23 septembre 2020

Le Japon “cultivé” a agi comme si Covid-19 était parti, mais maintenant il est partout

Après un premier succès, le Japon est confronté à un véritable test de réalité sur le coronavirus. Le pays a attiré l’attention du monde entier après avoir endigué la première vague de Covid-19 avec ce qu’il a appelé le “modèle japonais” – des tests limités et aucun verrouillage, ni aucun moyen légal pour forcer les entreprises à fermer. Le ministre des finances du pays a même suggéré qu’une “norme culturelle” plus élevée aidait à contenir la maladie.

Mais la nation insulaire est maintenant confrontée à une formidable résurgence, les cas de Covid-19 battant des records dans tout le pays jour après jour. Les infections d’abord concentrées dans la capitale se sont étendues à d’autres zones urbaines, tandis que les régions qui n’ont pas enregistré de cas depuis des mois sont devenues de nouveaux points chauds. Et la population des patients – à l’origine des jeunes moins susceptibles de tomber gravement malades – s’étend aux personnes âgées, ce qui est préoccupant étant donné que le Japon abrite la population la plus âgée du monde.

Selon les experts, l’accent mis par le Japon sur l’économie pourrait avoir été sa perte. Alors que d’autres pays d’Asie, qui ont connu le coronavirus plus tôt que les pays occidentaux, sont confrontés à de nouvelles flambées de Covid-19, le Japon risque maintenant de devenir un avertissement pour ce qui se passe lorsqu’un pays va trop vite pour se normaliser – et n’ajuste pas sa stratégie lorsque l’épidémie change.

Si le Japon a déclaré l’état d’urgence pour contenir la première vague du virus, il n’a pas contraint les gens à rester chez eux ou les entreprises à fermer. L’état d’urgence a été levé à la fin du mois de mai et les autorités ont rapidement décidé de rouvrir complètement le pays pour tenter de remettre l’économie en récession sur les rails. En juin, les restaurants et les bars étaient complètement ouverts, tandis que des événements comme le base-ball et le sumo reprenaient, ce qui contrastait fortement avec d’autres endroits de la région comme Singapour, qui ne rouvraient leurs portes que par prudence.

Selon les experts, la précipitation du Japon était peut-être prématurée.

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“C’est le résultat de la priorité accordée par le gouvernement à l’activité économique en incitant les gens à se déplacer à nouveau pour contrôler les infections”, a déclaré Yoshihito Niki, professeur de maladies infectieuses à la faculté de médecine de l’université de Showa.

Un groupe d’experts, loué pour avoir fait preuve de leadership lors de la première vague, a été dissous dans une confusion politique, tandis qu’une campagne très controversée visant à encourager les voyages à l’intérieur du pays a commencé juste au moment où les infections commençaient à se répandre.

Une stratégie appropriée

Les pays de la région Asie-Pacifique connaissent une deuxième vague, dont beaucoup – comme Hong Kong, l’Australie et le Vietnam – après avoir été les porte-drapeaux du confinement des virus la première fois. Ils ouvrent une fenêtre sur l’avenir pour les pays qui émergent de leurs premières épidémies ou qui continuent à les combattre, comme les États-Unis.

Selon les experts de la santé publique, plusieurs facteurs ont contribué à la résurgence du Japon. L’état d’urgence a peut-être été levé trop tôt, avant que les infections n’aient suffisamment ralenti. Cela a également entraîné un plan de réouverture mal défini, laissant les responsables lents à prendre des mesures lorsque de nouveaux foyers d’infection sont apparus dans les boîtes de nuit à la fin du mois de juin. Au fur et à mesure de l’augmentation des cas, les fonctionnaires ont continué à parler des dangers et à insister sur le fait qu’ils étaient principalement confinés dans les lieux de vie nocturne.

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“Le gouvernement aurait dû avoir une stratégie appropriée pour contenir la transmission le plus rapidement possible”, a déclaré Kenji Shibuya, professeur au King’s College de Londres et ancien chef de la politique de santé à l’Organisation mondiale de la santé. “Tant Hong Kong que l’Australie ont agi très rapidement et tentent de l’endiguer le plus vite possible, en multipliant les tests et en procédant à un éloignement social agressif, notamment par des mesures de confinement au niveau local. Le Japon aggrave la situation en se contentant d’attendre et de voir”.

