15 août 2020

Ben Bernanke écrit : Les États-Unis doivent aider leurs États à se redresser économiquement

La pandémie de coronavirus a déclenché une récession d’une rapidité et d’une gravité choquantes. Dans les mois à venir, les mesures prises par les secteurs public et privé auront des répercussions économiques et sanitaires qui se feront sentir pendant des années.

En tant que membre de la commission de relance et de redressement du gouvernement de Phil Murphy dans le New Jersey, j’ai travaillé à l’élaboration d’une stratégie de réouverture efficace, qui permettra non seulement à l’économie de l’État d’aller de l’avant, mais aussi de remédier aux inégalités flagrantes que la pandémie a révélées.

L’expérience a été révélatrice. Il est devenu très clair que la responsabilité de la réponse à la pandémie ne peut pas incomber uniquement aux gouvernements locaux et nationaux. Le Congrès doit agir de manière décisive – et il doit agir de manière à ne pas répéter les erreurs du passé récent, pendant la Grande Récession.

Les gouvernements de nos États jouent un double rôle en tant que fournisseurs de services essentiels – soins de santé, sécurité publique, éducation et transports en commun – et en tant que grands employeurs. De nombreux États, dont le New Jersey, sont responsables de dizaines de milliers d’emplois et des salaires qui les accompagnent.

Depuis l’épidémie de mars, le New Jersey a réussi à aplatir la courbe des nouveaux cas de Covid-19 et des hospitalisations. Mais comme l’État a dû pratiquement fermer ses portes afin de contrôler la propagation, ce succès a coûté très cher : L’État est confronté à un manque à gagner de plusieurs milliards de dollars.

De nombreux autres États sont également confrontés à des perspectives budgétaires inquiétantes, impliquant la nécessité de réduire de façon draconienne les services essentiels aux résidents de l’État et d’importantes réductions potentielles d’emplois. Des congés ont déjà commencé dans le New Jersey. Depuis février, les gouvernements des États et des collectivités locales ont licencié collectivement près de 1,5 million de travailleurs.

Nous sommes déjà venus ici. J’étais le président de la Réserve fédérale pendant la crise financière mondiale et la Grande Récession qui a suivi. Dans le cadre de l’effort de relance, le Congrès a répondu par un plan de relance de près de 800 milliards de dollars.

Mais ce train de mesures a été partiellement compensé par des réductions des dépenses et de l’emploi au niveau des États et des collectivités locales. Comme aujourd’hui, avec la forte baisse des recettes fiscales due au ralentissement de l’économie, les États et les localités ont été contraints par les exigences d’équilibre budgétaire de procéder à des réductions correspondantes de l’emploi et des dépenses. Ce vent contraire a contribué au taux de chômage élevé de la Grande Récession, qui a atteint un pic de 10 % à la fin de 2009.

Conjuguées à un virage ultérieur vers l’austérité au niveau fédéral, les réductions budgétaires au niveau des États et des collectivités locales ont sensiblement ralenti la reprise.

Dans la récession actuelle, les taux de chômage ont été beaucoup plus élevés que 10 %, et même avec les récentes créations d’emplois, le Bureau du budget du Congrès estime que, sans autre action du Congrès, le taux de chômage à la fin de 2020 sera très probablement proche de 11 %.

Ces chiffres sont particulièrement alarmants pour les personnes de couleur. Les communautés noires, latines et amérindiennes ne sont pas seulement confrontées à un risque sanitaire bien plus important du fait de Covid-19 ; elles connaissent également des taux de chômage plus élevés que les familles blanches.

Les États et les localités ont désespérément besoin d’une intervention fédérale supplémentaire avant que la majeure partie du financement de la loi CARES n’expire cet été. Les écarts budgétaires comme celui du New Jersey ne peuvent être comblés par la seule austérité. Multiplier les problèmes du New Jersey pour refléter les expériences de 50 gouvernements d’États et de milliers de collectivités locales et le résultat, sans une aide accrue du Congrès, pourrait être une récession nettement plus grave et prolongée.

La loi CARES a alloué 150 milliards de dollars aux gouvernements des États et des collectivités locales. Ce nouveau paquet d’aide doit être sensiblement plus important et prévoir non seulement une aide aux gouvernements des États et des collectivités locales, mais aussi un soutien continu aux chômeurs, des investissements dans la santé publique et des paiements de relance pour encourager les dépenses des ménages et des entreprises et rétablir le plein emploi.

Je sais que des États tels que le New Jersey sont reconnaissants de l’aide qu’ils ont reçue jusqu’à présent – sans elle, leur réalité fiscale serait bien plus sombre. Mais une grande partie de l’aide déjà fournie est assortie de restrictions strictes, ce qui signifie qu’elle ne peut pas être utilisée pour compenser les déficits budgétaires résultant de la récession et des fermetures liées à la pandémie.

Pour continuer à fournir les services dont leurs citoyens ont besoin et pour éviter de sévères réductions budgétaires et de l’emploi qui freineront l’économie, les États et les localités ont besoin d’une aide fédérale accrue. Il est dans l’intérêt de tous de fournir cette aide.

(Ben S. Bernanke, ancien président de la Réserve fédérale, est un éminent chercheur en résidence à la Brookings Institution)