12 août 2020

Comment l’entreprise privée SpaceX est-elle chargée d’envoyer des astronautes de la NASA en orbite

Il a fallu travailler sous trois présidences, celles de George W. Bush, Barack Obama et Donald J. Trump, mais les États-Unis sont enfin prêts à nouveau, après près d’une décennie, à lancer des astronautes américains en orbite depuis le sol américain à bord d’une fusée de fabrication américaine.

“C’est une occasion unique de rassembler toute l’Amérique en un seul instant et de dire, regardez comme l’avenir est brillant”, a déclaré Jim Bridenstine, administrateur de la NASA, lors d’une conférence de presse mardi.

Lori Garver, qui a été administrateur adjoint de la NASA sous l’administration Obama, a déclaré dans une interview qu’elle espérait que ce moment serait arrivé plus tôt. Mais elle a également déclaré qu’elle était “très heureuse de constater que, même dans le cadre de la pandémie, il y a beaucoup d’attention et d’enthousiasme pour cette question”.

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Les États-Unis ont envoyé des astronautes sur la lune dans les années 1960 et 1970, puis ont construit la seule flotte de navettes spatiales au monde pour des voyages en orbite et hors orbite. Mais la destruction de la navette Columbia lors d’un accident en 2003 a finalement rendu la NASA dépendante des coûteux engins spatiaux russes pour transporter les astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale.

Le remplacement que le programme spatial américain a finalement décidé d’effectuer est une innovation non pas technologique, mais philosophique et politique.

Au lieu de construire elle-même la navette, la NASA confie la responsabilité du transport des astronautes à une société privée, SpaceX, une des obsessions de l’entrepreneur en série Elon Musk. Si les ingénieurs de M. Musk réussissent mercredi à envoyer Douglas G. Hurley et Robert L. Behnken en orbite, cela changera à jamais la façon dont le monde pense à envoyer des gens dans l’espace.


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Si une entreprise privée peut mettre des humains en orbite aujourd’hui, pourquoi pas la lune prochaine ou Mars quelques années plus tard ? Un lancement réussi pourrait déclencher un avenir longtemps imaginé par les auteurs de science-fiction, dans lequel l’espace est une destination pour de plus en plus de gens.

Presque tout ce qui concerne le voyage vers l’espace prévu mercredi est différent des époques précédentes des vols spatiaux humains.

Le pas de tir du Centre spatial Kennedy en Floride où la mission va s’envoler – le même que celui utilisé par la dernière mission de la navette en 2011 – a été reconstruit pour accueillir la fusée Falcon 9 de M. Musk.

Au lieu de se rendre au vaisseau spatial Astrovan, un camping-car Airstream modifié que la NASA utilisait pour transporter les équipages des navettes, M. Hurley et M. Behnken feront un voyage dans un S.U.V. modèle X à ailes de mouette, fabriqué par l’autre grande entreprise de M. Musk, Tesla.

Vêtus d’élégantes combinaisons spatiales SpaceX, les deux hommes traverseront une élégante passerelle à environ 230 pieds au-dessus du sol pour monter à bord de la capsule SpaceX, qui se trouve sur le dessus du Falcon 9.

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Ce lancement sera la première fois qu’une entreprise privée et non une agence spatiale gouvernementale sera chargée d’envoyer des astronautes en orbite. Même si les passagers sont toujours des astronautes de la NASA, et que les responsables de l’agence pourraient certainement annuler le lancement s’ils voyaient quelque chose d’inquiétant, c’est une salle de contrôle de SpaceX avec des employés de SpaceX qui scrutent les écrans qui dirigeront le lancement.

“Nous souhaitons vraiment devenir client de SpaceX, et d’autres entreprises, à l’avenir”, a déclaré James Morhard, administrateur adjoint de la NASA. “Ce que nous essayons de faire, c’est de créer une expansion, de développer réellement l’économie en orbite basse terrestre. C’est vraiment de cela qu’il s’agit”.

