14 août 2020

La tension monte alors que Trump ordonne la fermeture du consulat chinois à Houston

Les États-Unis ont ordonné à la Chine de fermer son consulat à Houston, ce qui a aggravé les tensions entre les plus grandes économies du monde alors que le président Donald Trump intensifie les mesures punitives contre la Chine à l’approche des élections américaines de novembre.

Pékin a dénoncé mercredi l’ordonnance comme étant scandaleuse et a déclaré qu’elle entraînerait une réponse ferme si elle n’était pas annulée.

La fermeture physique du consulat, l’une des six missions de la Chine aux États-Unis, a marqué une étape dramatique dans les relations de plus en plus conflictuelles qui ont été mises à rude épreuve non seulement par la pandémie de conronavirus, mais aussi par les différends relatifs au commerce, aux droits de l’homme, à Hong Kong et à l’affirmation de la Chine en mer de Chine méridionale.

Les précédentes mesures de l’administration Trump à l’encontre des fonctionnaires, étudiants et chercheurs chinois ont inclus des interdictions de voyager, des exigences d’enregistrement et d’autres mesures visant à réduire l’empreinte du pays aux États-Unis.

L’administration a également annoncé son rejet pur et simple de la quasi-totalité des revendications maritimes chinoises en mer de Chine méridionale.

Ces actions ont eu lieu alors que M. Trump cherchait à blâmer la Chine pour l’épidémie de coronavirus aux États-Unis, où les cas ont grimpé en flèche, menaçant ses chances de réélection.

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M. Trump lui-même a déclaré que d’autres fermetures pourraient avoir lieu si la Chine ne change pas de comportement.

C’est toujours possible, a-t-il déclaré aux journalistes à la Maison Blanche.

Le Département d’État a déclaré avoir ordonné la fermeture du consulat dans les 72 heures après avoir allégué que des agents chinois avaient tenté de voler des données dans des installations au Texas, notamment dans le système médical Texas A&M à l’échelle de l’État et au MD Anderson Cancer Center de l’Université du Texas à Houston.

Il y avait des indications que le personnel du consulat se préparait à partir : Des documents ont été brûlés sur les terrains du consulat tard mardi soir, une pratique courante lorsqu’un poste diplomatique est fermé à court terme.

Cai Wei, le consul général chinois, a déclaré à KTRK-TV à Houston que l’ordre de fermeture était tout à fait erroné et “très dommageable pour les relations entre les États-Unis et la Chine”.

Interrogé sur les accusations d’espionnage et de vol de données, Cai a répondu : “Vous devez donner des preuves, dire quelque chose à partir des faits. … Connaissant les Américains, vous avez l’état de droit, vous n’êtes pas coupable tant que votre culpabilité n’a pas été prouvée.

La porte-parole du département d’État, Morgan Ortagus, a déclaré que la fermeture était “destinée à protéger la propriété intellectuelle américaine et les informations privées des Américains”.

Les États-Unis ne toléreront pas les violations de notre souveraineté (par la Chine) et l’intimidation de notre peuple, tout comme nous n’avons pas toléré les pratiques commerciales déloyales (par la Chine), le vol d’emplois américains et d’autres comportements flagrants”, a-t-elle déclaré.

Témoignant devant le Congrès mercredi, le secrétaire d’État adjoint Stephen Biegun a déploré que les relations soient aujourd’hui alourdies par un nombre croissant de litiges”, notamment l’espionnage commercial, le vol de propriété intellectuelle et le traitement inégal des diplomates, des entreprises et des journalistes.

Ces facteurs ont conduit à l’action de M. Trump, a-t-il déclaré à la commission des relations étrangères du Sénat.

Le ministère de la Justice a annoncé mardi la mise en accusation de deux pirates informatiques chinois accusés d’avoir tenté de voler des secrets pharmaceutiques à des entreprises américaines en rapport avec la pandémie COVID-19 qui a pris naissance en Chine.

Bien que rien n’indique que les actes d’accusation et l’action du consulat soient liés, les États-Unis ont longtemps prétendu que la Chine était impliquée dans des activités malfaisantes dans tout le pays, y compris depuis son consulat de Houston.

Avant même que les États-Unis n’annoncent la fermeture, qui a été communiquée en privé à l’ambassadeur chinois mardi, la Chine l’a fermement condamnée.

La fermeture unilatérale du consulat général de Chine à Houston dans un court laps de temps est une escalade sans précédent de ses récentes actions contre la Chine, a déclaré le porte-parole du ministère des affaires étrangères, Wang Wenbin.

Il a mis en garde contre des contre-mesures fermes si les États-Unis ne font pas marche arrière.

Wang a accusé les États-Unis d’avoir ouvert plusieurs fois la valise diplomatique chinoise sans autorisation, de confisquer des articles chinois pour un usage officiel et d’imposer des restrictions aux diplomates chinois à partir d’octobre dernier et de nouveau en juin.

Il a également déclaré que les diplomates américains en Chine se livrent à des activités d’infiltration. A Houston, les pompiers ont répondu à des rapports faisant état de papiers brûlés sur le terrain du consulat mardi soir, mais se sont vus interdire l’entrée.

Mercredi après-midi, on a pu voir le personnel du consulat charger des produits de nettoyage et du papier dans une camionnette garée à l’extérieur du bâtiment.

Un camion U-Haul était également garé devant le consulat. Les premiers intervenants ont été informés que des personnes se trouvaient à l’intérieur du consulat, qu’ils brûlaient des papiers parce qu’ils étaient en train d’être évacués du bâtiment, a déclaré le maire de Houston, Sylvester Turner.

Les missions diplomatiques étrangères opèrent dans le cadre des immunités légales accordées par le droit international et ne peuvent être entrées sans autorisation.

Toutefois, la destruction de documents confidentiels dans une installation dont la fermeture a été ordonnée ou autrement forcée à bref délai, y compris les missions américaines, n’est pas inhabituelle.

Plus récemment aux États-Unis, le consulat de Russie à San Francisco a fait la une des journaux pour avoir brûlé de grandes quantités de matériel lors de sa fermeture ordonnée en 2017.

Outre les ramifications diplomatiques, la fermeture du consulat de Houston rendra plus difficile pour la Chine de fournir une assistance à ses citoyens dans le sud des États-Unis et aux ressortissants américains qui y cherchent des visas et d’autres services.

En plus de son ambassade à Washington et de sa mission auprès des Nations unies à New York, la Chine a des consulats à New York, Chicago et Los Angeles.

Dans une tentative apparente d’éviter la fermeture réciproque d’une mission diplomatique américaine en Chine, le Département d’Etat a déclaré aux Chinois qu’il ne rouvrirait pas son consulat à Wuhan, selon deux fonctionnaires américains qui n’étaient pas autorisés à discuter publiquement de la question et qui ont parlé sous le couvert de l’anonymat.

Le consulat américain de Wuhan a été fermé fin janvier au plus fort de l’épidémie de coronavirus qui y a débuté, mais le département d’État avait informé le Congrès début juin qu’il prévoyait de le rouvrir, peut-être cet été.

Outre Wuhan, les États-Unis ont quatre autres consulats en Chine, à Shanghai, Guangzhou, Chengdu et Shenyang, ainsi que leur ambassade à Pékin et un consulat général à Hong Kong.

Reflétant l’importance économique de la Chine, un groupe d’affaires de Houston a exprimé ses regrets à l’annonce, déclarant que le consulat a été important pour la construction de liens commerciaux, d’investissement et culturels.

Il a noté que le consulat de Houston a été le premier consulat chinois aux États-Unis lorsqu’il a ouvert en 1979.