13 juillet 2020

Le fondateur du groupe SoftBank, Masayoshi Son, et Jack Ma d’Alibaba se séparent

Le fondateur du groupe SoftBank, Masayoshi Son, a clôturé l’assemblée annuelle des actionnaires de sa société par une surprise jeudi en annonçant qu’il se retirait du conseil d’administration du géant chinois du commerce électronique Alibaba Group Holding.

Le milliardaire a déclaré que son départ ne devait pas être interprété comme signifiant un désaccord, même si le co-fondateur d’Alibaba, Jack Ma, quitte le conseil d’administration de la SoftBank au même moment. Ma et Son ont maintenu une amitié étroite depuis que l’entrepreneur japonais a été l’un des premiers investisseurs dans Alibaba et l’a aidé à atteindre sa valeur actuelle d’environ 600 milliards de dollars, la qualifiant de joyau du portefeuille de SoftBank.

“Ce n’est pas comme si nous nous étions disputés”, a déclaré M. Son lors de la réunion virtuelle des actionnaires. “C’était parfaitement amical”.

Si les départs mutuels ne devraient pas avoir d’impact immédiat sur l’une ou l’autre société, ils marquent la fin d’une époque. Les deux hommes comptent parmi les entrepreneurs les plus prospères de leur génération et ont pu compter sur les conseils de l’autre pendant des décennies. Le fils a fait partie du conseil d’administration d’Alibaba lors de son entrée en bourse en 2014, dans le cadre de la plus grande offre publique de l’histoire. Lorsque la SoftBank a subi des pertes d’investissement cette année, Son a pu utiliser sa participation dans Alibaba pour lever les capitaux dont elle avait tant besoin. Alibaba reste de loin l’investissement le plus réussi de Son et l’actif le plus précieux de SoftBank. Au début de l’année 2000, Son a investi 20 millions de dollars dans le portail web alors inconnu qui relie les fabricants chinois aux acheteurs étrangers, une participation qui vaut aujourd’hui plus de 150 milliards de dollars. Ce retour spectaculaire a consolidé sa réputation d’investisseur et l’a aidé à lever les 100 milliards de dollars du Vision Fund. Son fils a déjà parlé en termes élogieux de Ma.

“Il n’avait pas de plan d’affaires, zéro revenu”, a déclaré Son à propos de Ma dans le David Rubenstein Show. “Mais ses yeux étaient très forts. Je pouvais dire à la façon dont il parlait, qu’il avait du charisme, qu’il avait du leadership.”

Le fils est connu pour avoir oint les entrepreneurs qu’il trouve particulièrement prometteurs comme “le prochain Jack Ma”.

et Alibaba a longtemps servi de référence pour juger les autres investissements de démarrage de SoftBank.

Mais cela a également rendu Son vulnérable face à des fondateurs charismatiques comme Adam Neumann de WeWork, dont les nombreuses transgressions en matière de gouvernance ont conduit la société de partage de bureaux à annuler son introduction en bourse l’année dernière. WeWork, dont on pensait qu’elle valait 47 milliards de dollars, a perdu plus de 90 % de sa valeur.

Le parcours récent de son fils a été irrégulier. Depuis le fiasco de WeWork, il a subi une série de revers dans des entreprises de son portefeuille, dont Wag Labs, Zume Pizza et Brandless.

SoftBank a perdu près de 18 milliards de dollars en dépréciant la valeur de ses entreprises en démarrage au cours du dernier exercice financier.

Pourtant, le fils a frappé une note optimiste lors de la réunion des actionnaires jeudi. Il a commencé la présentation aux investisseurs de manière typique, réaffirmant sa conviction qu’une transformation numérique mondiale et l’avènement de l’intelligence artificielle – tous deux accélérés pendant la pandémie – aideront ses investissements dans des sociétés comme ByteDance Ltd., propriétaire de TikTok, et Arm Ltd.

SoftBank est en train de se décharger de 4 500 milliards de yens (environ 42 milliards de dollars) d’actifs pour financer les rachats d’actions et réduire la dette afin de rassurer les investisseurs. Jeudi, la société a annoncé un troisième rachat de 500 milliards de yens, après en avoir effectué un plus tôt ce mois-ci.

Cette semaine, la société a accepté de vendre une participation dans T-Mobile US Inc. pour un montant pouvant atteindre 20 milliards de dollars. Avec les 11,5 milliards de dollars provenant de l’émission de contrats de vente d’actions d’Alibaba et d’une vente d’actions de son unité de télécommunications nationales, la société de Son a maintenant achevé 80% du dénouement prévu de ses actifs, a-t-il déclaré.

Le fils a dit qu’il était “diplômé” du conseil d’administration d’Alibaba. Mais cette relation de deux décennies n’a pas donné lieu à une coopération notable, même si les deux sociétés étaient en train de construire des empires du commerce électronique sur leurs marchés respectifs. En 2010, les deux ont convenu de relier leurs plateformes en ligne pour permettre aux utilisateurs de la SoftBank de Yahoo Japan d’acheter des produits sur le site Taobao d’Alibaba, mais le projet n’a pas réussi à prendre son essor. En 2015, Alibaba a soutenu l’activité de robotique bipède de SoftBank, qui a échoué.

“Après le départ de Jack Ma du conseil d’administration de la SoftBank, le départ de Son d’Alibaba n’est qu’une fin symbolique d’une époque”, a déclaré Justin Tang, responsable de la recherche asiatique chez United First Partners à Singapour. “Les deux sociétés continueront à fonctionner comme avant.”

Lors de la réunion de jeudi, un actionnaire a demandé combien des 88 entreprises actuellement inscrites dans les livres du fonds Vision de la SoftBank seront les prochaines Alibaba. Le fils a répondu qu’il y a une ou deux “mini-Alibabas”.