Déjà, deux entreprises ont annoncé leur intention d’acheter des lancements dans la capsule de SpaceX, le Crew Dragon, pour emmener dans l’espace des passagers qui ne font pas partie de la NASA. Ces missions pourraient s’envoler dans un an. L’une d’entre elles emmènerait des touristes de l’espace pour une visite de la station spatiale internationale ; l’autre serait un voyage sur une orbite elliptique autour de la Terre qui pourrait permettre de voir la planète à une altitude deux à trois fois plus élevée que l’orbite de la station spatiale. Tom Cruise a même exprimé son intérêt pour l’utilisation de la station spatiale pour un film.

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Un lancement réussi pourrait également donner l’assurance qu’une approche similaire fonctionnera pour les alunisseurs que la NASA espère pouvoir amener les astronautes à la surface de la lune dès 2024. L’une des propositions que la NASA finance est celle de SpaceX pour un vaisseau spatial géant appelé Starship que la société espère envoyer à terme sur Mars.

Une autre proposition vient de Jeffrey P. Bezos, fondateur d’Amazon et autre milliardaire avec des rêves d’espace. La société de fusées de M. Bezos, Blue Origin, dirige le développement de Blue Moon, un atterrisseur qui ressemble à une version plus grande de celui utilisé par le programme Apollo de la NASA dans les années 1960 et 1970.

Mais cette approche comporte également des pièges potentiels.

Boeing, l’autre société sélectionnée par la NASA pour transporter des astronautes, a trébuché en décembre lors d’un essai non motorisé de son vaisseau spatial appelé Starliner. Un problème de logiciel a fait échouer un projet d’amarrage à la Station spatiale internationale. Une enquête a révélé des problèmes systémiques dans le développement et le test des logiciels de Boeing, et a mis en évidence des questions sur la surveillance par la NASA de ses sous-traitants.

SpaceX a également rencontré des obstacles techniques, notamment une explosion l’année dernière qui a détruit une de ses capsules lors d’un essai des moteurs d’évasion, et des défaillances lors d’essais de parachutes. Mais il a pu se rétablir plus rapidement.

La transformation de ces entreprises commerciales en entreprises traditionnelles de la NASA n’a pas toujours été facile pour la NASA et ses astronautes.

Il y a dix ans, le programme des navettes se terminait. Après la désintégration de Columbia lors de sa rentrée en 2003 à cause d’une aile endommagée, tuant ses sept membres d’équipage, le président George W. Bush a décidé que les trois autres navettes étaient trop complexes et trop dangereuses. Elles ont été mises à la retraite et envoyées dans des musées une fois la construction de la Station spatiale internationale terminée.

Les astronautes de la NASA avaient cependant un programme ambitieux à réaliser. Le président Bush a annoncé l’objectif de renvoyer des astronautes sur la lune – d’ici 2020. Dans le cadre de ce programme, appelé Constellation, la NASA allait également développer une plus petite fusée appelée Ares I qui serait utilisée pour emmener les astronautes vers et depuis la station spatiale.

La NASA a ensuite planté les graines d’un programme commercial, en ouvrant un concours pour les entreprises qui souhaitent envoyer des cargaisons à la Station spatiale internationale.

SpaceX est l’une des deux entreprises qui ont remporté des contrats, ce qui diffère de la façon habituelle dont la NASA fait des affaires. Au lieu de rembourser les entreprises pour leurs coûts et d’ajouter une redevance en plus qui permettait de dégager un profit, le contrat de fret a versé à SpaceX des montants prédéterminés pour la réalisation d’étapes spécifiques.

Aujourd’hui, la société de fusées de M. Musk, dont Gwynne Shotwell assure une grande partie de la gestion quotidienne en tant que président et directeur de l’exploitation, a largement évité la controverse et les distractions que M. Musk crée parfois autour de Tesla.

SpaceX lance et fait atterrir régulièrement des fusées réutilisables pour de nombreux clients, et elle a conquis environ 70 % du marché. Il y a dix ans, les entreprises aérospatiales américaines avaient perdu la quasi-totalité de leurs activités de lancement de satellites commerciaux au profit de concurrents dans des pays tels que la Russie et la Chine.

