21 septembre 2020

La théorie de la conspiration “PizzaGate” se développe à nouveau à l’ère TikTok

Quatre minutes après la diffusion d’une vidéo sur Instagram le mois dernier, Justin Bieber s’est penché sur la caméra et a ajusté le devant de son bonnet noir. Pour certains de ses 130 millions de followers, c’était un signal.

Dans la vidéo, quelqu’un avait posté un commentaire demandant à Bieber de toucher son chapeau s’il avait été victime d’un réseau de trafic d’enfants connu sous le nom de PizzaGate. Des milliers de commentaires affluaient, et rien ne prouvait que Bieber avait vu ce message. Mais le geste inoffensif de la pop star a déclenché une vague d’activité en ligne, qui a mis en évidence la résurgence de l’une des premières théories de conspiration des médias sociaux.

Les téléspectateurs ont rapidement mis en ligne des centaines de vidéos analysant l’action de Bieber. Les vidéos ont été traduites en espagnol, en portugais et dans d’autres langues, et ont été visionnées par des millions de personnes. Les fans ont ensuite laissé des milliers de commentaires sur les posts des médias sociaux de Bieber, lui demandant s’il était en sécurité. En quelques jours, la recherche de “Justin and PizzaGate” a explosé sur Google, et le hashtag #savebieber a commencé à suivre la tendance.

Il y a quatre ans, à la veille de l’élection présidentielle de 2016, l’idée sans fondement selon laquelle Hillary Clinton et les élites démocrates dirigeaient un réseau de trafic sexuel d’enfants à partir d’une pizzeria de Washington s’est répandue sur Internet, illustrant ainsi comment une idée folle sans fondement pouvait fleurir sur les médias sociaux – et combien elle pouvait être dangereuse. En décembre 2016, un justicier s’est présenté au restaurant avec un fusil d’assaut et a ouvert le feu dans un placard.

Dans les années qui ont suivi, Facebook, Twitter et YouTube ont réussi à supprimer en grande partie PizzaGate. Mais aujourd’hui, à quelques mois de la prochaine élection présidentielle, la théorie de la conspiration fait son retour sur ces plateformes – et sur de nouvelles comme TikTok – soulignant les limites de leurs efforts pour éradiquer les discours dangereux en ligne et le peu de changement qu’elles ont apporté malgré la frustration croissante du public.

Cette fois, PizzaGate est alimenté par une jeune génération qui est active sur TikTok, qui en était à ses débuts il y a quatre ans, ainsi que sur d’autres plateformes de médias sociaux. Le groupe de conspiration QAnon fait également la promotion de PizzaGate dans des groupes privés sur Facebook et y crée des mèmes faciles à partager.

Sous l’impulsion de ces nouveaux éléments, la théorie a évolué. PizzaGate ne se concentre plus sur Clinton et a pris une tournure moins politique. Ses nouvelles cibles et victimes sont un plus large éventail de puissants hommes d’affaires, de politiciens et de célébrités, dont Bieber, Bill Gates, Ellen DeGeneres, Oprah Winfrey et Chrissy Teigen, qui sont regroupés au sein de l’élite mondiale. Pour des groupes comme QAnon, PizzaGate est devenu un moyen pratique de fomenter le mécontentement.

La théorie est également devenue mondiale. Alors qu’auparavant, elle trouvait surtout un écho aux États-Unis, des vidéos et des articles à son sujet ont été visionnés par des millions de personnes en Italie, au Brésil et en Turquie.

“PizzaGate n’a jamais disparu car il englobe des forces très puissantes”, notamment la sécurité des enfants et le pouvoir des élites, a déclaré Alice Marwick, experte en désinformation à l’université de Caroline du Nord à Chapel Hill. “Mais maintenant, il y a tellement d’échafaudages de la part des personnes qui ont fait des recherches sur le sujet qu’il n’était pas difficile pour les autres de s’en inspirer”.

PizzaGate atteint un niveau qui dépasse presque son niveau de fièvre de 2016, selon une analyse du New York Times. Les messages TikTok avec le hashtag #PizzaGate ont été consultés plus de 82 millions de fois au cours des derniers mois. Les recherches sur Google pour PizzaGate sont montées en flèche.

Au cours de la première semaine de juin, les commentaires, les goûts et les parts de PizzaGate ont également atteint plus de 800 000 sur Facebook et près de 600 000 sur Instagram, selon les données de CrowdTangle, un outil d’analyse des interactions sociales appartenant à Facebook-owned. En comparaison, 512 000 interactions sur Facebook et 93 000 sur Instagram ont eu lieu au cours de la première semaine de décembre 2016. De début 2017 à janvier de cette année, le nombre moyen de mentions, d’appréciations et de partages hebdomadaires sur PizzaGate était inférieur à 20 000 sur Facebook et Instagram, selon l’analyse du Times.

La conspiration a repris de l’élan alors même que ses cibles initiales – Clinton, ses principaux collaborateurs et une pizzeria de Washington, le Comet Ping Pong – en subissent encore les retombées.

Des commentaires haineux ont récemment déferlé sur la page Facebook et les pages d’évaluation de Yelp et Google pour le Comet Ping Pong, où le trafic d’enfants aurait eu lieu. Le propriétaire de la pizzeria, James Alefantis, a déclaré avoir reçu de nouvelles menaces de mort qui ont amené le Bureau fédéral d’investigation à ouvrir une nouvelle enquête il y a deux mois. Le FBI a déclaré vendredi qu’il ne pouvait pas confirmer l’existence d’une enquête.

