15 août 2020

Jeff Bezos, Mark Zuckerberg, Elon Musk ont gagné 115 milliards de dollars cette année

Le message de Jeff Bezos : la Big Tech n’est pas si puissante. Le message vient de sa fortune personnelle : Oh oui, c’est vrai.

Alors que Bezos et trois autres magnats de la technologie se préparent à défendre leurs entreprises lors d’une audition du Congrès sur les préoccupations antitrust mercredi, leur richesse en forte croissance donne une mesure stupéfiante de la puissance économique de leurs entreprises. Le fondateur d’Amazon.com a vu sa valeur nette grimper en flèche de 63,6 milliards de dollars cette année. En un seul jour ce mois-ci, il a fait un bond sans précédent de 13 milliards de dollars. L’homme le plus riche du monde est maintenant sur le point d’atteindre un autre record : une fortune dépassant les 200 milliards de dollars, selon l’indice des milliardaires de Bloomberg.

Un autre PDG prêt à témoigner, Mark Zuckerberg de Facebook, s’est enrichi de 9,1 milliards de dollars cette année.

L’accumulation ahurissante d’argent en cours dans le domaine de la technologie est inégalée en termes de vitesse et d’échelle. Aucun autre groupe de cadres n’a prospéré à un tel degré. En effet, les personnes les plus riches du monde s’enrichissent encore plus, et même plus vite, alors que la pandémie de coronavirus bouleverse l’économie mondiale et entraîne une activité en ligne toujours plus importante.

Parmi les grands gagnants en 2020, on trouve Elon Musk, dont la valeur nette a plus que doublé pour atteindre 69,7 milliards de dollars grâce à l’envolée des actions de Tesla Inc.

“Nous avons fait passer l’économie de la brique et du mortier à une économie en ligne de façon spectaculaire”, a déclaré Luigi Zingales, professeur de finance à la Booth School of Business de l’université de Chicago. “La même chose se serait probablement produite sur une plus longue période. Maintenant, cela se passe en quelques semaines au lieu de plusieurs années”.

L’audition aura lieu par vidéoconférence et réunira également Tim Cook et Sundar Pichai, les PDG d’Apple Inc. et de Google parent Alphabet Inc. L’affaire s’annonce combative, les législateurs exprimant une frustration accrue quant à la manière dont l’industrie exerce son influence.

Selon le témoignage préparé par Bezos, sa société est une réussite américaine qui a atteint sa position grâce à la prise de risques et à une attention sans relâche portée aux clients. Il racontera son histoire personnelle et celle de ses parents, qui ont investi dans ce qui allait devenir le plus grand détaillant en ligne du monde.

La richesse collective des milliardaires de la technologie dans l’indice de Bloomberg, un classement des 500 personnes les plus riches du monde, a presque doublé depuis 2016, passant de 751 milliards de dollars à 1,4 billion de dollars aujourd’hui. C’est plus rapide que dans tous les autres secteurs.

Sept des dix personnes les plus riches du monde tirent l’essentiel de leur fortune de leurs avoirs technologiques, avec une valeur nette combinée de 666 milliards de dollars, en hausse de 147 milliards de dollars cette année.

Le co-fondateur de Microsoft, M. Gates, et l’ancien PDG, Steve Ballmer, ont également connu une ascension fulgurante, bien après avoir quitté la société.

Le milliardaire indien Mukesh Ambani, dont la fortune est liée à la plus grande raffinerie de pétrole du monde, a également profité de ce changement en ligne. Les actions de Reliance Industries Ltd, le conglomérat qu’il contrôle, ont augmenté de 45 % cette année, alors que la société s’est développée dans le secteur du numérique et de la vente au détail, ce qui fait de lui la cinquième personne la plus riche du monde.

Parmi les dix premiers, seuls deux ont vu leur richesse diminuer en 2020 : le magnat du luxe Bernard Arnault et Warren Buffett de Berkshire Hathaway Inc. Alors que la technologie a fait un bond, plus de 200 des 500 milliardaires suivis par Bloomberg ont perdu de l’argent cette année.

Les entreprises technologiques géantes contrôlent l’infrastructure de l’économie numérique de la même manière que les trusts de l’âge d’or ont monopolisé l’économie industrielle américaine au début du XXe siècle. Pourtant, en 1900, les cinq plus grandes entreprises américaines avaient des valeurs marchandes combinées qui représentaient moins de 6 % de l’économie nationale, selon les estimations de l’économiste Daron Acemoglu du Massachusetts Institute of Technology.

Actuellement, cinq des plus grandes entreprises technologiques américaines – Apple, Amazon, Alphabet, Facebook et Microsoft – ont une valeur de marché équivalente à environ 30 % du produit intérieur brut américain. C’est presque le double de ce qu’elles étaient à la fin de 2018.

