7 août 2020

Les banques mondiales examinent les clients de Hong Kong à la recherche de liens favorables à la démocratie : Rapport

Les gestionnaires de fortune mondiaux examinent si leurs clients à Hong Kong ont des liens avec le mouvement pro-démocratique de la ville, afin d’éviter de se retrouver dans le collimateur de la nouvelle loi chinoise sur la sécurité nationale, selon six personnes ayant des connaissances en la matière.

Les banquiers du Credit Suisse Group AG, de HSBC Holdings Plc, de Julius Baer Gruppe AG et d’UBS Group AG, entre autres, élargissent l’examen de leurs programmes qui sélectionnent les clients en fonction de leurs liens politiques et gouvernementaux et les soumettent à des exigences de diligence supplémentaires, ont déclaré ces personnes.

Cette désignation, appelée “personnes politiquement exposées”, peut rendre plus difficile, voire empêcher complètement les gens d’accéder aux services bancaires, selon ce que la banque trouve sur la source de richesse ou les transactions financières de la personne.

Selon ces personnes, les contrôles effectués chez certains gestionnaires de fortune ont consisté à passer au peigne fin les commentaires faits par les clients et leurs associés en public et dans les médias, ainsi que les messages des médias sociaux dans un passé récent. La nouvelle loi interdit ce que Pékin décrit en gros comme la sécession, la subversion, le terrorisme et la collusion avec des forces étrangères, avec une peine pouvant aller jusqu’à la prison à vie pour les contrevenants.

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Les sources, qui ont demandé l’anonymat en raison du caractère sensible de la situation, ont déclaré que l’examen élargi des clients s’appliquait également aux fonctionnaires de Hong Kong et de Chine qui avaient appliqué la loi en prévision d’éventuelles sanctions américaines à leur encontre.

Un banquier d’un gestionnaire de patrimoine mondial qui détient plus de 200 milliards de dollars d’actifs a déclaré que l’audit de ses clients pourrait remonter jusqu’en 2014 dans certains cas pour évaluer la position politique d’un client depuis le mouvement “parapluie” pro-démocratie de Hong Kong en 2014. Les manifestants de l’époque utilisaient des parapluies pour se protéger des gaz lacrymogènes et du gaz poivré déployés par la police.

Reuters n’a pu apprendre l’identité d’aucune personne ayant fait l’objet d’une surveillance accrue ou si les banques avaient décidé de prendre des mesures contre des personnes identifiées comme étant politiquement exposées.

Albert Ho, un démocrate chevronné de Hong Kong qui dirige un cabinet d’avocats et participe à l’organisation d’une veillée annuelle aux chandelles pour commémorer les victimes de la répression de la place Tiananmen le 4 juin 1989, a déclaré qu’il craignait que des gens comme lui ne soient confrontés à des “difficultés dans les temps à venir”.

“En fait, vous ne pouvez pas faire grand-chose si vous ne cessez pas toutes vos activités financières et bancaires à Hong Kong”, a déclaré M. Ho, ajoutant qu’il n’avait pas fait l’objet d’une surveillance supplémentaire de la part de sa banque depuis la semaine dernière. Il a refusé de divulguer le nom de sa banque.

HSBC a refusé de commenter spécifiquement la loi sur la sécurité ou toute initiative américaine visant à sanctionner les fonctionnaires locaux. Dans une déclaration envoyée par courriel, elle a déclaré : “Nous avons déjà mis en place un ensemble de politiques et de processus rigoureux que nous appliquons au niveau mondial”.

Le Crédit Suisse, Julius Baer et UBS ont refusé de commenter.

Dans une déclaration envoyée par e-mail, l’Autorité monétaire de Hong Kong a déclaré que le centre financier met en œuvre des exigences de lutte contre le blanchiment d’argent “basées sur les normes internationales, y compris en ce qui concerne les personnes politiquement exposées”.

“Les normes internationales pertinentes et nos orientations pour le secteur bancaire n’ont pas changé”, a déclaré la banque centrale de facto de la ville.

Le ministère chinois des affaires étrangères, le bureau de liaison à Hong Kong et le bureau des affaires de Hong Kong et Macao du Conseil d’État n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Les banques en point de mire

Les banques mondiales examinent depuis longtemps les antécédents de leurs clients, y compris les liens politiques, afin de satisfaire aux exigences réglementaires. Les hommes politiques, les fonctionnaires et les cadres supérieurs des entreprises publiques, ainsi que les membres de leur famille, sont généralement considérés comme des personnes politiquement exposées.

Ces règles sont destinées à faire appliquer des lois telles que les sanctions internationales et à empêcher les gens d’utiliser le système bancaire pour blanchir des richesses mal acquises.

La décision des banques de soumettre les partisans du mouvement démocratique de Hong Kong à un examen similaire intervient à un moment où la position de certaines entreprises sur la loi chinoise a attiré l’attention des législateurs et des militants occidentaux.

HSBC et Standard Chartered Plc, qui ont exprimé leur soutien à la loi sur la sécurité nationale, par exemple, ont fait face à des critiques de la part de responsables britanniques selon lesquelles leurs actions ont permis à Pékin de saper l’État de droit dans l’ancienne colonie britannique.

Les deux banques basées à Londres ont déclaré qu’elles pensaient que cette loi permettrait de rétablir la stabilité à Hong Kong.


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Tant les responsables de Hong Kong que ceux de la Chine ont déclaré que cette loi était essentielle pour combler les lacunes dans les défenses de la sécurité nationale, rejetant les critiques des gouvernements, notamment des États-Unis et du Royaume-Uni, selon lesquelles la Chine violait sa promesse de sauvegarder la liberté de Hong Kong pendant 50 ans après la rétrocession de 1997.

Risques réglementaires

Certains gestionnaires de fortune à Hong Kong disent s’inquiéter des risques réglementaires et de réputation pour leurs banques si des accusations en vertu de la loi sur la sécurité sont portées contre certains de leurs clients politiquement liés, selon trois des sources.

Un cadre supérieur d’un gestionnaire de fortune régional a déclaré que l’équipe chargée des risques et de la conformité de son entreprise avait préparé une liste des dix personnes les plus importantes de Hong Kong, identifiées dans les médias locaux comme des sympathisants de la démocratie, quelques jours après la promulgation de la loi le 1er juillet, date anniversaire de la rétrocession.

L’exécutif a déclaré que son entreprise avait vérifié sa base de données interne pour voir si elle avait des relations existantes avec l’un d’eux et qu’il était “assez soulagé” de voir que ce n’était pas le cas.

Plusieurs éléments de la loi portent sur la saisie des avoirs, notamment des dispositions visant à donner à une nouvelle unité de police des pouvoirs accrus pour geler et confisquer des fonds et des biens ainsi que des pouvoirs accrus pour obtenir des informations. Les entreprises peuvent également faire face à des sanctions, allant d’amendes et de suspensions à la perte de licences d’exploitation.

Un directeur d’investissement d’un fonds spéculatif basé à Hong Kong a déclaré qu’il s’attendait à ce que davantage de personnes soient désormais surveillées par leurs banquiers. “Je pense que si même un démocrate modéré passait la porte en voulant investir, vous réfléchiriez longtemps et sérieusement après cette loi”, a déclaré le gestionnaire de fonds.