12 août 2020

La décennie chinoise : Le coronavirus a donné à Pékin une opportunité stratégique

Il est assez extraordinaire qu’une pandémie provenant d’une province chinoise, une maladie dont le camouflage initial semblait brièvement susceptible de porter un coup grave au régime communiste, ait au contraire donné à la Chine une opportunité géopolitique sans précédent pour un rival américain depuis au moins la guerre du Vietnam.

Cette opportunité a été construite depuis longtemps. Tout au long des années 2000 et au début des années 2010, le parti au pouvoir en Chine a récolté les bénéfices de la mondialisation sans payer le coût, en termes de libéralisation politique, que les Occidentaux confiants attendaient de l’ouverture économique. Cette Chine plus riche mais pas plus libre a prouvé qu’il était possible pour un pouvoir autoritaire d’apprivoiser l’internet, de faire de ses citoyens des capitalistes travailleurs sans leur accorder de libertés politiques substantielles, d’acheter des alliés dans le monde en développement et d’établir des têtes de pont d’influence – à Hollywood, dans la Silicon Valley, dans les universités américaines, à la NBA, à Washington, D.C. – dans les centres de pouvoir de sa superpuissance rivale.

Finalement, l’Amérique a réagi à tout cela comme on s’y attendrait d’une superpuissance : elle a élu un faucon chinois qui a promis de se montrer dur envers Pékin, de ramener les emplois perdus à cause du choc chinois et de déplacer les priorités de la politique étrangère du Moyen-Orient vers le Pacifique. Mais il y a eu une petite difficulté : Ce faucon n’était ni Truman ni Reagan, mais plutôt une vraie banque de montagne de la télévision dont la véritable attitude envers la politique chinoise était, en gros, que tout ce qui me fait réélire fonctionne. Une banque de montagne, et aussi un incompétent de l’histoire mondiale, qui s’est vu présenter exactement le défi que son nationalisme était censé relever – une maladie dangereuse véhiculée par les routes commerciales mondiales de notre principal rival – et qui a réussi à la transformer en une calamité américaine à la place.

La Chine a donc gagné à deux reprises : D’abord en s’élevant avec la collaboration active de centristes américains naïfs, puis en consolidant ses acquis avec la collaboration de facto d’un populiste américain incapable. Quatre mois après le début de l’ère du coronavirus, le gouvernement de Xi Jinping étrangle Hong Kong, arrache de minuscules bouchées à l’Inde, fait du bruit de sabre avec ses autres voisins et perpétue un quasi-génocide dans son Occident musulman. Pendant ce temps, l’Amérique est sans gouvernail et sans leader, rongée par les protestations et le psychodrame des élites et par une croisade morale dont le zèle semble entièrement tourné vers l’intérieur, n’ayant pas de temps à perdre pour les crimes d’une puissance rivale.

De plus, le successeur probable de Trump est une figure dont les antécédents, les instincts et les liens familiaux appartiennent tous à la période récente des illusions américaines sur la Chine. Joe Biden parle de manière plus belliciste qu’il y a cinq ans, mais ce qui le rend efficace pour déjouer Trump – sa promesse de retour à la normalité de l’ère Obama – fait également de lui une personne peu susceptible de réévaluer de manière drastique les choix qui ont donné à la Chine ses avantages aujourd’hui.

Si vous scénarisiez un moment historique où une puissance montante prend le dessus sur une hégémonie en déclin, la cascade allant de la naïveté de l’establishment à la catastrophe du coronavirus en passant par la folie de Trumpian serait presque trop rapide. Et les responsables de la politique étrangère qui craignent un “piège de Thucydide” – un scénario dans lequel une puissance montante et une puissance établie finissent, comme Athènes et Sparte, en guerre – ont de bonnes raisons d’être nerveux quant à la façon dont la combinaison actuelle de l’ambition chinoise et du déclin américain pourrait se jouer, par exemple, dans le détroit de Taïwan.

Mais il y a une autre façon de voir les choses. Il est possible que nous approchions d’un pic de tension entre les États-Unis et la Chine, non pas parce que la Chine est sur le point de dépasser définitivement les États-Unis en tant que puissance mondiale, mais parce que la Chine elle-même atteint un pic – avec un ralentissement du taux de croissance qui pourrait la laisser en deçà de la prospérité atteinte par ses voisins du Pacifique, une population qui vieillit rapidement, et une combinaison de puissance douce autolimitée et de puissance dure maximisée qui devrait diminuer, par rapport aux États-Unis, à l’Inde et à d’autres pays, dans les années 2040 et au-delà.

A lire également : Coronavirus en direct : 18 personnes testées positives au Raj Bhavan de Maharashtra

Au lieu d’un siècle chinois, en d’autres termes, le coronavirus pourrait inaugurer une décennie chinoise, au cours de laquelle le gouvernement de Xi Jinping se comporte avec une agressivité maximale parce qu’il voit une opportunité qui ne se représentera pas.

Cette agression a des manifestations intérieures et extérieures. La forme intérieure est la tentative de verrouiller la prééminence des Han en Chine en supprimant par la force la natalité des non-Han, afin que le déclin de la population ne conduise pas à des fluctuations du pouvoir ethnique. La forme extérieure est celle que l’on observe à Hong Kong et que l’on pourrait bientôt observer à Taiwan – une tentative d’atteindre avec avidité les objectifs de la Grande Chine, car les chances de succès semblent meilleures aujourd’hui que dans un avenir plus lointain.

Si c’est là le véritable calcul stratégique de la Chine, cela ne rendra pas les années 2020 moins dangereuses. (L’histoire est truffée de décisions imprudentes prises parce que les grandes puissances ont eu le sentiment que les tendances à long terme s’étaient retournées contre elles). Mais cela devrait conditionner la réponse politique des États-Unis, que ce soit sous la direction du président Biden ou d’un futur républicain ayant plus de capacités que Trump, à un équilibre entre la détermination et la prudence, l’esprit d’entreprise et la retenue.

Si nous faisons preuve de trop d’indécision et de faiblesse, ou simplement d’une volonté trop évidente de maintenir le statu quo d’avant le Trump, alors l’escalade de Pékin se poursuivra et les risques de guerre augmenteront.

Mais si nous trouvons un moyen de contenir la Chine pendant une décennie, le siècle chinois pourrait être définitivement reporté.