10 août 2020

Apple remporte la bataille fiscale avec l’UE : la Cour annule la condamnation à payer 15 milliards de dollars

Apple a gagné son procès en raison d’une facture fiscale irlandaise record de 14,9 milliards de dollars, ce qui a porté un coup sévère à la commissaire européenne chargée de la concurrence, Margrethe Vestager, dans sa lutte contre les accords fiscaux préférentiels pour les entreprises.

L’arrêt rendu mercredi par la juridiction inférieure de l’UE donne raison au directeur général d’Apple, Tim Cook, qui a contesté une décision qu’il a qualifiée de “merde politique”.

Bien que l’arrêt de la Cour générale de l’UE puisse toujours faire l’objet d’un appel, les juges ont lancé une attaque cinglante contre la Commission européenne pour n’avoir pas démontré “à la hauteur de la norme juridique requise” que l’accord fiscal irlandais enfreignait la loi sur les aides d’État en donnant à Apple un avantage injuste.

“L’intention de la commission semblait être politique : punir Apple pour sa planification fiscale globale, plutôt que d’atteindre un résultat conforme à la situation juridique ou économique”, a déclaré Dan Neidle, un avocat fiscaliste du cabinet Clifford Chance, dans un communiqué. “La cour a, à juste titre, suivi la loi et non des objectifs politiques plus larges”.

L’affaire du poinçon

L’affaire Apple est la marque de fabrique de la campagne menée par Vestager pendant cinq ans pour se débarrasser des accords fiscaux prétendument injustes que certains gouvernements européens accordent à des multinationales favorisées, comme Amazon.com. La fureur d’Apple face à son projet de loi sur les impôts de 2016 a conduit Cook à faire exploser l’initiative européenne. L’UE envisagera ses prochaines étapes après avoir étudié le jugement de la Cour de Luxembourg, a déclaré M. Vestager dans un communiqué.

“Si les États membres accordent à certaines multinationales des avantages fiscaux dont ne bénéficient pas leurs rivaux, cela nuit à la concurrence loyale dans l’UE”, a-t-elle déclaré, ajoutant que l’exécutif de l’UE “continuera à examiner les mesures de planification fiscale agressive dans le cadre des règles européennes sur les aides d’État afin d’évaluer si elles donnent lieu à des aides d’État illégales”. Selon Mme Apple, l’affaire “ne porte pas sur le montant de l’impôt que nous payons, mais sur l’endroit où nous sommes tenus de le payer”. L’entreprise “a payé plus de 100 milliards de dollars en impôts sur les sociétés dans le monde au cours de la dernière décennie et des dizaines de milliards de plus en autres impôts”.

Les actions d’Apple ont augmenté de 2 % à 396 dollars en pré-marché.

L’entreprise de Cupertino, en Californie, avait fait valoir que l’UE avait mal ciblé les bénéfices qui devraient être imposés aux États-Unis et avait “modifié rétroactivement les règles” sur la manière dont les autorités mondiales calculent ce qui leur est dû.

Toujours clair

Le ministère irlandais des finances a déclaré que la nation “a toujours été claire sur le fait qu’il n’y avait pas de traitement spécial accordé aux deux unités d’Apple” dans l’affaire des aides d’État de l’UE. Les énormes ventes d’Apple – comme celles d’autres géants technologiques américains – ont fait l’objet d’une attention particulière en Europe, qui s’est concentrée sur les structures compliquées des entreprises pour le transfert des bénéfices générés par la propriété intellectuelle.

L’affaire survient alors qu’Apple est sur le point de dépasser la compagnie pétrolière publique d’Arabie Saoudite en termes d’évaluation du marché, une étape qui ferait du géant technologique la plus grande entreprise du monde selon cette mesure. Ses actions ont progressé d’environ 30 % cette année grâce à un optimisme général sur ses activités.

Avant aujourd’hui, Vestager avait déjà un bilan mitigé dans les affaires judiciaires qui ont suivi ses ordonnances fiscales. Le Danois a subi un revers l’année dernière lorsque les juges ont rejeté une décision visant Starbucks Corp. concernant ses accords fiscaux avec les Pays-Bas. Mais le tribunal a confirmé la décision de l’UE concernant les affaires fiscales de Fiat Chrysler Automobiles NV au Luxembourg.