8 août 2020

Je ne suis que Hong Kong” : Le destin d’une ville entre les mains de la Chine

Hong Kong est née au carrefour des empires, un hybride de filiation britannique et chinoise. Là aussi, elle pourrait s’effacer.

Ce “rocher stérile”, comme l’appelait un jour un envoyé de la reine Victoria, s’est transformé en l’une des premières villes véritablement mondiales, un lieu où la finance internationale a prospéré à mesure que son peuple se créait une identité culturelle qui lui était propre. Même le système politique actuel du territoire est lié par un règlement négocié, appelé “un pays, deux systèmes”, qui, malgré toutes les difficultés et un surnom peu élégant, semble fonctionner.

Mais cette semaine, Hong Kong a découvert les limites du juste milieu qu’elle a trouvé pour nourrir l’une des villes les plus prospères et les plus dynamiques du monde : entre l’Est et l’Ouest, entre le riz et le pain, entre un ordre libéral et un ordre autoritaire.

Le sort de ce territoire est une fois de plus décidé dans de lointaines sphères du pouvoir, alors que Pékin va de l’avant avec des plans visant à dépouiller le territoire d’une partie de l’autonomie dont il était censé jouir pendant 50 ans après que la Grande-Bretagne l’ait rendu à la Chine en 1997.

Le glas de Hong Kong a été sonné à de nombreuses reprises depuis cette rétrocession. Mais la législation proposée en matière de sécurité nationale pourrait avoir des implications écrasantes pour un lieu si dédié à la langue du commerce international que la forme locale de l’anglais est dépouillée de tout ornement. Peut, ne peut pas ?

Trop souvent de nos jours, la réponse est “non”.

Les nouvelles lois sur la sécurité nationale, présentées vendredi lors de la session annuelle de l’assemblée législative chinoise, vont probablement restreindre certaines des libertés civiles qui différencient Hong Kong du reste du pays. Et elles visent le mouvement de protestation de masse qui a montré au monde l’année dernière à quel point les gens étaient prêts à aller protéger leur maison hybride.

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“Au bout du compte, nous devons accepter de répondre à un seul pays”, a déclaré Nicholas Ho, 33 ans, descendant d’une famille de magnats de Hong Kong. “Et ce pays est de plus en plus puissant.”

Les tensions entre les États-Unis et la Chine s’accroissant, certains ont qualifié la lutte pour l’avenir de Hong Kong d’escarmouche dans un choc des civilisations plus fondamental. Pékin considère son intervention à Hong Kong comme une démarche nécessaire pour maintenir la souveraineté du pays, tandis que Washington la considère comme une attaque de plein front contre l’autonomie de la ville.

Dans les deux visions du monde, Hong Kong est à nouveau pris au milieu.

Soit le territoire est prêt pour un retour à la politique de protestation – le genre de batailles de rue qui ont brisé la réputation de la ville en tant que centre ordonné de la finance internationale – soit les derniers diktats de la sécurité nationale de Pékin ne serviront qu’à chasser le commerce et la capitale dont Hong Kong a besoin pour prospérer.

Et les deux résultats sont possibles.

“C’est une répétition pacifique pour l’effondrement de tout le système”, a déclaré Chan Kwong-yan, un artiste de rue et rappeur de Hong Kong connu sous le nom de M.C. Yan. “Le monde doit regarder ce qui se passe ici.”

Pour un endroit qui excellait dans la fusion avant qu’elle ne soit à la mode, la possibilité que ses habitants ne parviennent pas à un compromis touche à la notion même de ce que signifie être originaire de Hong Kong.

Douglas Young a lancé une marque de décoration et de mode appelée G.O.D. qui joue avec les notions occidentales d’orientalisme et célèbre les totems de la vie à Hong Kong : jeux de mots qui mélangent le cantonais et l’anglais, petits déjeuners de soupe de macaroni, films de kung-fu qui donnent un coup de fouet à Hollywood.

Il est, il l’admet, un mélange typique de Hong Kong. Même avec son accent anglais chic, ses manières impeccables et son pedigree d’internat, il est, à 54 ans, assez âgé pour se souvenir de ce qu’était la vie sous les Britanniques, lorsque les Chinois de Hong Kong ne pouvaient pas facilement entrer dans certains clubs.

Mais M. Young évoque également les pierres de touche de la démocratie qui, selon lui, font la spécificité de Hong Kong : l’État de droit, la liberté d’expression et un système judiciaire indépendant. Ce sont les libertés civiles que certains craignent de voir menacées par la législation sur la sécurité nationale proposée par Pékin.

