9 août 2020

Amazon, Apple engage Fiona Scott Morton, l’une des critiques les plus éloquentes du big tech

Fiona Scott Morton est largement reconnue comme une experte en matière d’antitrust, connue pour ses mises en garde contre les géants technologiques américains qui étouffent la concurrence et l’innovation.

Pourtant, Scott Morton, économiste de l’université de Yale et ancien fonctionnaire du ministère de la Justice, conseille également deux des plus grands noms de la technologie – Amazon.com et Apple – dans le cadre d’enquêtes antitrust fédérales. Elle n’a pas révélé ces relations dans les documents qu’elle a récemment co-rédigés et qui décrivent comment les États-Unis pourraient engager des poursuites contre Google et Facebook d’Alphabet.

Scott Morton, salué dans un article de 2019 dans le New Republic comme un “croisé antitrust”, a déclaré qu’elle avait commencé à travailler comme consultante pour Amazon l’année dernière, alors que son travail pour Apple remonte à plusieurs années.

L’absence de divulgation sur Google et Facebook ne devrait pas être un problème, a-t-elle dit, car Apple et Amazon ne l’ont pas payée pour les écrire. De plus, a-t-elle ajouté, ces documents ne portent ni sur Apple ni sur Amazon.

“Je travaille pour des entreprises qui me conviennent et qui n’enfreignent pas la loi”, a-t-elle déclaré dans une interview. “Donc, vous expliquez ce qui fait que le marché fonctionne bien et comment la conduite de l’entreprise est pro-concurrentielle ou efficace”.

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À mesure que les enquêtes antitrust s’intensifient, le potentiel de conflits pourrait se multiplier, car les autorités de régulation et les entreprises engagent des experts qui peuvent jouer un rôle crucial dans l’élaboration des affaires impliquant des allégations de comportement anticoncurrentiel.

Amazon, Apple, Facebook et Google sont tous aux prises avec des enquêtes fédérales. Un procès du ministère de la justice contre Google devrait avoir lieu cet été. Les dirigeants de ces quatre entreprises doivent témoigner le 27 juillet devant un panel de la Chambre. Facebook et Google font également face à des enquêtes de l’Etat.

Scott Morton, qui a travaillé au sein de la division antitrust du ministère de la justice de mai 2011 à décembre 2012, a déclaré que le conseil est important pour ses recherches et son enseignement, et qu’elle ne prend des clients que lorsqu’elle pense qu’une entreprise ne viole pas les lois antitrust. Elle a refusé de donner des détails sur son travail.

Amazon a confirmé que Scott Morton travaille pour la société mais a refusé tout commentaire supplémentaire. Apple n’a pas répondu à une demande de commentaires.

George DeMartino, professeur à l’université de Denver qui fait des recherches sur l’éthique en économie, a déclaré que Scott Morton aurait dû divulguer son travail pour Amazon et Apple dans les journaux. Les économistes sont censés révéler les conflits réels et potentiels qui pourraient influencer leur travail, selon les principes de l’Association économique américaine, a-t-il dit.

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“Les professionnels ont le devoir de maintenir la confiance, ce qui, comme nous le savons maintenant, est une chose fragile”, a déclaré M. DeMartino, qui fait partie de l’école d’études internationales Josef Korbel. “Cela nécessite de révéler tout conflit d’intérêt réel ou tout enchevêtrement qui pourrait raisonnablement être interprété par d’autres comme un conflit”, a déclaré M. DeMartino, qui a souligné qu’il n’est pas un spécialiste de l’antitrust et a ajouté qu’il ne critiquait pas l’intégrité de Scott Morton.

Les conflits sont nombreux dans le domaine de la lutte contre les ententes, a déclaré Gene Kimmelman, conseiller principal à Public Knowledge, une organisation à but non lucratif qui plaide en faveur d’une application plus stricte de la législation antitrust, et ancien conseiller en chef de l’unité antitrust du ministère de la justice. Son groupe a travaillé avec Scott Morton sur les rapports Google et Facebook, qui ont été financés par une subvention de recherche du réseau Omidyar, une organisation philanthropique co-fondée par Pierre Omidyar, le fondateur d’eBay Inc.

