15 août 2020

Au cœur de l’échec : 5 points de vue sur l’effort de M. Trump pour transférer les responsabilités

Le président Trump et ses principaux collaborateurs ont décidé de transférer la responsabilité principale de la lutte contre le coronavirus aux États pendant une période critique de plusieurs semaines à la mi-avril, s’appuyant sur des prévisions trop optimistes selon lesquelles la pandémie s’estomperait, afin que le président puisse rouvrir l’économie et se concentrer sur sa réélection, un New York Times enquête trouvée.

L’enquête a révélé que les décisions cruciales concernant la manipulation du virus pendant cette période cruciale n’ont pas été prises par le groupe de travail sur les coronavirus, plus connu, mais par un petit groupe d’assistants de la Maison Blanche qui se réunissait chaque matin dans le bureau de Mark Meadows, le chef de cabinet du président.

Un de leurs objectifs : justifier la déclaration de victoire dans la lutte contre le virus. Dans cet effort, ils ont fréquemment demandé la validation du Dr Deborah L Birx, une experte en maladies infectieuses très réputée, qui était le principal évangéliste de l’aile ouest pour l’idée que les infections avaient atteint un pic et que le virus s’était rapidement dissipé.

Malgré les avertissements des fonctionnaires de l’État et d’autres experts de la santé publique, M. Trump s’en est tenu à une stratégie délibérée en faisant porter la responsabilité aux États presque immédiatement après avoir introduit les directives de réouverture. Il a ensuite rapidement sapé ces directives en exhortant les gouverneurs démocrates à “libérer” leurs États de ces mêmes restrictions.

Des entretiens avec plus d’une vingtaine de hauts fonctionnaires de l’administration, des responsables de la santé au niveau des États et au niveau local, ainsi qu’un examen des courriels et des documents, montrent comment une période critique à la mi-avril a mis le pays sur la voie d’une nouvelle poussée, les États-Unis enregistrant plus de 65 000 nouveaux cas de virus chaque jour.

Voici quelques-unes des principales conclusions :

La pièce où cela s’est passé

Les responsables de l’aile ouest considéraient que le groupe de travail de la Maison Blanche sur les coronavirus était dysfonctionnel et ils étaient de plus en plus méfiants à l’égard du Dr Anthony S Fauci, le plus grand spécialiste des maladies infectieuses du pays, et des responsables des Centres de contrôle et de prévention des maladies, qui, selon eux, avaient eu tort dans leurs premiers jugements sur l’évolution du virus.

En conséquence, des éléments importants de la stratégie de l’administration ont été formulés à l’abri des regards dans les réunions quotidiennes de Meadows, peuplées d’assistants qui, pour la plupart, n’avaient aucune expérience des urgences de santé publique et suivaient les indications du président.

Le groupe s’est réuni chaque matin à 8 heures, alors que la crise du coronavirus faisait rage en avril. Outre le Dr Birx, les participants comprenaient Joe Grogan, le conseiller du président en matière de politique intérieure, Marc Short, le chef de cabinet du vice-président Mike Pence, Russell T Vought, le directeur du budget par intérim du président, Chris Liddell, un chef de cabinet adjoint, et Jared Kushner, le conseiller principal du président et son gendre, Hope Hicks, la protectrice de la marque Trump, et Kevin A Hassett, un conseiller économique de haut niveau.

Dans le langage bureaucratique de leurs réunions, ils ont parlé de leur objectif comme d’orchestrer un “transfert de l’autorité de l’État”. Comme Meadows le disait aux gens, “Il n’y a qu’à Washington DC qu’ils pensent avoir la réponse pour toute l’Amérique.”

Dr Birx : Optimiste à la Maison Blanche

Le Dr Birx a été plus central que ce que le public savait pour le jugement à l’intérieur de l’aile ouest que le virus était sous contrôle et sur une voie descendante.

Mais son évaluation des perspectives, basée sur un modèle, n’a pas tenu compte d’une variable essentielle : la façon dont la précipitation de M. Trump à demander un retour à la normale allait réduire la distance sociale et les autres mesures qui faisaient baisser les chiffres.

Lors des réunions matinales dans le bureau de Meadows, le Dr Birx a presque toujours livré ce que la nouvelle équipe espérait : “Tous les métros se stabilisent”, leur disait-elle, décrivant le virus comme ayant atteint son “pic” vers la mi-avril. La région de New York représente la moitié du nombre total de cas dans le pays, dit-elle. La pente va dans la bonne direction. “Nous sommes derrière le pire.”