“Je crains que les habitants de Hong Kong ne redeviennent des citoyens de seconde zone dans notre propre ville”, a déclaré M. Young. “Notre destin est-il de toujours nous sentir colonisés ?”

Politique de l’identité

Depuis que les navires de guerre britanniques ont sécurisé ses affleurements rocheux il y a près de 180 ans, lors des guerres de l’opium, Hong Kong a évolué en quelque chose d’unique : une enclave liée par les idéaux occidentaux mais peuplée de Chinois qui parlent une langue, le cantonais, que l’on croit plus ancienne que celle utilisée dans toute la Chine continentale.

L’année dernière, plus de 90 % des jeunes d’ici ont déclaré qu’ils se considéraient comme originaires de Hong Kong et non de Chine, selon un sondage de l’université de Hong Kong, le nombre le plus élevé depuis le début de l’enquête il y a plus de dix ans.

“Je suis 100 % Hong Kong, 0 % Chine”, a déclaré Mickey Leung, un jeune de 18 ans membre d’un mouvement de jeunesse pour la démocratie qui a grandi dans une banlieue granuleuse à 15 minutes de la frontière. Sa grand-mère vit sur le continent.

Mme Leung a déclaré qu’elle était politisée par les cours d’éducation civique que Pékin veut retirer du programme par crainte qu’ils n’empoisonnent la jeunesse de la ville.

“Je suis jeune”, a déclaré Mme Leung. “Je me battrai jusqu’au bout pour que Hong Kong reste spéciale.”

Aussi fiers qu’ils soient de leur identité de Hong Kong, les gens d’ici ne savent pas toujours comment s’appeler. En anglais, certains disent Hongkongais, d’autres Hongkongais. D’autres encore utilisent le terme peu pratique, bien que factuel, de “Hongkongais”.

Quel que soit leur nom, beaucoup partagent un rejet de la Chine qui incarne l’échec de la puissance douce de Pékin, une incapacité à conquérir le cœur d’une population qui aurait dû lui être naturellement sympathique. Les Britanniques avaient mis en veilleuse les réformes politiques à Hong Kong jusqu’au crépuscule de leur règne. Entre-temps, le Parti communiste a transformé la société agraire arriérée de la Chine en la deuxième économie du monde. Hong Kong en a profité.

En 2008, lorsque Pékin a accueilli les Jeux olympiques d’été, Hong Kong a mis en place sa propre équipe, comme il convient à une ville régie selon le modèle “un pays, deux systèmes”. Mais les cinq étoiles du drapeau chinois flottaient fièrement dans la ville. Les habitants de Hong Kong qui avaient fui pour trouver refuge dans des pays comme le Canada ou l’Australie sont revenus.

Plus d’une décennie plus tard, les déceptions se sont accumulées.

Tout comme sous le régime colonial, les habitants de Hong Kong ne peuvent ni choisir leur propre chef ni déterminer entièrement la manière dont leur gouvernement est dirigé. Les réformes politiques promises ne se sont jamais concrétisées. Les libraires qui critiquaient les dirigeants chinois ont été arrachés des rues de Hong Kong et se sont retrouvés en Chine.

Le catalyseur des protestations de masse de l’année dernière, un projet de loi d’extradition maintenant révoqué, a souligné la capacité de Pékin à, à tout moment, menacer les libertés de Hong Kong.

À partir de juin dernier, un sentiment aigu d’anxiété face à l’avenir a fait descendre dans la rue des millions de manifestants pacifiques. La fureur contre la police – qui a déployé des balles en caoutchouc et des gaz lacrymogènes contre les clients des magasins de vacances et les étudiants – a alimenté chaque rassemblement suivant, alors même que le malaise grandissait face aux agitateurs de première ligne qui lançaient des cocktails Molotov.

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“Ce mouvement ne concerne ni les jeunes ni les vieux”, a déclaré Kelvin Lam, un ancien banquier devenu politicien pro-démocratie. “Il s’agit de faire en sorte que Hong Kong préserve ce qui en fait un Hong Kong. Sinon, nous sommes finis”.

La désillusion à l’égard de Pékin s’est propagée à certains détracteurs improbables.

Cathy Yau a été élevée par une mère célibataire dans un de ces petits appartements qui, à la manière des Tetris, forment l’architecture exiguë de Hong Kong. Elle a fréquenté une école au programme pro-chinois et a travaillé pendant 11 ans comme officier de police. L’été dernier, alors que les protestations s’enflammaient, elle a quitté la police.

“Je ne pouvais pas faire face à un travail où l’on nous ordonnait d’utiliser des gaz lacrymogènes sur des gens normaux, comme s’ils étaient des criminels”, a-t-elle déclaré. “C’est contre les valeurs fondamentales de Hong Kong.”

