15 août 2020

Le coronavirus ne peut pas arrêter l’Amérique ou Berkshire Hathaway, déclare Warren Buffett

L’investisseur milliardaire Warren Buffett a déclaré samedi que la capacité des États-Unis à résister aux crises constituait un point positif dans la lutte contre le coronavirus, même s’il a reconnu que la pandémie mondiale pourrait nuire considérablement à l’économie et à ses investissements.

Pendant plus de quatre heures et demie, lors de la réunion annuelle de Berkshire Hathaway Inc, M. Buffett a déclaré que son conglomérat avait pris de nombreuses mesures pour répondre à la pandémie, notamment en fournissant de l’argent aux unités opérationnelles en difficulté et en misant plusieurs milliards de dollars sur les compagnies aériennes américaines, a rapporté l’agence Reuters.

M. Buffett a également déclaré qu’il reste désireux de faire une grosse acquisition, ce qu’il n’a pas fait depuis 2016, mais qu’il n’a pas apporté de soutien financier aux entreprises comme il l’a fait pendant la crise financière de 2008 parce qu’il ne voyait rien d’assez attrayant, même après le récent marché baissier.

L’homme de 89 ans a ouvert la réunion à Omaha, dans le Nebraska, en faisant des remarques d’une heure 45 minutes pour apaiser les investisseurs inquiets, les exhortant à rester fidèles à leurs actions malgré le marché baissier de cette année, même si la pandémie prend un second souffle à la fin de l’année.

Illustrant ses propos par des douzaines de diapositives en noir et blanc, M. Buffett a qualifié la lutte contre la pandémie de “toute une expérience” qui a eu un éventail “extraordinairement large” de résultats économiques possibles.

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Mais il a déclaré que les Américains ont persévéré et prospéré à travers des crises telles que la guerre civile dans les années 1860, la pandémie de grippe il y a un siècle et la Grande Dépression. La “magie” américaine a prévalu auparavant et se reproduira, a-t-il dit.

“Rien ne peut arrêter l’Amérique quand on s’y met tout de suite”, a déclaré M. Buffett. “Je parierai sur l’Amérique le reste de ma vie.”

La réunion s’est tenue pratiquement pour la première fois en raison de la pandémie, sans la présence des actionnaires, et en streaming par Yahoo Finance.

Buffett et le vice-président Greg Abel, 57 ans, ont passé près de 2 heures et demie à répondre aux questions des actionnaires posées par un journaliste.

Abel supervise au quotidien les activités de Berkshire autres que l’assurance, et est considéré par de nombreux analystes et investisseurs comme un candidat de premier plan pour succéder à Buffett au poste de directeur général.

BERKSHIRE QUITTE LES COMPAGNIES AÉRIENNES

La réunion a commencé plusieurs heures après que Berkshire ait annoncé une perte nette record de 49,75 milliards de dollars pour le premier trimestre, reflétant les énormes pertes non réalisées sur les actions ordinaires détenues par des sociétés telles que Bank of America Corp et Apple Inc pendant l’effondrement des marchés.

Alors que le bénéfice d’exploitation trimestriel a augmenté de 6 %, plusieurs grandes entreprises, dont le chemin de fer BNSF, ont enregistré des baisses, affectées par l’impact négatif de Covid-19, la maladie causée par le nouveau coronavirus.

M. Buffett a déclaré que les bénéfices d’exploitation seront, au moins cette année, “considérablement inférieurs” à ce qu’ils auraient été si la pandémie ne s’était pas produite.

La participation en espèces de Berkshire a terminé le trimestre à un niveau record de 137,3 milliards de dollars, bien que M. Buffett ait déclaré que “nous sommes prêts à faire quelque chose de très important”, peut-être une transaction de 30 à 50 milliards de dollars.

Mais ce ne sera pas le cas des compagnies aériennes américaines, après que M. Buffett ait confirmé que Berkshire a vendu en avril ses “positions entières” dans les quatre plus grandes : American Airlines Group Inc, Delta Air Lines Inc, Southwest Airlines Co et United Airlines Holdings Inc.

M. Buffett a déclaré qu’il avait “fait une erreur” en investissant dans ce secteur, que la pandémie a changé “de manière très importante” sans que les compagnies aériennes n’en soient responsables, laissant aux investisseurs une marge de manœuvre limitée.

“C’est essentiellement que nous avons interdit les voyages aériens dans ce pays”, a-t-il déclaré.

La réunion a été dépourvue du week-end de trois jours environ de dîners, de shopping et autres événements festifs qui attirent chaque année des dizaines de milliers de personnes à Omaha pour ce que Buffett appelle “Woodstock pour les capitalistes”.



Abel partage la scène

Abel a remplacé le vice-président de longue date Charlie Munger, 96 ans, qui se joint normalement à Buffett pour répondre aux questions des actionnaires.

M. Buffett a déclaré que M. Munger était en “bonne forme” et en “bonne santé”, et qu’il se réjouissait de participer à l’assemblée annuelle du Berkshire en 2021.

Le vice-président Ajit Jain, 68 ans, qui supervise les activités d’assurance de Berkshire et est également considéré comme un candidat possible au poste de PDG, était également absent de la réunion. Abel vit plus près d’Omaha que Munger et Jain.

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Berkshire a déclaré que son conseil d’administration sait qui deviendrait PDG si Buffett décédait ou devenait invalide.

Le fils aîné de Buffett, Howard, deviendrait probablement président non exécutif, et les gestionnaires de portefeuille Todd Combs et Ted Weschler pourraient succéder à Buffett en tant que directeur des investissements.

Abel a déclaré aux investisseurs : “Je ne vois pas la culture du Berkshire changer” après que Buffett et Munger ne soient plus là.

Il a également déclaré que Berkshire allait probablement augmenter ses effectifs, qui s’élevaient à 391 539 personnes à la fin de l’année, même si certaines entreprises ont licencié des employés et réduit les salaires depuis le début de la pandémie, et pourraient commencer à recourir aux licenciements.

Berkshire ne serait pas seul. Depuis le 21 mars, le nombre de chômeurs dans le pays s’élève à environ 30,3 millions, soit 18 % de la population active, un niveau jamais atteint depuis la Grande Dépression.

Abel a néanmoins déclaré qu’en cinq ans, “nous voyons nos chiffres d’emploi être bien plus élevés qu’aujourd’hui”.

Les actionnaires ont également élu Kenneth Chenault, un ancien directeur général de Berkshire qui a longtemps détenu American Express Co, au conseil d’administration de Berkshire, faisant de lui le premier directeur afro-américain de la société.

Entrepreneur sur la région lyonnaise, je suis persuadé que le monde a besoin d'articles bienveillants afin recréer de la confiance dans la presse et de laisser derrière nous cette phase de défiance et cette ère de fake news.

Damien ROUSSON

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