14 août 2020

Comment Tesla annonce une nouvelle culture dans l’industrie automobile, une voiture à la fois

L’ascension rapide de Tesla Inc, qui est devenu le constructeur automobile le plus précieux du monde, pourrait marquer le début d’une nouvelle ère pour l’industrie automobile mondiale, définie par une approche de la Silicon Valley en matière de logiciels qui dépasse le savoir-faire de fabrication de la vieille école.

L’ascension de Tesla a pris de nombreux investisseurs par surprise. Mais les dirigeants de Daimler AG, la société mère de Mercedes-Benz, ont vu de près, à partir de 2009, comment Tesla et son directeur général Elon Musk adoptaient une nouvelle approche de la construction de véhicules qui remettait en question le système établi.

Daimler, qui porte le nom de l’homme qui a inventé la voiture moderne il y a 134 ans, a acheté une participation de près de 10 % dans Tesla en mai 2009 dans le cadre d’un accord qui a permis de fournir une bouée de sauvetage de 50 millions de dollars à la start-up en difficulté.

Cet investissement a permis aux ingénieurs de Mercedes de voir de l’intérieur comment Musk était prêt à lancer une technologie qui n’était pas parfaite, puis à la mettre à niveau à plusieurs reprises, en utilisant des mises à jour en direct de style smartphone, sans se soucier de la rentabilité initiale.

Les ingénieurs de Mercedes ont aidé Tesla à développer sa berline de luxe Model S en échange d’un accès aux batteries partiellement assemblées à la main, mais en 2014, Daimler a décidé de vendre sa participation dans le doute que l’approche de Tesla puisse être industrialisée à l’échelle.

Tesla sera le pionnier de nouvelles approches de fabrication, de conception de logiciels et d’architecture électronique qui lui permettront d’introduire des innovations plus rapidement que ses concurrents, laissant aux analystes le soin d’établir des comparaisons avec Apple.

Trois personnes directement impliquées dans le volet Mercedes de la collaboration ont déclaré que ce bref partenariat a mis en évidence la collision entre les anciennes et les nouvelles cultures de l’ingénierie : l’obsession allemande pour la sécurité et le contrôle à long terme, qui a récompensé l’évolution, et l’approche expérimentale du constructeur automobile de la Silicon Valley qui a adopté une pensée radicale et une innovation rapide.

“Elon Musk marche sur le fil du rasoir en termes d’agressivité avec laquelle il pousse certaines technologies”, a déclaré un ancien ingénieur de Mercedes qui a travaillé sur le partenariat.

En revanche, Mercedes et d’autres constructeurs automobiles établis ne sont toujours pas à l’aise pour lancer une nouvelle technologie, telle que la conduite partiellement automatisée, sans des années d’essais.

Tesla n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Les investisseurs privilégient le modèle Tesla, dans un secteur en pleine mutation, même si le constructeur automobile américain va devoir faire face à la concurrence des véhicules électriques des constructeurs établis au cours des prochaines années.

Ils misent sur Musk et sa société, même si Mercedes-Benz a vendu à elle seule 935 089 voitures au cours du premier semestre 2020, éclipsant les 179 050 livrées par Tesla au cours de la même période.

Aujourd’hui, Tesla vaut près de 304,6 milliards de dollars, soit plus de six fois la capitalisation boursière de Daimler, qui s’élève à 41,5 milliards d’euros (47,7 milliards de dollars).

Deux cultures entrent en collision

Daimler et Tesla ont commencé à collaborer après que les ingénieurs de Mercedes, qui développaient une Smart électrique de deuxième génération, aient acheté un roadster Tesla. Ils ont été impressionnés par la façon dont Tesla conditionnait les batteries. Ils ont donc organisé une visite dans la Silicon Valley pour rencontrer Musk en janvier 2009 et ont commandé 1 000 batteries.

La collaboration s’est étendue. Lors d’une conférence de presse commune au musée Mercedes-Benz de Stuttgart en mai 2009, Tesla a déclaré que le partenariat “accélérerait la mise en production de notre Tesla Model S et garantirait qu’il s’agit d’un véhicule des superlatifs”.

Pour sa part, Mercedes voulait utiliser les batteries de Tesla pour alimenter une version électrique de sa Mercedes-Benz Classe B compacte. La Tesla Model S prendrait la route en 2012. Une Classe B électrique, arrivée dans les salles d’exposition deux ans plus tard.

Bien que les batteries aient été fournies par Tesla, la Mercedes avait une autonomie plus courte après que les ingénieurs de Daimler aient configuré la classe B de manière plus conservatrice pour répondre à leurs préoccupations concernant la dégradation à long terme des batteries et le risque de surchauffe, a déclaré à Reuters un deuxième membre du personnel de Daimler qui a travaillé sur les projets communs.

Les ingénieurs allemands ont constaté que les ingénieurs de Tesla n’avaient pas effectué de tests de stress à long terme sur sa batterie. “Nous avons dû concevoir notre propre programme de tests de stress”, a déclaré le deuxième ingénieur de Daimler.

Avant de lancer la production d’une nouvelle voiture, les ingénieurs de Daimler établissent un “Lastenheft”, c’est-à-dire un plan décrivant les propriétés de chaque composant à l’intention des fournisseurs. Il n’est pas possible d’apporter des modifications importantes une fois que le dessin est figé.

