19 septembre 2020

La longue histoire de Microsoft en Chine complique un éventuel accord avec TikTok

La tentative de Microsoft Corp. de racheter les activités américaines de TikTok représente la dernière étape d’une danse prudente que le fabricant de logiciels a effectuée pour répondre aux exigences des gouvernements chinois et américain tout en faisant des affaires dans les deux pays, un exercice d’équilibre qui s’est avéré de plus en plus lourd dans le conflit politique entre les pays.

Les faucons chinois de l’administration Trump s’opposent à tout achat du service de médias sociaux par Microsoft, qui veut que l’application populaire développe son activité Internet grand public aux États-Unis. Mais l’entreprise souhaite également maintenir ses activités en Chine, le pays le plus peuplé du monde.

Microsoft est entré en Chine en 1992, en contribuant à l’ingénierie des systèmes informatiques du gouvernement et en installant des versions spéciales des systèmes d’exploitation Windows qui seraient conformes aux contrôles de censure du pays. Dès le début, la société a lancé une vaste opération de recherche en Chine, en créant un système de recrutement de cadres techniques qui allaient démarrer ou travailler dans plusieurs des plus grandes entreprises technologiques chinoises. Cette présence massive a fait l’admiration des responsables chinois pour la société de Redmond, Washington, qui a permis à Microsoft de maintenir les seules grandes sociétés occidentales de moteurs de recherche et de médias sociaux dans les versions Bing et LinkedIn, bien que censurées.

La société exploite également des services en nuage dans le cadre d’une coentreprise avec une société chinoise et sa console Xbox a été la première de ce type de dispositif de jeu vidéo dont la vente a été approuvée en Chine, toujours dans le cadre d’une coentreprise. En septembre, le président de Microsoft, Brad Smith, a critiqué le président américain Donald Trump et son administration pour ce qu’il a qualifié de traitement inéquitable du géant chinois des télécommunications Huawei Technolgies Co, suscitant la colère de certains sénateurs républicains.

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Cette relation de longue date a incité Peter Navarro, conseiller de la Maison Blanche et l’un des principaux opposants à l’accord sur TikTok, à faire valoir que Microsoft n’est peut-être pas le meilleur candidat pour l’unité de ByteDance Ltd. basée en Chine, ou que Microsoft devrait peut-être être amené à se défaire de ses participations chinoises si elle acquiert TikTok aux États-Unis.

“Sur quels logiciels l’Armée populaire de libération et la Chine fonctionnent-elles ? Microsoft”, a déclaré M. Navarro à CNN lundi. “Le Parti communiste chinois, quels logiciels utilisent-ils pour faire tout ce qu’ils font ? C’est Microsoft. Ce n’est donc pas une société à chapeau blanc. C’est une société américaine, c’est clairement une multinationale, qui a gagné des milliards en Chine, qui permet la censure chinoise par des choses comme Bing et Skype.

“Microsoft est l’une des quatre ou cinq entreprises technologiques américaines, Yahoo, Google, Cisco et d’autres, qui ont aidé la Chine à construire à l’origine la Grande muraille de Chine, qui est utilisée pour surveiller, suivre, contrôler, censurer et emprisonner le peuple chinois”, a déclaré M. Navarro. “Mais plus important encore, l’un des rares moteurs de recherche américains survivants en Chine est Bing et Microsoft possède Bing, donc nous savons qu’il y a des choses louches qui s’y passent”.

La Grande Muraille de feu de Chine est le terme utilisé pour décrire la combinaison de réglementation, de technologie et de surveillance humaine utilisée pour contrôler et restreindre l’Internet dans le pays. Les produits Internet tels que le moteur de recherche de Google et le principal réseau social de Facebook Inc. ne sont pas disponibles en Chine, en partie à cause de la réticence des entreprises américaines à censurer les informations pour le gouvernement chinois.

Un porte-parole de Microsoft a refusé de commenter.

Microsoft est devenu un concurrent de premier plan pour l’achat de TikTok, en partie parce que Facebook, Google d’Alphabet Inc. et d’autres géants technologiques sont examinés par les régulateurs et les législateurs américains pour des questions d’antitrust. Microsoft, qui a réglé des affaires antitrust il y a près de deux décennies, occupe aujourd’hui une position enviable de confiance relative parmi les grandes entreprises technologiques. La société rivale Slack Technologies Inc. a déposé une plainte contre Microsoft en Europe et pourrait faire de même aux États-Unis, ce qui pourrait changer.

Bien qu’elle ait poursuivi l’administration Trump à plusieurs reprises sur des questions relatives à la confidentialité des données dans le nuage et à l’immigration, Microsoft a également entretenu des relations amicales, notamment par le biais de contrats importants avec le gouvernement. Elle a récemment obtenu un contact massif du ministère de la défense sur le nuage par rapport à son rival Amazon.com Inc. qui, selon Amazon, dans une poursuite judiciaire, est responsable du parti pris de Trump contre le géant du commerce électronique, et contrairement à Google, Microsoft n’a pas évité de soumissionner pour des contrats de technologie militaire.

Au cours du week-end, le PDG de Microsoft, Satya Nadella, s’est entretenu avec Trump, qui a pour l’instant sauvé les efforts de Microsoft sur TikTok après que Trump ait déclaré vendredi soir aux journalistes qu’il prévoyait d’interdire l’application aux États-Unis.

Microsoft a également dû faire face à des difficultés avec le gouvernement de Pékin et a lutté pour contenir le piratage de logiciels dans le pays. Ses bureaux ont été perquisitionnés en 2014 dans le cadre d’une enquête anti-monopole qui a duré plusieurs années. Le système d’exploitation Windows avait parfois été interdit sur les ordinateurs du gouvernement chinois, ce qui a conduit Microsoft à proposer une version modifiée qui permet au gouvernement d’utiliser son propre cryptage et supprime certaines applications et fonctionnalités. Et alors que la Chine représente environ 18 % de la population mondiale, elle représente moins de 2 % des ventes de Microsoft, en partie parce que le marché chinois n’est pas totalement ouvert aux entreprises américaines, a déclaré M. Smith lors d’une conférence en janvier.

Cependant, l’approche de Microsoft diffère de celle de son rival Google, qui a retiré son moteur de recherche de Chine en 2010 en raison de préoccupations liées à la censure et a depuis abandonné certaines initiatives de recherche et de cloud computing sur lesquelles il travaillait pour ce marché. L’année dernière, la société a mis fin à un projet secret, appelé Dragonfly, pour construire une nouvelle application de recherche en Chine. En mai, Google a mis fin à un projet visant à offrir un nouveau service de cloud computing en Chine et dans d’autres pays politiquement sensibles, en partie à cause des inquiétudes liées aux tensions géopolitiques, ont déclaré des sources à Bloomberg News le mois dernier. Microsoft et Amazon proposent tous deux ce type de service dans le nuage, qui permet aux pays de conserver des données stockées localement. Pourtant, lors d’une audition antitrust au Congrès la semaine dernière, plusieurs législateurs ont martelé les récents efforts de Google en Chine, notamment la création d’un laboratoire d’IA à Pékin.

Pour qu’une entreprise puisse acquérir avec succès TikTok aux États-Unis, elle devra passer les contrôles de sécurité nationale et les contrôles antitrust avec Pékin et Washington. Le travail minutieux de Microsoft avec ces deux gouvernements pourrait en faire l’un des rares à pouvoir enfiler l’aiguille. En même temps, cela ne manquera pas d’éveiller les soupçons des deux parties, qui penseront qu’elle est trop proche de l’autre.