15 août 2020

L’administration parie sur une entreprise non testée pour fournir le vaccin Covid-19

Lorsque les précieuses cuves de vaccin COVID-19 seront enfin prêtes, il faudra des centaines de millions d’injections pour injecter cette solution vitale dans les bras des Américains.

Dans le cadre de sa stratégie visant à administrer le vaccin le plus rapidement possible, l’administration Trump a accepté d’investir plus d’un demi-milliard de dollars des contribuables dans la jeune entreprise ApiJect Systems America. Son injecteur n’est pas approuvé par les autorités sanitaires fédérales et la société n’a pas encore créé d’usine pour fabriquer les dispositifs.

L’engagement envers ApiJect éclipse les autres commandes d’aiguilles que le gouvernement a passées avec un grand fabricant et deux autres petites entreprises.

Le fait est qu’il serait fou que les gens se contentent de compter sur nous. Je serais le premier à le dire, a déclaré Jay Walker, PDG d’ApiJect. Nous devrions être le renfort de l’Amérique à ce stade, mais probablement pas son principal.

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Les responsables de l’administration ne veulent pas dire pourquoi ils investissent autant dans la technologie d’ApiJect. La société n’a fabriqué qu’un millier de prototypes à ce jour, et il n’est pas certain que ces dispositifs puissent fournir les vaccins actuellement en cours de développement. Jusqu’à présent, les principaux candidats utilisent des flacons traditionnels pour contenir le vaccin, ainsi que des aiguilles et des seringues dans leurs essais cliniques.

Le fondateur d’ApiJect, Marc Koska, n’a jamais eu l’intention de vacciner les États-Unis. Ces cinq dernières années, il a travaillé sur la mission de sa vie qui consiste à créer une seringue pré-remplie à très bas prix qui réduirait la nécessité de réutiliser les aiguilles dans le monde en développement.

Au lieu de cela, le plus gros client de l’entreprise est devenu le gouvernement américain.

ApiJect a reçu un contrat sans appel d’offres plus tôt cette année du ministère de la défense, en vertu d’une exception pour urgence inhabituelle et impérieuse.

Selon un document militaire du 5 juin, le ministère américain de la santé et des services sociaux, chargé d’acheter les fournitures nécessaires, n’a ni les ressources ni la capacité de procéder aux achats nécessaires pour répondre à la pandémie de COVID-19.

Le gouvernement a promis à ApiJect 138 millions de dollars pour produire 100 millions de ses appareils d’ici la fin de l’année, ce qui obligera l’entreprise à moderniser les nouvelles lignes de fabrication dans les usines existantes.

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Et il a offert 456 millions de dollars supplémentaires dans le cadre d’un contrat de partenariat public-privé pour mettre en ligne plusieurs nouvelles usines afin de fabriquer 500 millions de dispositifs supplémentaires pour contenir la propagation de la pandémie et minimiser les pertes de vies humaines et l’impact sur l’économie américaine, indique le document.

Ces montants représentent plus du double du coût par seringue que le gouvernement paie aux autres entreprises pour ce travail.

ApiJect est apparue pour la première fois sur le radar du gouvernement américain il y a presque deux ans, lorsque la société a suscité l’intérêt de l’amiral Brett P. Giroir, secrétaire adjoint à la santé du ministère de la santé, lors de la conférence mondiale de l’Organisation mondiale de la santé sur les soins de santé primaires à Astana, au Kazakhstan.

Koska a déclaré que Giroir était époustouflé par leur technologie et leur a dit que si une pandémie frappait, le stock national stratégique allait avoir besoin d’un moyen très rapide pour obtenir des injections remplies de vaccins ou de produits thérapeutiques et prêtes à être livrées.

Selon Walker, le PDG, ApiJect n’était pas intéressé par un contrat fédéral ; ils visaient à changer le monde en développement avec des dispositifs d’injection rapides et peu coûteux qui pourraient sauver des millions de vies.

Mais lors de la conférence, Walker s’est retrouvé à une table avec Giroir lors d’un déjeuner, à deux sièges d’intervalle. L’amiral était fasciné par la technologie d’injection à faible coût, a déclaré Walker, et lorsque Walker lui a montré le prototype qu’il a toujours dans sa poche, Giroir lui a demandé comment ils comptaient s’y prendre aux États-Unis.

Walker a déclaré avoir dit à l’amiral que la société n’avait pas l’intention d’opérer aux Etats-Unis mais qu’il avait été frappé par l’enthousiasme de Giroir.

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Il a été la première personne, si ce n’est la seule, à comprendre la nature révolutionnaire de cette plateforme, a rappelé M. Walker dans une interview à l’AP.

Et il a dit : “C’est incroyable. Vous devez faire cela aux États-Unis”. Walker a continué à résister, a-t-il dit, mais Giroir, qui est également un médecin spécialisé dans les soins intensifs pédiatriques, n’était pas du genre à accepter un non comme réponse, a dit Walker.

A l’instigation de Giroir, ils ont présenté le prototype d’injecteur aux responsables américains. Le HHS a refusé de mettre à disposition des fonctionnaires de l’agence pour des entretiens. Ce n’est que plus tard, lorsque Walker a été présenté par un ami au colonel Matthew Hepburn de la Defense Advanced Research Projects Agency, qu’un plan de fonctionnement d’ApiJect aux États-Unis a commencé à prendre forme, a-t-il dit.

Le secrétaire adjoint du HHS pour la préparation et la réponse, Robert Kadlec, a approuvé un contrat de 10 millions de dollars pour ApiJect pour la recherche et le développement en janvier 2020, selon un document du système fédéral de données sur les marchés publics. L’entreprise était chargée d’obtenir des investissements privés pour créer de nouvelles lignes de production où les dispositifs seraient fabriqués sur une période de trois à cinq ans.

Lorsque la pandémie est apparue quelques semaines plus tard, les autorités ont tiré la sonnette d’alarme quant à une éventuelle pénurie d’aiguilles et de seringues pour l’administration d’un vaccin, si et quand celui-ci serait disponible. Le Stock national stratégique fédéral de fournitures médicales ne disposait que de 15 millions de seringues, selon Rick Bright, qui a ensuite quitté son poste à la Santé et aux Services sociaux et a déposé une plainte pour dénonciation.

M. Bright a averti le conseiller commercial de la Maison Blanche, Peter Navarro, et ses collègues du HHS d’une pénurie imminente d’aiguilles, selon une série de courriels divulgués dans sa plainte.