15 août 2020

La Fed va maintenir le rythme avec un soutien au crédit malgré la hausse de la dette

La Réserve fédérale a peut-être déclenché l’une des plus fortes hausses du marché de la dette des entreprises depuis des décennies, mais il est trop tôt pour déclarer que le crédit est entièrement libre, l’économie étant confrontée à une route potentiellement semée d’embûches.

Certes, les coûts d’emprunt des entreprises américaines ont atteint des niveaux presque sans précédent, et les entreprises ont vendu pour 1 000 milliards de dollars d’obligations au rythme le plus rapide jamais enregistré – preuve que la simple annonce d’un plan visant à injecter des liquidités sur les marchés de la dette des entreprises a contribué à atténuer les tensions avant qu’à peine un dollar de monnaie de la banque centrale ne soit déployé.

Mais les programmes de prêts d’urgence de la Fed en cas de pandémie ne font que commencer. Le président Jerome Powell devrait répéter que la Fed va déployer toute sa gamme de mesures de soutien en matière de liquidités lorsqu’il s’adressera aux journalistes mercredi, après une réunion politique de deux jours – même s’il n’est pas nécessaire d’en déployer pour le moment.

On craint également que l’économie ne s’essouffle, le chômage à deux chiffres faisant des trous dans la demande des consommateurs et la croissance des revenus des entreprises. Même si le marché du travail a connu des résultats meilleurs que prévu en mai, le taux de chômage de 13,3 % est bien supérieur au pic de la dernière récession.

Les banquiers centraux ne se laisseront probablement pas décourager dans leur soutien au crédit et à la politique monétaire jusqu’à ce que le taux de chômage se rapproche de leur estimation du plein emploi, soit 4,1 %. Les responsables de la Fed publieront de nouvelles prévisions cette semaine.

Pas le temps

“Ce que la Fed a fait, c’est empêcher qu’une crise économique ne se transforme en crise financière”, a déclaré Julia Coronado, partenaire fondatrice de MacroPolicy Perspectives LLC et ancienne économiste de la Fed. “Ils ne diront pas qu’il est temps de commencer à se retirer. Ils ne le prendront pas pour acquis lorsqu’ils verront que le plan a fonctionné”.

La Fed doit encore mettre en place des éléments clés de ses programmes de crédit aux entreprises, et les responsables pourraient alimenter davantage la reprise s’ils annoncent une décision d’augmenter les achats du Trésor.

L’achat actuel d’obligations d’État par la Fed vise à assurer le fonctionnement du marché. Mais les autorités pourraient orienter les achats vers une stimulation délibérée de la demande dans l’économie, en comprimant les rendements des bons du Trésor sans risque et en envoyant les investisseurs se précipiter sur des dettes à rendement plus élevé.

Ceinture et bretelles

“Les programmes font beaucoup de travail sur les écarts de crédit, mais le coût total du financement comprend l’écart sur le taux sans risque”, a déclaré Michael Feroli, économiste américain en chef chez JPMorgan Chase & Co. Il a ajouté que la Fed adoptera une approche “ceinture et suspensions” pour poursuivre ses politiques d’assouplissement du crédit et annoncera un programme de 80 milliards de dollars par mois d’achats du Trésor à plus long terme au cours de ses deux prochaines réunions.

Le 23 mars, la Fed a annoncé deux facilités de crédit aux entreprises d’un montant maximum de 750 milliards de dollars, prenant ainsi une mesure radicale dans le financement direct des grandes entreprises. Depuis lors, les entreprises de qualité et à haut rendement ont connu une frénésie d’emprunts record, profitant de la forte demande des investisseurs que la Fed a également encouragée.

Le mécanisme de crédit aux entreprises du marché primaire permettra d’acheter des obligations directement aux entreprises, ainsi que des tranches de prêts syndiqués. Ce programme devrait être lancé dans les deux prochaines semaines, selon des personnes connaissant bien le sujet.

Achat par l’ETF

Le mécanisme du marché secondaire permet d’acheter des fonds négociés en bourse de qualité investissement et des obligations de pacotille à haut risque et à haut rendement, en plus des obligations déjà négociées sur le marché. Seuls les achats d’ETF sont en cours, avec 4,3 milliards de dollars dans le portefeuille de la Fed au 2 juin.

“Avant qu’ils n’achètent une seule obligation ou un seul ETF, la crise de liquidité était terminée”, a déclaré Hans Mikkelsen, responsable de la stratégie de crédit de haute qualité à la Bank of America Corp. “La Fed n’a pas besoin d’en faire plus. C’est une affaire conclue”.

L’une des raisons pour lesquelles d’autres composantes des programmes ont été plus lentes à démarrer est qu’elles sont compliquées. Par exemple, une entreprise doit pouvoir démontrer qu’elle a des activités importantes et que la majorité de ses employés sont basés aux États-Unis pour que ses obligations soient éligibles. Pour obtenir un prêt direct, l’entreprise doit également certifier qu’elle n’a pas pu obtenir un “crédit adéquat” sur les marchés privés à un taux normal.