“C’est aussi la façon dont vous pouvez garantir que nous serons rentables lors de la production de masse. Tesla n’était pas aussi préoccupé par cet aspect”, a déclaré la deuxième source Daimler.

Les ingénieurs de Daimler ont suggéré que le dessous du modèle S devait être renforcé pour empêcher les débris de la route de perforer un bloc de batteries, a déclaré le premier ingénieur de Daimler.

Pour dissiper les doutes sur la sûreté et la sécurité, à la suite d’une série d’incendies de batteries, Tesla a augmenté la hauteur de ses véhicules, en utilisant une mise à jour en direct, et quelques mois plus tard, en mars 2014, a déclaré qu’elle ajouterait un triple bouclier sous la carrosserie des nouvelles voitures du modèle S et a proposé de modifier les voitures existantes.

Musk a pu s’adapter rapidement grâce à la capacité de Tesla à brûler plus d’argent pendant le développement.

“Chez Mercedes, vous pouvez faire de tels ajustements au mieux tous les trois ans”, a déclaré l’ingénieur.

Le modèle S, une berline électrique à quatre portes, devrait se vendre plus que le modèle phare Mercedes-Benz Classe S aux États-Unis en mai 2013, et dépasser les livraisons de Classe S dans le monde entier d’ici 2017.

Musc : Innover ou partir

L’accent mis sans relâche par Musk sur l’innovation explique en partie pourquoi il a bouleversé le monde traditionnel de l’automobile. Dans une interview au Symposium sur la guerre aérienne 2020, publiée sur YouTube, il a été interrogé sur l’importance de l’innovation chez ses employés.

“Nous avons certainement besoin que ceux qui font de l’ingénierie avancée soient innovants”, a déclaré M. Musk. “La structure d’incitation est mise en place … de telle sorte que l’innovation soit récompensée. Faire des erreurs en cours de route n’entraîne pas de pénalité importante. Mais ne pas essayer d’innover du tout… est très pénalisant. Vous serez renvoyé.”

Les constructeurs automobiles établis rattrapent leur retard sur Tesla, en concevant leurs propres systèmes d’exploitation logiciels et des voitures électriques dédiées.

Mercedes sortira son EQS l’année prochaine – une limousine quatre portes construite sur une plate-forme dédiée aux véhicules électriques, avec une autonomie de 700 km. Une nouvelle version de la Mercedes Classe S, qui sera dotée de groupes motopropulseurs à combustion et hybrides et de systèmes d’assistance au conducteur semi-autonome, est prévue cette année.

Du point de vue des investisseurs, les acteurs traditionnels doivent faire face à des milliards de dollars de coûts de restructuration lorsqu’ils transforment des lignes de produits et des usines pour s’éloigner de la technologie de la combustion interne

“Personne ne donnera à un constructeur automobile une fenêtre de cinq ans pour lui dire… vous pouvez totalement réorganiser votre entreprise, et je vais participer et financer ce voyage”, a déclaré Mark Wakefield, co-directeur du département automobile et industriel de la société de conseil AlixPartners.

Les jeunes pousses, cependant, obtiennent des investisseurs le temps d’apprendre, de faire des erreurs et de se développer, a-t-il ajouté.

Les investisseurs parient sur la capacité de Tesla à développer la fabrication, tout comme ils ont soutenu Toyota Motor Corp, qui a défini la dernière ère de l’industrie automobile par sa maîtrise d’une production allégée hautement efficace et de haute qualité.

Toyota a dépassé la capitalisation boursière de l’ancien leader industriel General Motors en 1996, mais ce n’est qu’en 2008 qu’elle a vendu plus de véhicules que son concurrent de Detroit.

Le géant japonais a également cultivé des liens avec Tesla, la start-up américaine l’aidant à concevoir un véhicule utilitaire sport compact RAV4 électrifié dans le cadre d’un accord conclu en 2010.

Toyota a été impressionné par la rapidité avec laquelle Tesla a mis au point le nouveau design, mais a finalement décidé que les méthodes de Tesla ne convenaient pas à une production de masse par un fabricant grand public lorsque les normes de Toyota en matière de qualité et de durabilité des produits étaient appliquées, ont déclaré deux initiés de l’entreprise qui connaissent bien le partenariat.

Toyota a déclaré que le projet commun impliquait une coopération sur le développement de voitures électriques, de pièces et de système de production.

“Toyota a accompli ce que le projet avait pour but de réaliser, et il s’est terminé en octobre 2014 après que Tesla ait livré environ 2 500 systèmes de propulsion électrique sur trois ans” pour un véhicule utilitaire sport multisegment RAV4 électrifié, a déclaré une porte-parole.

Les collaborations entre Toyota et Daimler ont été convenues avant le scandale des émissions de Volkswagen en 2015, qui a provoqué un retour de bâton réglementaire au niveau mondial et forcé les constructeurs automobiles à investir davantage dans les voitures électriques.

“C’était avant le dieselgate, qui a changé l’économie des voitures électriques et à moteur à combustion”, a déclaré un cadre supérieur de Daimler. “Tesla a une piste. Voyons s’ils peuvent passer à l’échelle supérieure”.