Pendant une grande partie de la mi-avril, le Dr Birx s’est concentré sur l’expérience de l’Italie dans la lutte contre le virus. Selon elle, la comparaison a été particulièrement positive, en disant à ses collègues que les États-Unis se trouvaient sur la même trajectoire que l’Italie, où il y a eu d’énormes pics avant que les infections et les décès ne s’aplatissent à près de zéro.

Le Dr Birx parcourait les couloirs de la Maison Blanche, distribuant parfois des diagrammes pour étayer son cas. “Nous avons atteint notre apogée”, disait-elle, et ce message revenait à Trump.

Trump était dans une boîte : Plus de tests signifient plus de cas signalés

Le président s’est rapidement senti piégé par ses propres directives de réouverture, qui l’ont mis dans une boîte de sa propre fabrication.

Les États ont besoin d’une diminution des cas pour rouvrir, ou au moins d’une diminution du taux de tests positifs. Mais un plus grand nombre de tests signifiait que le nombre total de cas était destiné à augmenter, et non à diminuer, ce qui allait à l’encontre de l’insistance du président à dire que la priorité était de relancer l’économie.

Le résultat a été d’intensifier la remarquable campagne publique de Trump contre les tests, qui a été l’un des exemples les plus frappants de son rejet de tout rôle de dirigeant informé. Et cela a mis en lumière la façon dont Trump se retrouvait souvent en guerre contre les experts et les politiques déclarées de sa propre administration.

L’atout est passé de l’insistance sur le fait que la nation faisait déjà plus que tout autre pays à se moquer de son importance. En juin, le président faisait régulièrement des déclarations absurdes comme “Si nous arrêtons les tests maintenant, nous aurons très peu de cas, voire aucun”.

Le transfert de responsabilité de M. Trump a eu des conséquences

Les déclarations publiques bizarres du président, son refus de porter un masque et sa pression sur les États pour qu’ils relancent leur économie ont laissé les gouverneurs et les fonctionnaires des États en difficulté pour combler un vide au niveau du leadership qui a compliqué leurs efforts pour faire face au virus.

Dans un cas, le gouverneur californien Gavin Newsom s’est fait dire que s’il voulait que le gouvernement fédéral l’aide à obtenir les prélèvements nécessaires pour tester le virus, il devrait demander lui-même à Trump – et le remercier.

Après avoir proposé d’aider à acquérir 350 000 tampons de test lors d’une conversation matinale avec l’un des conseillers de Newsom, M. Kushner a clairement indiqué que l’aide fédérale dépendrait de la faveur que lui accorderait le gouverneur.

“Le gouverneur de Californie, Gavin Newsom, a dû appeler Donald Trump et lui demander les prélèvements”, a rappelé le conseiller, Bob Kocher, un responsable de la santé de la Maison Blanche à l’époque d’Obama.

Le maire de Miami, Francis X Suarez, un républicain, a déclaré que l’approche de la Maison Blanche n’avait qu’un seul objectif : la réouverture des entreprises, au lieu d’anticiper la manière dont les villes et les Etats devraient réagir si les cas se reproduisaient.

“Tout était basé sur la réduction, l’ouverture, la réduction, l’ouverture plus, la réduction, l’ouverture”, a-t-il dit. “Il n’y a jamais eu ce qui se passe s’il y a une augmentation après la réouverture ?

La Maison Blanche a tardé à reconnaître qu’elle avait eu tort

Ce n’est que début juin que les responsables de la Maison Blanche ont commencé à reconnaître que leurs hypothèses sur le déroulement de la pandémie s’étaient révélées fausses.

Lors des réunions du groupe de travail, les fonctionnaires ont discuté de la question de savoir si le pic des affaires dans le Sud était lié aux protestations de la foule sur le meurtre de George Floyd ou s’il s’agissait d’un effet secondaire fugace des rassemblements du Memorial Day.

En fouillant dans les nouvelles données de Birx, ils ont vite conclu que le virus se propageait en fait avec une férocité invisible pendant les semaines de mai où les États s’ouvraient avec les encouragements de Trump et où beaucoup étaient sur le point de déclarer victoire.

Même aujourd’hui, il existe des divisions internes sur le chemin à parcourir pour que les fonctionnaires reconnaissent publiquement la réalité de la situation.


New York Times News Service