Un porte-parole du réseau Omidyar a refusé de se prononcer sur la question de savoir si Scott Morton aurait dû divulguer son travail de consultant.

Kimmelman a fermement défendu Scott Morton, affirmant dans un courriel qu’elle lui avait révélé son travail pour Amazon et Apple. “J’aimerais que tous les économistes et avocats spécialisés dans la lutte contre les ententes aient le niveau d’intégrité et de cohérence dans l’analyse dont elle a fait preuve à maintes reprises”.

M. Kimmelman a déclaré qu’il avait dû engager un avocat extérieur pour gérer les conflits potentiels entre une dizaine de conseillers à qui il avait demandé de l’aide pour produire les études sur Facebook et Google, ainsi que d’autres sur Apple et Amazon. La plupart d’entre eux ont eu des conflits, a-t-il dit.

“Une partie du jeu consiste à les engager pour empêcher vos adversaires de pouvoir les engager”, a déclaré M. Kimmelman. “C’est un investissement important qui peut rapporter énormément”.

Les économistes sont parmi les recrutements les plus importants, et les plus coûteux, pour les entreprises qui font l’objet d’enquêtes antitrust de la part du gouvernement. Carl Shapiro, économiste à l’université de Californie-Berkeley et qui, comme Scott Morton, avait été économiste en chef de la division antitrust du ministère de la Justice, consulte pour Google. Shapiro a déclaré qu’il le divulgue chaque fois qu’il parle ou écrit.

Google a été un soutien prolifique des économistes, selon une étude qui a identifié 330 documents de recherche publiés entre 2005 et 2017 que Google a soutenu directement ou indirectement. Les bénéficiaires n’ont pas divulgué la source de financement dans 65 % des cas, selon le rapport.

Néanmoins, la décision de Scott Morton de travailler pour Amazon et Apple se distingue par le fait qu’elle a été une avocate très en vue pour une approche antitrust plus agressive des entreprises technologiques, en participant à des tables rondes, en témoignant devant le Congrès et en s’exprimant pour être citée dans les médias, y compris Bloomberg News. L’année dernière, Scott Morton, dont le nom figure sur la liste des consultants antitrust de la société Charles River Associates, basée à Boston, a co-écrit un rapport de l’université de Chicago sur l’immense puissance des plates-formes technologiques.

L’une des principales critiques adressées à Amazon est qu’elle exploite un marché en ligne utilisé par des vendeurs tiers tout en étant en concurrence avec ces vendeurs, une situation parfois décrite comme un conflit “joueur-espion”. L’entreprise fondée par Jeff Bezos affirme que sa plateforme n’est pas différente des supermarchés de briques et de mortier qui proposent des produits avec des étiquettes maison en plus des produits de marque.

Lors d’une discussion au Center for Economic Policy Research le mois dernier, Scott Morton a déclaré que les entreprises qui agissent à la fois comme arbitre et comme joueur deviennent un problème “lorsque le propriétaire de la plate-forme dit : ‘Je ne veux pas plus de concurrence et de substituts. Je vais juste interrompre cette fête”.

Environ une heure après le début de la discussion, elle a dit : “J’ai beaucoup travaillé pour Apple et je travaille actuellement pour Amazon.”

Les documents de Google et de Facebook rédigés par Scott Morton plaident en faveur d’une action antitrust contre ces deux entreprises, mais restent muets sur les dommages antitrust potentiels causés par Apple et Amazon.

Le journal Google affirme que le pouvoir de Google est unique. Les annonceurs peuvent choisir d’acheter de l’espace sur Facebook ou Amazon, ou de passer par Google pour atteindre d’autres éditeurs. Mais les journaux et les autres éditeurs n’ont pas d’autre choix que de passer par la technologie publicitaire de Google. Selon le journal, il a pu utiliser ce pouvoir pour nuire aux annonceurs et aux éditeurs.

“Mon travail n’est pas de faire tomber les entreprises technologiques”, a-t-elle déclaré lors de l’entretien. “Mon travail consiste à comprendre les marchés et à essayer de déterminer quand ils fonctionnent et quand ils ne fonctionnent pas”.