19 septembre 2020

La démission de James Murdoch est le résultat du déplacement de News Corp vers la droite

James Murdoch n’est pas le candidat le plus évident pour l’héroïsme éditorial. Son parcours vers la démission du conseil d’administration de News Corp en raison de “désaccords sur certains contenus éditoriaux” a été détourné et coloré.

Le premier grand rôle de James dans l’empire médiatique de son père a été de diriger les services satellitaires Star et les opérations asiatiques de News Corp à Hong Kong de 2000 à 2003. Il a connu un succès commercial mitigé au cours de cette période, dont on se souvient surtout pour sa détermination à accéder au marché chinois en s’attirant les faveurs du gouvernement.

Il a accusé les médias occidentaux de donner une image faussement négative de la Chine en se concentrant sur des questions controversées telles que les droits de l’homme et Taïwan. En 2001, il a conseillé au mouvement démocratique de Hong Kong d'”accepter la réalité de la vie sous un gouvernement absolutiste de forte volonté”. Dans l’une de ses transactions avec la Chine, il a accepté que les chaînes câblées de Murdoch dans le monde entier prennent la chaîne de propagande chinoise CCTV9.

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En 2003, il a été promu à la tête de BSkyB à Londres, où il a vécu pendant la majeure partie de la décennie suivante et où il a réussi à développer les services par satellite de Murdoch.

Il s’est fait connaître très tôt avec un discours de confrontation au Festival international de télévision d’Edimbourg. Il y a célébré l’ère numérique et le dynamisme du marché, et a assimilé les personnes qui croyaient encore à la réglementation aux “créationnistes”. Sa cible première ne faisait aucun doute :

“Laisser l’État jouir d’un quasi-monopole de l’information, c’est garantir la manipulation et la distorsion.

Pourtant, nous avons un système dans lequel les médias soutenus par l’État – la BBC en particulier – deviennent de plus en plus dominants. Ce processus doit être inversé”.

Il faut être un propagandiste particulièrement agile pour trouver le régime de Pékin si bénin et la BBC si sinistre.

Le principal objectif de James à l’époque était de réaliser un rachat total de BSkyB, portant la part actuelle de News Corp de 40% à 100%. L’importance de BSkyB pour l’empire Murdoch a été démontrée par l’action la plus audacieuse et la plus impitoyable de James. En 2006, le groupe Virgin Media, nouvellement formé, négociait une fusion avec ITV. Les activités du nouveau groupe dans le domaine du câble auraient le potentiel de renforcer la concurrence pour le service par satellite de BSkyB.

Du jour au lendemain, James s’est mis à acheter 17,9 % d’ITV pour un montant de 940 millions de livres sterling. Cela a fait de News Corp le plus gros actionnaire d’ITV et a gâché l’accord prévu.

Le mouvement de News a toujours été susceptible d’être considéré comme illégal, mais lorsque cette décision a été prise près de quatre ans plus tard, le défi était relevé. News a perdu 340 millions de livres sterling lors de la vente forcée des actions d’ITV, mais Rupert et James ont sans doute pensé que cela avait été un bon investissement pour protéger la part de marché de BSkyB.

Après l’élection du gouvernement Cameron en 2010 au Royaume-Uni, BSkyB semblait être à portée de main, mais James était de plus en plus impatient de voir un obstacle procédural ou une critique de la tentative. Sa mentalité de l’époque a été mise en évidence lors d’un incident qui a précédé l’élection. Le journal The Independent a publié une série de publicités proclamant son indépendance et invitant ses lecteurs à réfléchir à leur vote. L’une de ces publicités disait : “Rupert Murdoch ne décidera pas de cette élection, c’est vous qui le ferez”.

La réponse de James a été bizarre. Rebekah Brooks et lui sont arrivés à l’improviste au journal, et James a crié au rédacteur en chef, Simon Kelner, devant des journalistes stupéfaits qu’il était un “putain d’idiot”, entre autres choses.

AAP/AP/Sang Tan
James Murdoch avec Rebekah Brooks en 2011.

Scandale du piratage téléphonique

Les espoirs de James pour BSkyB étaient sur le point d’être anéantis par un scandale, qui lui a fait, ainsi qu’à la société, d’énormes dégâts. Après les efforts d’investigation exceptionnels de Nick Davies, le Guardian a publié que le journal “News of the World” de Murdoch avait piraté le téléphone d’une victime d’enlèvement, Milly Dowler. Cela a non seulement suscité une indignation immédiate, mais a ouvert la voie à de nombreuses autres révélations sur les méthodes illégales et les atteintes à la vie privée des tabloïds qui allaient suivre. Les audiences parlementaires, les procès et finalement l’enquête Leveson ont tous mis en lumière les pratiques illégales et contraires à l’éthique de la société.