En novembre, Mme Yau, 36 ans, s’est présentée aux élections du conseil de district et a battu le candidat sortant. Bien que ce poste ne soit pas très important, le soutien massif de l’électorat aux candidats pro-démocratiques reflète la colère qui règne à Hong Kong.

La pression a continué à s’intensifier. En janvier, la Chine a remplacé son principal représentant dans la ville par un haut fonctionnaire connu pour sa position sévère en matière de sécurité. Certaines des plus augustes figures pro-démocratiques de Hong Kong ont été arrêtées le mois dernier. La dernière salve, la législation sur la sécurité nationale, ne surprend pas Mme Yau.

“C’est le parti communiste”, a-t-elle déclaré. “C’est ce qui arrivera un jour. La seule question est de savoir quand.”

“J’ai grandi en brandissant le drapeau chinois à l’école tous les jours, mais je ne ressens rien”, a-t-elle ajouté. “Je ne sais pas ce que je suis. Je ne sais pas où je vais. Je ne suis que Hong Kong”.

Voter avec les pieds

La génération qui a construit Hong Kong à partir du milieu du siècle dernier, alimentant ses ateliers et élevant ses gratte-ciel, n’a jamais été enracinée dans le territoire.

De nombreux habitants sont venus ici pour fuir les troubles en Chine, notamment après la révolution communiste de 1949. Cet afflux s’est poursuivi même après 1997, lorsque l’Union Jack a été abaissé pour la dernière fois. Depuis le passage à la domination chinoise, plus d’un million de Chinois du continent se sont installés à Hong Kong pour profiter de son engagement en faveur du commerce, de l’État de droit et de l’éducation.

Même si des fortunes ont été faites dans la ville, une mentalité de réfugié a toujours défini l’élite de la ville. La plupart des personnes qui se trouvent à Hong Kong ont un passeport étranger, au cas où.

Mais beaucoup de leurs enfants, en particulier ceux qui ont atteint l’âge adulte depuis que Hong Kong est revenue à la domination chinoise, pensent différemment. Nous sommes chez nous, pas au Canada, pas en Australie, et certainement pas en Chine.

En outre, pour une personne sur cinq à Hong Kong qui vit sous le seuil de pauvreté, il n’y a pas d’échappatoire vers un autre pays. Ils ne peuvent pas acheter une nationalité étrangère.

Pour eux, protéger Hong Kong, c’est défendre le seul avenir qu’ils ont, un avenir qui s’annonce de plus en plus sombre.

Avant même que le coronavirus ne ferme les frontières, l’économie de Hong Kong était entrée en récession, les touristes du continent ayant dû rester à l’écart en raison des protestations.

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Hong Kong a désormais bien plus besoin de la Chine que l’inverse. Au moment de la rétrocession, l’économie de l’enclave avait presque 20 % de la taille de celle de la Chine. Aujourd’hui, elle est inférieure à 3 %, même si une grande partie des investissements étrangers directs de la Chine passe toujours par Hong Kong.

Et, de plus en plus, il semble que Hong Kong donnera ses plus grands trésors non pas aux gens qui ont transpiré dans ses usines, mais à une nouvelle classe dirigeante.

Tout comme les Britanniques occupaient autrefois les hauts rangs de la ville, les Chinois du continent glissent maintenant vers des positions privilégiées, faisant en sorte que certains indigènes se sentent comme des parias dans leur propre maison.

Law Ka-chung, né et élevé à Hong Kong comme fils d’un concierge, est devenu l’économiste en chef de la Bank of Communications, une banque d’État chinoise.

Mais alors que des troubles civils ont éclaté dans le quartier financier de Hong Kong l’année dernière, M. Law a déclaré qu’il avait été licencié après avoir fait circuler un article jugé favorable au mouvement de protestation. La Banque de communication n’a pas répondu à une demande de commentaires.

Pour la première fois depuis près de deux décennies, la population de Hong Kong a diminué à la fin de l’année dernière, les habitants et les expatriés ayant fui la ville. Alors que la pandémie et les craintes politiques s’apaisent, il est peu probable que la ville reçoive un nouvel afflux de population cette année.

M. Law a dit qu’il voulait lui aussi partir.

“Je suis une petite patate dans une petite banque, mais ce qui m’est arrivé représente le conflit entre deux idéologies : le communisme et le capitalisme”, a déclaré M. Law. “Nous avions l’habitude de dire que Hong Kong avait la chance d’être entre l’Est et l’Ouest. Maintenant, certains disent : “C’est peut-être maudit”.