“Il n’y a pas de véritables options pour quelqu’un comme moi. Je n’ai pas les noms ou les numéros de téléphone que les gens peuvent appeler sur Google ou TikTok”, a déclaré M. Alefantis. “Mais je ne veux pas être cette personne qui vit sa vie dans la peur.”

Les représentants de Bieber n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

PizzaGate est né en 2016 dans des forums en ligne comme 4chan et Reddit, où des utilisateurs de droite et des partisans de Donald J Trump ont parcouru les courriels piratés de John D Podesta, le conseiller principal de campagne de Mme Clinton, à la recherche de preuves d’actes répréhensibles. Certains e-mails faisant référence aux plans de dîner de Podesta mentionnaient la pizza. Un participant de 4chan a ensuite relié l’expression “pizza au fromage” à des pédophiles, qui sur les forums de discussion utilisent les initiales “c.p.” pour désigner la pornographie enfantine.

Alefantis, qui est ami avec le frère de Podesta, Tony, a été mentionné dans plusieurs des courriels. Cela a conduit les internautes à relier sa pizzeria à leur conspiration.

La théorie est rapidement apparue dans des publications bidons comme The Vigilant Citizen et The New Nationalist sur Facebook et Instagram. Sur Twitter et YouTube, d’autres utilisateurs ont amplifié le contenu.

Les vérificateurs de faits ont démystifié l’idée. Mais quelques semaines après l’élection de novembre 2016, Edgar M Welch, 32 ans, résident de Caroline du Nord, a conduit pendant six heures jusqu’au Comet Ping Pong pour libérer ce qu’il croyait être des enfants esclaves. Il a tiré plusieurs coups de fusil d’assaut de type militaire dans un placard fermé de la pizzeria et s’est finalement rendu à la police. En 2017, il a été condamné à quatre ans de prison.

Peu après, YouTube, Twitter et Facebook ont suspendu les comptes des utilisateurs qui avaient poussé PizzaGate et supprimé des centaines de messages connexes.

Pour que PizzaGate soit bien tenu, les sociétés de médias sociaux ont pris d’autres mesures. Facebook a rendu impossible la recherche de hashtags tels que #pizzagateisreal. Sur YouTube, la recherche de #pizzagate a fait apparaître une étiquette qui expliquait que le terme faisait partie d’une fausse conspiration. Twitter a également empêché #pizzagate de faire surface dans ses sujets de tendance aux États-Unis.

Mais à partir d’avril, une confluence de facteurs a renouvelé l’intérêt.

Un documentaire faisant la promotion de PizzaGate, “Out of Shadows”, réalisé par un ancien cascadeur d’Hollywood, est sorti sur YouTube ce mois-là et a fait le tour de la communauté des QAnon. En mai, l’idée que Bieber était lié à la conspiration a fait surface. Les adolescents sur TikTok ont commencé à promouvoir les deux, comme l’a rapporté le Daily Beast.

Il y a une semaine, Rachel McNear, 20 ans, a regardé “Out of Shadows”, qui a été visionné 15 millions de fois sur YouTube. Elle s’est ensuite tournée vers Twitter, où elle est tombée sur la prétendue association de Bieber avec PizzaGate. Après avoir lu plus sur Instagram, YouTube et Facebook, elle a créé une description d’une minute de sa recherche sur le sujet et l’a postée sur TikTok lundi.

“Les médias grand public utilisent des mots comme “théorie de la conspiration” et comment elle est démystifiée, mais je vois les recherches”, a déclaré M. McNear, de Timonium, dans une interview.

Sa vidéo a été retirée mercredi lorsque TikTok a supprimé le hashtag #PizzaGate et tout le contenu consultable avec ce terme. Une porte-parole de TikTok a déclaré que ce contenu violait les directives de TikTok.

Le même jour, Facebook a également supprimé les commentaires relatifs à PizzaGate sur la page de Comet Ping Pong après un appel du Times.

YouTube a déclaré qu’il avait depuis longtemps rétrogradé les vidéos liées à PizzaGate et les a supprimées de son moteur de recommandation, notamment “Out of Shadows”. Twitter a déclaré qu’il éliminait constamment les messages de PizzaGate et avait mis à jour sa politique en matière d’exploitation sexuelle des enfants afin d’éviter que la conspiration ne porte préjudice. Facebook a déclaré qu’il avait créé de nouvelles politiques, équipes et outils pour empêcher la diffusion de mensonges comme PizzaGate.

Les adolescents et les jeunes adultes, dont beaucoup ne font que se forger des convictions politiques, sont particulièrement sensibles à PizzaGate, a déclaré Travis View, chercheur et animateur du podcast “QAnon Anonymous”, qui examine les théories du complot. Ils sont attirés par les photos de célébrités sur les sites des tabloïds et les blogs d’Hollywood pour découvrir les supposés symboles et indices secrets de PizzaGate, a-t-il dit. Même un triangle – qui peut signifier une tranche de pizza – peut être considéré comme la preuve qu’une célébrité fait partie d’une cabale secrète de l’élite.

“Tout devient un jeu, et les gens sont attirés parce que cela leur donne l’impression de participer”, a déclaré M. View.

Pour Tony Podesta, le frère de John Podesta, le renouveau de PizzaGate a ouvert de vieilles blessures. Il s’était occupé de la traque des croyants au complot en 2016. Récemment, il a reçu un message vocal d’un appelant anonyme lui disant : “Ta pizza est prête”.

“Cela ne disparaît pas”, a déclaré M. Podesta. “Ils ont toujours trois pas d’avance sur le shérif.”



Cecilia Kang a fait un reportage depuis Washington, et Sheera Frenkel depuis Oakland, en Californie.

©2020 The New York Times News Service