8 août 2020

Dans l’ombre de Covid-19, la vie d’expatrié lutte pour survivre

Coincée dans un appartement avec un bambin et un nouveau-né, l’Australienne Nikki Martin ne rêvait pas de la vie exotique d’expatriée. Comme beaucoup de gens à Singapour fin janvier, elle observait avec anxiété l’augmentation du nombre de cas quotidiens de coronavirus. Après sept ans de travail dans la ville-État, et aux Émirats arabes unis avant cela, il y avait une petite fenêtre pour partir, et elle l’a prise. “J’ai fait quelques valises, et c’est tout”, raconte la responsable marketing de 37 ans. “En 36 heures, nous étions dans un avion.”

Martin fait partie du nombre croissant d’expatriés en Asie et au-delà qui montent des pieux et rentrent chez eux. Trop rapidement, le coronavirus a ôté tout éclat à de nombreux éléments de la vie des expatriés. Finis les voyages de week-end à Bali et les escapades insouciantes à Phuket. Les grands-parents et les parents semblent soudain très éloignés, et la crainte d’être confiné dans un pays où la langue locale est peut-être étrangère et où les gouvernements sont plus disposés à aider leurs propres citoyens que les travailleurs sous contrat qui font le tour du monde est réelle.

Bien que les chiffres soient difficiles à obtenir, les signes d’un changement d’expatriation commencent à apparaître. Sur les 42 800 citoyens néo-zélandais qui sont revenus de l’étranger au cours de l’année qui s’est terminée le 31 mars, près de la moitié sont arrivés au cours des trois mois précédents, selon l’agence de statistiques du pays.

Ella Sherman, directrice générale adjointe des ventes chez Knight Frank à Singapour, spécialisée dans la recherche de logements pour les expatriés, dit qu’elle entend parler de “deux à trois personnes par jour” qui partent. “Beaucoup veulent être plus proches de leur foyer, de leurs parents et de leur famille, mais certains sont également licenciés”, explique Ella Sherman, en référence au processus de licenciement des employeurs qui réduisent leurs effectifs en prévision d’un climat commercial affaibli. “Et si vous êtes habitué à voyager un week-end sur deux et que vous ne pouvez plus le faire, eh bien, il y en a beaucoup qui ne s’en sortent pas très bien”.

La pandémie, qui a rendu malades plus de 6,4 millions de personnes dans le monde et a pratiquement paralysé les voyages internationaux, vient s’ajouter aux pressions existantes qui avaient déjà réduit le mode de vie des expatriés. Les pays du Golfe, comme Oman et l’Arabie Saoudite, ainsi que d’autres pays asiatiques, ont commencé à embaucher du personnel local, ce qui permet de mettre en place des politiques visant à offrir davantage de possibilités d’emploi aux nationaux, qui sont souvent moins bien payés. Travailler et vivre à l’étranger devient moins lucratif pour les citoyens de pays tels que l’Australie et le Royaume-Uni, où certaines politiques fiscales ne sont pas aussi favorables à ceux qui vivent à l’étranger.

Pendant ce temps, l’optique des équipes de direction entièrement composées d’hommes blancs – un spectacle courant depuis des décennies dans les bureaux de certaines entreprises occidentales en Asie – est devenue moins souhaitable, en particulier pour les entreprises qui doivent traiter avec les gouvernements ou les agences locales. Et les chasseurs de têtes affirment que les contrats qui prévoient de fortes indemnités pour le logement, les voitures et les écoles internationales pour les enfants d’un employé – autrefois de rigueur pour de nombreuses affectations internationales – sont plus rares que jamais. Les craintes pour la santé étant désormais plus fortes, même les pays où de nombreuses entreprises offrent des primes de sujétion supplémentaires, comme l’Inde ou la Chine, ne sont pas attrayants.

“Vous verrez une réticence accrue des gens à se rendre dans des endroits où les infrastructures médicales sont inadéquates”, explique Lee Quane, directeur régional pour l’Asie de la société de conseil ECA International. “C’est donc probablement le cas dans les pays en développement comme les Philippines et l’Inde, où le problème n’est pas seulement le risque d’attraper le Covid 19, mais aussi de savoir si vous aurez accès au même type de traitement de qualité que chez vous”.

La sécurité est au cœur de nombreuses conversations de Peter O’Brien, directeur général de la région Asie-Pacifique chez Russell Reynolds Associates. Le chasseur de têtes basé à Sydney affirme que les demandes de renseignements ont augmenté au cours du mois dernier de la part d’Australiens envisageant de rentrer de Hong Kong, du Royaume-Uni et des États-Unis. “Il y a plus d’anxiété et de nervosité dans les voix de ceux qui nous contactent que ce que j’ai connu auparavant”, dit-il. “Toute la question est liée à la sécurité. C’est là que les gens voient la stabilité et c’est là qu’ils veulent s’installer”.

C’est plus vrai que jamais pour Hong Kong. Avant même que le nouveau coronavirus ne frappe, la place financière asiatique avait été secouée pendant des mois par des affrontements de rue souvent violents. Aujourd’hui, de nouvelles protestations ont éclaté à la suite de la décision de la Chine de réprimer la dissidence dans la ville.

Lorsque les manifestations pro-démocratiques ont commencé l’année dernière, Karen Tang, qui travaille dans le secteur des communications, a commencé à s’inquiéter de l’économie et de la sécurité de son emploi. Covid 19 a fait pencher la balance, et elle a décidé qu’il était temps de retourner à Londres, où elle est née. “Quand une crise mondiale se produit, cela vous fait penser davantage à la famille”, dit la jeune femme de 33 ans. “Elle vous fait réévaluer vos priorités dans la vie et ce que vous voulez vraiment en retirer”.

Pour les entreprises internationales, il existera toujours, dans une certaine mesure, une mobilité des talents à travers le monde pour transférer les connaissances et l’expérience. “Les entreprises continueront à envoyer ce que nous appelons du personnel de haut niveau essentiel, essentiellement des personnes occupant des postes de direction”, déclare Quane. “Parfois, les entreprises ont besoin de quelqu’un de confiance dans le pays d’accueil, qui a un certain niveau de communication avec les cadres supérieurs et les dirigeants au siège”.

Malgré cela, le flux constant d’expatriés qui quittent Covid 19 est visible pour les agents immobiliers dans les pays où les employés souhaitent revenir. Shayne Harris, responsable de l’immobilier résidentiel de Knight Frank en Australie, affirme que même si les expatriés ne veulent pas revenir tout de suite, ils manifestent davantage d’intérêt pour l’acquisition d’une future résidence dans leur pays d’origine. Pour une maison de 9 millions de dollars australiens (6,2 millions de dollars) dans ses livres de comptes à Lindfield, une banlieue verdoyante de la classe supérieure de Sydney, environ 25% des acheteurs ayant exprimé leur intérêt étaient des expatriés basés à Singapour ou à Hong Kong, dit-il.

Pour Martin, qui vit avec ses parents dans la ville ensoleillée de Brisbane en attendant le conteneur transportant le contenu de son appartement de Singapour, la vie est douce. “Nous sommes encore en pleine mutation, car nous allons finalement déménager à Melbourne. Mais nous ne sommes pas coincés dans un appartement, nous avons un jardin, maman nous aide”, dit-elle. “En tant qu’expatrié depuis longtemps, on oublie les petites choses du quotidien : bavarder au café du coin, l’espace, l’air frais. Je me sens très chanceuse”.