SpaceX est également en train de déployer des centaines, voire des milliers de satellites pour créer Starlink, un réseau spatial destiné à fournir un service Internet à haut débit à presque tout le monde, partout dans le monde.

Mais avant que la société ne s’engage avec la NASA, elle a failli faire faillite après les échecs de ses trois premières tentatives de lancement de sa première fusée. Le contrat de fret qu’elle a remporté en 2006 a permis de financer le développement du Falcon 9, la fusée désormais utilisée pour les lancements, et de Dragon, le conteneur de fret qui est devenu la base de la capsule qui transportera les astronautes de la NASA.

La société a maintenant lancé avec succès 19 missions de transport de fret pour la NASA et a réussi à se remettre de l’unique échec de 2015.

Lorsque l’administration Obama a pris le relais en 2009, elle a apprécié le programme de fret commercial mais s’est méfiée de Constellation, qui, selon elle, se transformait en un bourbier financier et technique. Elle a changé de cap, annulant le programme lunaire lancé par l’administration Bush.

Pour le transport vers la station spatiale, la NASA a commencé à donner de l’argent aux entreprises pour qu’elles commencent à développer des vaisseaux spatiaux qui pourraient transporter des astronautes en orbite. Ce programme a été appelé “équipage commercial”.

Mme Garver se rappelle avoir parlé aux équipages de la navette spatiale après leur retour sur Terre, pour essayer de leur expliquer la nouvelle direction.

“On peut presque voir sur leurs visages lesquels étaient intrigués et lesquels étaient en colère”, a-t-elle déclaré.

Garrett Reisman est l’un des astronautes de la NASA qui a été intrigué, à tel point qu’en 2011, il a pris sa retraite de la NASA pour travailler à SpaceX. Il s’est souvenu de la méfiance qui existait entre les deux organisations lorsqu’il est retourné à l’agence et a présenté les plans du Crew Dragon de SpaceX à ses anciens collègues.

Je me souviens d’un type en particulier qui faisait très peu d’efforts pour se cacher ou se faire discret en disant : “Ils vont tuer quelqu’un”, a déclaré M. Reisman, qui est maintenant professeur à l’Université de Californie du Sud et qui est toujours consultant pour SpaceX. “Je veux dire, à portée de voix quand je fais ma présentation”.

Le Congrès était lui aussi sceptique. “Il n’a pas eu beaucoup de soutien au Congrès”, a déclaré M. Bridenstine, qui était membre du Congrès de l’Oklahoma lorsque M. Trump l’a nommé administrateur de la NASA en 2017.

La Maison Blanche d’Obama voulait en fait pousser plus vite et plus fort sur l’équipage commercial, et a envisagé de cacher une disposition du plan de relance économique adopté en 2009 qui aurait permis de le financer. Mais elle a été laissée de côté en raison de l’opposition du Congrès et de certains hauts responsables de la NASA.

“C’est ici qu’il aurait fallu se trouver, car, comme maintenant, ces projets de loi passent si vite, ils sont si volumineux et personne ne regarde”, a déclaré Mme Garver. “Je pense que nous aurions commencé l’effort”, et cela aurait raccourci le délai entre le retrait des navettes et l’arrivée d’un remplaçant.

Au lieu de cela, il a fallu des années de travail sous Charles F. Bolden Jr, l’administrateur de la NASA du Président Obama, avant que M. Bridenstine ne prenne le relais dans l’administration Trump.

M. Bolden “a fait un travail de titan pour mettre en place ce programme afin de le faire démarrer. Et nous voilà, toutes ces années plus tard, en train de connaître ce succès”, a déclaré M. Bridenstine. “C’est un programme qui a du succès quand il y a une continuité d’objectif d’une administration à l’autre”.

Aujourd’hui, presque tout le monde dans le monde de l’espace soutient l’idée d’entreprises privées transportant des astronautes en orbite. SpaceX, qui n’est plus un outsider de la première heure, est un mastodonte dans le domaine des fusées et un contributeur essentiel de la NASA.

“Beaucoup de choses ont changé depuis lors”, a déclaré M. Reisman. “Et tout cela pour le bien, à mon avis.”