22 octobre 2020

Crise de Covid-19 : Des étudiants de premier cycle en colère poursuivent les universités pour des milliards de remboursements

Les étudiants, chassés du campus par un coronavirus, ont une nouvelle activité extrascolaire : le contentieux.

Des étudiants américains ont intenté des procès à plus de 50 écoles, exigeant le remboursement partiel des frais de scolarité, de logement et de pension et des frais de scolarité après leur fermeture.

La prolifération des poursuites pour rupture de contrat, dont beaucoup ont été déposées la semaine dernière, vise certains des plus grands noms de l’enseignement supérieur : les systèmes étatiques, dont l’Université de Californie et l’État d’Arizona, ainsi que des institutions privées comme Columbia, Cornell et l’Université de New York.

Les avocats des étudiants, qui font de la publicité sur des sites tels que Collegerefund2020.com, cherchent à obtenir le statut de recours collectif au nom de centaines de milliers d’étudiants. Bien que les experts juridiques affirment que les poursuites se heurtent à de grands obstacles, elles pourraient impliquer des milliards de dollars de réclamations.

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Pour justifier des prix annuels pouvant atteindre 70 000 dollars par an, les établissements d’enseignement supérieur font depuis longtemps la publicité de leur expérience sur le campus, notamment en établissant des contacts étroits avec les professeurs et les pairs qui constitueront un réseau pour la vie. Aujourd’hui, des millions d’étudiants étudient plutôt en ligne.

De nombreux procès visent à obtenir une compensation pour la différence de valeur entre l’expérience virtuelle et l’expérience en personne. Parmi les plaignants figurent Grainger Rickenbaker, étudiant de première année en gestion et développement immobilier à l’université Drexel de Philadelphie, qui demande plus de 50 000 dollars de frais de scolarité et 16 000 dollars de frais de logement, de pension et autres.

“Je passe à côté de tout ce que le campus de Drexel a à offrir – des bibliothèques, du gymnase, des laboratoires informatiques, des salles d’étude et des salons, des salles à manger”, a déclaré M. Rickenbaker, 21 ans, qui demande un remboursement partiel car il travaille à distance depuis son domicile à Charleston, en Caroline du Sud.

La plupart des collèges ont refusé de commenter les poursuites. Le système de l’État de Californie a déclaré qu’il se défendrait contre une plainte qui sous-estimerait les services qu’il fournit encore. L’État de l’Arizona a déclaré qu’il accordait un crédit de 1 500 dollars à tous les étudiants qui quittaient leur logement universitaire avant le 15 avril.

La crise des campus

  • Les universités font depuis longtemps la promotion de leur expérience sur le campus, par exemple en établissant des contacts étroits avec les professeurs et les pairs

  • De nombreux procès visent à obtenir une compensation pour la différence de valeur entre l’expérience virtuelle et l’expérience en personne

  • Les collèges disent qu’ils consacrent du temps et des ressources à soutenir l’apprentissage à distance, à payer les professeurs et à assumer d’autres coûts

  • Les étudiants ont plus de chances de l’emporter s’ils peuvent indiquer les clauses du contrat qui exigent des services spécifiques

Peter McDonough, avocat général de l’American Council on Education, un groupe professionnel universitaire, a déclaré que les écoles luttent contre des circonstances qui échappent à leur contrôle. Elles consacrent énormément de temps et de ressources au soutien de l’enseignement à distance, tout en continuant à payer les professeurs et à assumer d’autres coûts, a-t-il dit.

“Le corps professoral et le personnel travaillent littéralement 24 heures sur 24”, a déclaré M. McDonough. “Nous sommes en plein milieu d’une catastrophe. Les écoles font de leur mieux pour s’en sortir”.

Certaines universités, dont Harvard, Columbia, Middlebury et Swarthmore, ont accepté de rembourser les frais de logement et de nourriture non utilisés. D’autres offrent des crédits ou n’ont pas encore décidé de la marche à suivre, selon Jim Hundrieser, vice-président de l’Association nationale des agents commerciaux des collèges et universités.

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Les paiements peuvent s’additionner. Les petites institutions résidentielles, par exemple, peuvent rembourser de 2 à 3 millions de dollars, tandis que les grandes écoles comptant plusieurs milliers d’étudiants sur le campus sont susceptibles de rembourser de 8 à 20 millions de dollars ou plus, a déclaré Mme Hundrieser. Pour les étudiants individuels, ces fonds peuvent être une véritable aubaine en cas de crise économique. Une université qui facture environ 8 000 dollars pour le logement et les repas d’un semestre et qui annule à mi-parcours peut envoyer aux étudiants un chèque d’environ 4 000 dollars.

Les exigences des procès fédéraux varient. Le cabinet d’avocats Anastopoulo à Charleston représente les étudiants d’une douzaine d’écoles, dont Drexel, et demande un remboursement partiel de tous les paiements non remboursés. Dans ses procès au nom des étudiants des collèges publics de Californie, le cabinet DiCello Levitt Gutzler, basé à Chicago, demande uniquement le remboursement des frais de scolarité pour des éléments tels que le transport et les organisations étudiantes, qui peuvent néanmoins s’élever à des milliers de dollars par an.

Les systèmes de l’université de Californie et de l’État de Californie ont déjà convenu de restituer les chambres et pensions non utilisées. L’État de Californie a déclaré qu’il continuait à fournir des services, tels que des conseils, et qu’il rembourserait les frais “qui n’ont pas été gagnés par le campus”.

Quelle que soit la décision prise, les plaintes mettent en évidence les enjeux pour le secteur de l’enseignement supérieur, qui représente plus de 600 milliards de dollars par an. Les universités publiques comptent sur les frais de scolarité et les droits d’inscription pour 20 % de leurs revenus totaux ; les collèges privés à but non lucratif, 30 %, selon les données fédérales les plus récentes.

À l’automne, si de nombreuses écoles n’ouvrent qu’en ligne, elles perdront les frais de scolarité et devront faire face à des pressions pour réduire les frais de scolarité.

Les collèges peuvent s’attendre à voir d’autres procès bientôt, menaçant ce que l’avocat Anthony Pierce a appelé “un tsunami économique”.

Entrepreneur sur la région lyonnaise, je suis persuadé que le monde a besoin d'articles bienveillants afin recréer de la confiance dans la presse et de laisser derrière nous cette phase de défiance et cette ère de fake news.

Damien ROUSSON

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