloureux pour Wirtz de le voir. Il est venu de Belgique aux États-Unis en 1988 et se souvient de l’accueil chaleureux qui lui a été réservé. Aujourd’hui, il avertit les étudiants et les chercheurs potentiels qu’au-delà des frontières du campus, l’hostilité envers les immigrants ne cesse de croître.

“Tous ces grands savants, où qu’ils soient, en Inde, en Chine, en Europe, peuvent maintenant choisir d’aller ailleurs ou simplement de rester chez eux”, a-t-il déclaré. “Nous verrons ses effets dans quatre, cinq ans. Il ne s’agit pas de tomber d’une falaise, mais avec le temps, vous avez cette pente vers la médiocrité”. Cette préoccupation est partagée par les dirigeants d’autres universités de recherche d’élite. Quelques heures seulement après que l’administration se soit retirée de sa politique, le président du MIT a publié un article d’opinion avertissant que d’autres pays “travaillent dur pour attirer les étudiants qui ont souffert aux États-Unis en raison de l’hostilité croissante envers les immigrants ou des obstacles bureaucratiques”. “Nos concurrents envient ouvertement notre capacité à accueillir et à adopter des talents de partout. Je crains ces derniers temps que nous ne reconnaissions cette force stratégique des États-Unis qu’une fois qu’elle sera perdue”, a écrit L. Rafael Reif.

Il est également à craindre que l’administration revienne avec une règle révisée, comme elle l’a fait après qu’une interdiction de voyager de 2017 ait été contestée devant les tribunaux.

Dans l’espoir de calmer les nerfs, des dizaines d’universités ont publié des déclarations dans lesquelles elles s’engagent à soutenir leurs étudiants étrangers, et beaucoup se disent prêtes à retourner devant les tribunaux si nécessaire.

Daniel Diermeier, chancelier de l’université Vanderbilt, a déclaré qu’il n’était pas trop tard pour réparer les dégâts. Le système d’enseignement supérieur américain est toujours considéré comme le meilleur du monde, a-t-il dit, mais cela pourrait changer.

“Nous allons devoir régler cela très rapidement. Nous allons devoir nous engager à nouveau dans la politique qui a apporté tant de bénéfices aux États-Unis”, a-t-il déclaré.

“Le talent ira là où il voit la meilleure opportunité pour lui-même.” Les universités américaines se préparaient déjà à une forte diminution du nombre d’étudiants venant de l’étranger.

On ne sait pas encore combien d’entre eux arriveront cet automne, mais on s’attend à ce qu’ils soient bien moins nombreux que les quelque 1,1 million qui sont venus l’année dernière. Cette baisse pourrait avoir un effet dévastateur sur les budgets des universités qui dépendent des frais de scolarité des étudiants étrangers, qui paient généralement des tarifs plus élevés.

Mais l’impact va bien au-delà des budgets, a déclaré M. Diermeier. Les étudiants étrangers représentent une part importante de la force de recherche du pays, a-t-il dit, en particulier dans les domaines des sciences et de l’ingénierie qui attirent moins d’Américains.

Ils apportent une contribution significative à l’économie, et sans eux, celle-ci souffrirait, a-t-il dit.

Les dirigeants du collège ont qualifié la dernière bataille juridique de victoire significative qui a montré leur pouvoir lorsqu’ils s’unissent. Mais ils voient déjà d’autres escarmouches se profiler à l’horizon.