La puissance économique des Robber Barons a créé une contre-réaction enflammée, dans un violent conflit social et l’adoption de réformes qui semblaient autrefois radicales, comme la loi antitrust Sherman et un impôt fédéral sur le revenu. Par rapport aux difficultés politiques rencontrées par John D. Rockefeller et d’autres magnats de l’industrie du début du XXe siècle, les mesures gouvernementales contre les grandes technologies ont été relativement modérées. Du moins jusqu’à présent.

À gauche, des politiciens comme Alexandria Ocasio-Cortez et Bernie Sanders ont lancé des attaques virulentes contre les inégalités croissantes et la richesse croissante des milliardaires. Des manifestants se sont rassemblés devant le penthouse de Bezos à Manhattan pour réclamer un impôt sur la fortune. Les employés de Facebook ont dénoncé le rôle de leur employeur dans la diffusion de la désinformation et des discours de haine.

Le nouvel âge doré

Des monopolistes comme Rockefeller et Andrew Carnegie ont contribué à réparer leur image publique par une philanthropie à grande échelle, un mouvement qui trouve un écho dans ce nouvel âge d’or.

Le Giving Pledge, un engagement à donner la majorité de votre patrimoine de votre vivant, a été fondé par Gates et Buffett. Zuckerberg est également entré dans le domaine de la philanthropie, en créant l’Initiative Chan Zuckerberg, ou CZI, en 2015, avec pour objectif de “faire progresser le potentiel humain et de promouvoir l’égalité”.

Mais même ces actes ont suscité des critiques.

“L’ultra-milliardaire moderne est quelqu’un qui se sent le droit, dans de nombreux cas, de gouverner en privé le peuple des États-Unis”, a déclaré Anand Giridharadas, auteur de “Winners Take All : The Elite Charade of Changing the World”, une critique influente de la philanthropie milliardaire.

La générosité et le militantisme de M. Gates durant la pandémie lui ont valu de nombreux éloges, mais ils ont également attiré des théoriciens du complot qui se méfient de ses motivations. Un sondage YouGov et Yahoo News a révélé que 44 % des républicains et 19 % des démocrates pensaient que M. Gates voulait utiliser les vaccinations pour donner aux gens des implants de suivi.

Les critiques à l’encontre de M. Bezos n’ont pas cessé non plus, même si ses dons ont récemment augmenté, avec un engagement de 10 milliards de dollars en février pour lutter contre le changement climatique et un don de 100 millions de dollars en avril à l’organisation à but non lucratif Feeding America. Lorsqu’il a fait ces annonces, sa fortune avait déjà augmenté bien plus que ces montants cette année. Il n’a pas signé le Giving Pledge.

Engagement signé

MacKenzie Scott, l’ex-femme de Bezos, a signé la promesse peu de temps après que les deux hommes aient annoncé leur séparation. Mme Scott a déclaré mardi qu’elle avait depuis lors fait don de 1,7 milliard de dollars à plusieurs causes, dont l’équité raciale, le changement climatique et la santé publique.

“Il ne fait aucun doute dans mon esprit que la richesse personnelle de chacun est le produit d’un effort collectif et de structures sociales qui offrent des opportunités à certaines personnes et des obstacles à d’innombrables autres”, a-t-elle déclaré.

Les entreprises de haute technologie ont gagné un certain respect, même de la part des critiques, pendant la pandémie.

“Nous avons eu la chance de disposer de ces technologies numériques”, a déclaré Acemoglu du MIT. “Sans elles, les retombées du verrouillage et de la distanciation sociale auraient été pires.”

Cela peut avoir un coût : “Cela va aggraver la domination des entreprises technologiques sur l’économie et notre vie sociale, et cela va accélérer considérablement la tendance à une plus grande automatisation”, a déclaré M. Acemoglu. Il avertit que la montée rapide des technologies pourrait aggraver les inégalités, réduire le nombre de bons emplois et affaiblir la démocratie.

De telles préoccupations pourraient contribuer à placer la Big Tech et ses milliardaires dans la ligne de mire des gouvernements dont les finances ont été dévastées par la pandémie. À l’approche de la course à la présidence américaine de cette année, Elizabeth Warren et Sanders ont proposé d’imposer les milliardaires sur la fortune, une idée qui a été bien accueillie par les électeurs.

L’ancien vice-président Joe Biden, le candidat démocrate présumé, n’a pas embrassé l’impôt sur la fortune, mais il fait campagne sur des taux plus élevés pour les riches et les entreprises, ainsi que sur la fermeture des échappatoires fiscales en matière de succession.