Au début, l’arrogance du camp de Murdoch n’a pas été mise en doute. En privé, Rebekah Brooks, directrice de la rédaction, a déclaré que l’histoire allait se terminer avec le rédacteur en chef du Guardian, Alan Rusbridger, à genoux, suppliant d’avoir pitié.

James, en tant que cadre supérieur de News Corp en Grande-Bretagne lorsque le scandale a éclaté, a trouvé ses propres actions sous surveillance. Ses dénégations, ses tergiversations et son manque de remords n’ont pas aidé la cause de la société.

Ses comparutions devant les commissions parlementaires ont été désastreuses. À la fin de son témoignage, le membre travailliste Tom Watson a déclaré

Monsieur Murdoch, vous devez être le premier chef de la mafia de l’histoire à ne pas savoir qu’il dirigeait une entreprise criminelle.

Le déni du changement climatique

James quitte Londres pour New York et sa promotion promise dans l’entreprise. Mais sa réputation était en lambeaux, même auprès des autres membres de la famille. À cette époque, sa personnalité publique se composait de politique néo-libérale et d’entreprises impitoyables, ses actions n’étant pas troublées par des considérations éthiques.

Pourtant, ce loyaliste d’entreprise et de famille a maintenant démissionné de son dernier poste officiel au sein de la société. James a depuis longtemps compris l’urgence de lutter contre le réchauffement climatique. Dès 2006, en grande partie à son instigation, Rupert s’est également engagé dans cette voie. Rupert s’est rapidement retiré de la cause, mais l’engagement de James a continué.

La conversion de Rupert a eu étonnamment peu d’impact sur le journalisme de l’entreprise. Les échelons supérieurs de la rédaction contenaient un grand nombre de négationnistes du climat, et Rupert semble n’avoir jamais fait d’effort pour changer leurs points de vue.

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De plus, la femme de James, Kathryn, est, selon les normes plutôt particulières de la famille Murdoch, une libérale et une progressiste. Elle s’est engagée dans plusieurs organisations environnementales, et James et Kathryn ont fait des dons à plusieurs candidats démocrates, dont récemment la campagne présidentielle de Joe Biden.

James a fait une rare critique publique de la compagnie l’été dernier en Australie. Il a accusé News Corp de promouvoir le négationnisme climatique lors de sa couverture des feux de brousse australiens.

En décalage

Cependant, les événements clés se déroulent probablement en Amérique. En même temps que James et Kathryn se déplacent vers la gauche, l’organisation Murdoch se déplace de plus en plus vers la droite. Le succès commercial et l’impact politique de Fox News ont sans aucun doute façonné la pensée de Rupert et le journalisme de l’ensemble de l’entreprise s’est davantage Foxifié.

Il y a rarement, voire jamais, eu une alliance de président et de société de médias comme celle de Trump avec Fox News. Il est leur principal publiciste et ils sont une voie non critique pour ses opinions, en particulier pour sa base. Jusqu’à présent, cela a probablement bien fonctionné pour les deux.

Cependant, les dangers sont aigus, d’autant plus que la popularité de Trump diminue. De plus, un président erratique comme Trump pose des problèmes de crédibilité à ceux qui cherchent à embrasser ses moindres faits et gestes.

La pandémie et les problèmes économiques et raciaux de cette année ont donné une nouvelle urgence à ces questions. Au cours des six derniers mois, on a enregistré plus du double des décès subis par les Américains en plus de 12 ans lors de la guerre du Vietnam. Il est difficile de se souvenir d’un quelconque échec de leadership à l’approche de la catastrophe de Trump sur COVID-19. Certaines études préliminaires ont suggéré que le déni de Trump, repris par la Fox, signifiait que leurs téléspectateurs avaient plus de fausses croyances sur la pandémie que les Américains qui consommaient les grands médias.

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Après les commentaires de Trump à l’issue d’un rassemblement de suprémacistes blancs à Charlottesville, James a fait don d’un million de dollars à la Ligue anti-diffamation.

James a adopté une position de principe, mais elle est également pragmatique. Depuis la vente de la majeure partie des actifs de la 21st Century Fox de Murdoch à Disney (dont James était le directeur général), il n’a plus aucun rôle à jouer dans l’entreprise.

En démissionnant également du conseil d’administration de News Corp, il sera plus libre d’exprimer ses propres opinions et aura peut-être l’occasion de regarder de loin la défaite de Trump et le déclin de Fox dans les mois à venir.La Conversation

Rodney Tiffen, Professeur émérite, Département du gouvernement et des relations internationales, Université de Sydney

Cet article est republié à partir de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.