18 septembre 2020

Kingmaker Nadella” : comment Tiktok pourrait devenir l’affaire de la décennie pour Microsoft

Mettons les choses au clair dès le départ : L’achat de TikTok par Microsoft Corp. ne vaut pas 50 milliards de dollars.

C’est mon opinion. Mais là encore, ce n’est pas mon argent. Certains investisseurs de sa société mère, ByteDance Ltd, pensent qu’il vaut autant, selon un rapport de Reuters de la semaine dernière. C’est bien pour eux. Nous découvrirons bientôt sa véritable valeur et, plus important encore, celle du PDG de Microsoft.

Après un week-end de spéculation, le géant américain du logiciel est sorti lundi matin, heure de Pékin, pour confirmer les pourparlers en vue d’acheter la sensation vidéo courte qui compte plus de 100 millions d’utilisateurs rien qu’aux États-Unis.

La ligne d’ouverture de la déclaration du blog dit notamment “Suite à une conversation entre le PDG de Microsoft, Satya Nadella, et le président Donald J. Trump”. Cette déclaration a été faite après que M. Trump ait suggéré qu’il pourrait interdire complètement TikTok aux États-Unis.

ByteDance, le propriétaire de TikTok basé à Pékin, n’a pas été mentionné avant le troisième paragraphe. Je ne veux pas minimiser l’importance du fondateur Zhang Yiming ou de son équipe de direction, qui ont fait un travail fabuleux pour construire la centrale électrique d’une société Internet, mais cet accord les transcende déjà.

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Nadella est maintenant le faiseur de rois.

L’architecte de la transformation de Microsoft des systèmes d’exploitation pour PC vers le cloud computing, il a déjà supervisé quelques grosses affaires. Un an après sa prise de fonction en tant que PDG en 2014, il a acheté la société de jeux suédoise derrière Minecraft ; plus tard, il a conclu l’achat du site de réseau professionnel LinkedIn Corp. pour 24 milliards de dollars.

L’idée de faire en sorte que TikTok, ou du moins les opérations américaines, soient filialisées et rachetées par les investisseurs actuels de ByteDance, semblait bonne sur le papier. Mais elle n’aurait probablement pas apaisé les inquiétudes des États-Unis concernant la confidentialité des données et le contrôle chinois, étant donné l’opacité de la structure de propriété par la suite.

Comme l’a écrit mon collègue Tae Kim, un accord TikTok-Microsoft est sensé car il pourrait dissiper les inquiétudes en matière d’antitrust quelques jours seulement après que quatre autres PDG de sociétés technologiques aient été interrogés par des membres du Congrès. Je pense également qu’il pourrait résoudre le problème de la transparence des données en mettant les opérations américaines de TikTok entre les mains d’une société américaine de confiance, cotée en bourse.

C’est ce que pense également Microsoft, en expliquant comment il transférerait et protégerait les données des utilisateurs. La société “veillerait à ce que toutes les données privées des utilisateurs américains de TikTok soient transférées et restent aux États-Unis”, a-t-elle déclaré. Toute donnée de ce type actuellement stockée aux États-Unis serait supprimée des serveurs à l’étranger, poursuit-elle.

Mais d’abord, Microsoft devra convaincre l’administration américaine. La société a indiqué sur quels boutons elle appuie, mentionnant dans sa déclaration – avant même de nommer ByteDance – le département du Trésor américain et le comité des investissements étrangers aux États-Unis.

Certains législateurs américains sont déjà à bord. “Gagnant-gagnant”, a écrit la sénatrice Lindsey Graham sur Twitter. Son collègue républicain John Cornyn et d’autres semblent également prêts à signer.

Ce n’est pas vraiment au Congrès de décider, mais leur soutien ajoute un élan politique important à l’accord. Le sénateur démocrate Richard Blumenthal est parmi les plus prudents, notant qu’une telle transaction “ne devrait pas nous détourner de la nécessité de réprimer l’espionnage et la surveillance insidieuse” des entreprises chinoises.

Il est fort probable que d’autres noms apparaîtront comme prétendants potentiels, divulgués par des banquiers ou des initiés de ByteDance dans l’espoir de construire l’illusion d’une guerre des enchères. Mais Microsoft a la crédibilité et la stratégie nécessaires pour faire passer un accord par les véritables gardiens de Washington, laissant peu d’autres options à ByteDance.

C’est à Nadella qu’il incombe de le faire, et rapidement. Microsoft a déclaré qu’il achèverait les discussions d’ici le 15 septembre.

Graphique

Voyons maintenant ce qui est à vendre.

ByteDance lui-même a eu des revenus de 17 milliards de dollars l’année dernière avec des bénéfices de 3 milliards de dollars. Mais c’est toute l’entreprise, avec une écurie d’au moins 20 applications – dont Douyin (la version locale de TikTok) et le flux d’informations Toutiao. Selon The Information, les revenus de TikTok l’année dernière se sont élevés à environ 300 millions de dollars au niveau mondial, soit moins de 2 % de la valeur de la société que CB Insights considère comme la première licorne du monde avec 140 milliards de dollars. Cette année, TikTok vise un chiffre d’affaires de 500 millions de dollars aux États-Unis, rapporte The Information.

Selon Microsoft, elle cherche à acheter des opérations aux États-Unis, au Canada, en Australie et en Nouvelle-Zélande. Si l’on ajoute un petit supplément pour les trois petits marchés et un peu d’USde, on peut s’attendre à un chiffre d’affaires annuel de 700 millions de dollars cette année, voire d’un milliard si nous avons de la chance. L’Inde et le Royaume-Uni n’ont pas été mentionnés. Ce sont des omissions cruciales, étant donné que la Grande-Bretagne est également un partenaire clé de Five Eyes en matière de sécurité et qu’elle est bien plus grande que la Nouvelle-Zélande et l’Australie, tandis que l’Inde est le plus grand marché potentiel de TikTok mais a été interdite après un récent affrontement frontalier.

Les actions de Facebook Inc. se négocient à 9,6 fois les ventes et celles de Twitter Inc. à 8,5 fois les ventes. Bien sûr, TikTok connaît une croissance plus rapide, mais Snap Inc. aussi, cette application de médias sociaux qui a été lancée en 2017 et qui a enregistré une croissance de 590% de son chiffre d’affaires l’année précédant son entrée en bourse. Snap se négocie maintenant à 16,5 fois le chiffre d’affaires et n’a pas encore enregistré de bénéfices annuels.

L’idée que TikTok – sans le Royaume-Uni, l’Inde ou des dizaines d’autres marchés émergents – vaut aujourd’hui 50 milliards de dollars est fantaisiste. Les dirigeants de ByteDance peuvent être sûrs que Nadella le sait aussi. Il a le devoir fiduciaire envers ses propres actionnaires de presser les propriétaires de TikTok aussi fort que possible.

Après avoir mis la main à la pâte avec les autorités de régulation et avoir fait preuve d’égocentrisme pour parvenir à cet accord, Microsoft s’attend à juste titre à une forte réduction. D’une ampleur qui prouvera la valeur de Nadella et fera de cette affaire l’affaire de la décennie.