Au Japon, le nombre de cas a dépassé les 1 000 pendant cinq jours consécutifs à partir de lundi, et le nombre d’infections a dépassé les 1 500 pendant deux de ces jours. Lors du pic précédent, en avril, le nombre de cas quotidiens avait atteint un maximum d’un peu plus de 700.

Bien que le Japon ait compris plus tôt que de nombreux pays occidentaux que le virus était plus susceptible de se propager par des gouttelettes dans l’air, et qu’il ait averti les habitants d’éviter les lieux surpeuplés et non ventilés, cela n’a pas suffi à modifier les comportements individuels lorsque les restrictions ont été levées. Bien que les gens aient continué à porter des masques tout au long de la pandémie, les infections actuelles se sont produites en grande partie dans des situations où les gens ne portaient pas de masque, comme lors de repas de groupe et de soirées de dégustation de boissons.

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Contrairement à la Nouvelle-Zélande, le Japon n’a jamais parlé d’éliminer l’agent pathogène. Les experts ont essayé d’encourager un “nouveau mode de vie” et ont parlé d’une époque où les gens vivaient avec le virus. Mais le message des gouvernements central et régional était mitigé, les responsables locaux à Tokyo mettant en garde contre les voyages même si le gouvernement national les encourageait, et les deux parties se chamaillant pour savoir qui était à blâmer.

Le gouvernement national continue de soutenir que la situation est différente cette fois-ci. Le secrétaire d’État Yoshihide Suga a réitéré vendredi qu’un autre état d’urgence n’était pas nécessaire. Le taux de mortalité au Japon reste faible, quel que soit le critère utilisé, et le système médical n’est pas surchargé – un facteur clé utilisé par les responsables de la santé publique pour juger du succès de l’endiguement du virus. Le pays compte moins de 100 personnes en soins intensifs à cause du Covid-19.

Mais le traitement ne mettra pas un terme à la propagation actuelle.

“Les hôpitaux peuvent traiter les personnes infectées”, a déclaré Koji Wada, professeur de santé publique à l’Université internationale de la santé et du bien-être de Tokyo. “Mais seul le gouvernement, par des mesures de santé publique, peut réduire le nombre de personnes infectées”.

Lorsque Shigeru Omi, le chef du groupe d’experts actuel qui conseille le gouvernement, a dit aux fonctionnaires de retarder la poussée du tourisme intérieur, il a été ignoré. La campagne “Go To Travel” s’est alors transformée en un cauchemar de relations publiques, les habitants des campagnes japonaises s’étant mis en colère contre le risque d’infection des campagnes par les citadins. Finalement, Tokyo a été exclue de la campagne dans un revirement de dernière minute.

Dernière chance

L’impact de la campagne touristique sur la propagation du virus ne sera pas connu avant des semaines. Les experts s’inquiètent désormais davantage de la prochaine période de vacances traditionnelles d’Obon, à la mi-août, où de nombreux jeunes Japonais rentrent chez eux pour rendre hommage aux morts et passer du temps avec des parents souvent âgés.

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Signe que la situation ne peut plus être ignorée, les autorités locales commencent à faire marche arrière en matière de réouverture économique. Osaka a demandé aux gens de s’abstenir de manger en groupes de cinq personnes ou plus. À Tokyo, les restaurants, les bars et les karaokés ont été priés de réduire leurs heures d’ouverture. Le gouverneur Yuriko Koike a menacé de déclarer un nouvel état d’urgence pour la capitale. Okinawa l’a déjà fait.

“Le gouvernement central n’a pas donné de directives ni de stratégie claires sur ce qu’il faut faire au sujet de Covid-19, et il en fait porter la responsabilité aux autorités locales”, a déclaré Haruka Sakamoto, chercheur en santé publique à l’université de Tokyo. “En temps ordinaire, le gouvernement est très centralisé, et généralement les préfectures n’ont pas d’opinions tranchées”.

Certains pensent que les marches ne vont pas assez loin. Haruo Ozaki, le directeur de l’Association médicale de Tokyo, a demandé jeudi au gouvernement de réviser la législation afin de pouvoir contraindre légalement les entreprises à fermer.

“C’est notre dernière chance d’atténuer la propagation de l’infection”, a-t-il déclaré.

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