Il y a vingt ans, le premier Européen sur la Station spatiale – Agence ANSA

Le 21 avril 2001, Umberto Guidoni est devenu le premier astronaute européen à poser le pied sur la Station spatiale internationale (ISS). Un anniversaire historique que célèbre l’Agence spatiale européenne (ESA) en souvenir également de Thomas Pesquet, l’astronaute français qui tentera vendredi de conquérir le titre de premier astronaute européen sur un véhicule utilitaire: il volera avec la navette Crew Dragon baptisée “ Endeavour ” , exactement comme la navette spatiale qui a mis Guidoni en orbite, et partira de la même plate-forme historique 39A du Centre spatial Kennedy à Cap Canaveral.

L’astronaute italien a passé 11 jours en orbite avec la mission STS-100, l’un des premiers vols d’assemblage de la Station spatiale: parmi ses objectifs, embarquer le bras robotique Canadarm-2, qui sera utilisé comme grue spatiale, et le module logistique «Raffaello» fabriqué en Italie.

La mission, si courte soit-elle, s’est révélée pleine d’émotions inattendues: d’abord la lettre personnelle envoyée par le Pape, puis le 25 avril l’entretien avec le président de la République Carlo Azeglio Ciampi, de qui il avait reçu le fanion de la présidence de la République à mettre en orbite. Des événements imprévus sont également inévitables, comme le blocage des ordinateurs de bord et le départ reprogrammé pour permettre l’accostage du Soyouz transportant le premier touriste spatial, le milliardaire américain Dennis Tito.

Après l’expédition aventureuse de Guidoni, 26 autres missions de l’ESA ont eu lieu sur la Station spatiale: parmi les protagonistes de nombreux Italiens, tels que Roberto Vittori (avec les missions Marco Polo, Eneide et DAMA), Paolo Nespoli (avec Esperia, MagISStra et Vita), Luca Parmitano (Volare et au-delà) et Samantha Cristoforetti (avec Futura). AstroSamantha conduira la 30e mission de l’ESA sur la Station spatiale, prévue pour 2022.

Guidoni, je rêve du premier astronaute européen sur la lune

“Je suis sûr qu’il y aura aussi un astronaute européen dans l’un des premiers vols du programme Artemis” dirigé vers la Lune: Umberto Guidoni est prêt à parier dessus, qui il y a 20 ans était le premier astronaute européen à embarquer sur l’International Station spatiale (ISS).

De cette expérience, il apporte encore “de nombreux souvenirs qui ne vieillissent jamais: la vue de la Terre depuis l’espace et la complexité de l’amarrage à la Station spatiale qui, bien que plus petite qu’aujourd’hui, était encore grande par rapport à la navette spatiale”, dit Guidoni. Ce fut “un moment important pour l’Italie et pour toute l’Europe, car il représentait le début d’un grand projet qui deviendra plus tard la Station Spatiale”. Il était inévitable que cette prise de conscience entraîne une certaine anxiété. “Lorsque vous entrez dans une nouvelle structure comme l’était la Station spatiale, sachant que vous représentez tout un continent, il y a un certain souci de ne pas se ridiculiser et d’être à la hauteur du défi.” Le moment le plus embarrassant, dont il se souvient avec beaucoup d’affection, est celui de la conversation avec le président de la République, Carlo Azeglio Ciampi: «J’étais tellement excité que, quand c’était à mon tour de parler, j’ai oublié d’appuyer sur le bouton pour activer la transmission audio; pendant un instant je paraissais silencieux comme un poisson! Hormis certaines vicissitudes, telles que les difficultés techniques avec les ordinateurs de bord, «au final, la mission a été un succès complet et les compliments de la NASA sont également arrivés. Savoir que le bras robotique que nous avons amené pour cette mission travaille toujours sur la Station spatiale est certainement une source de fierté ».

Au cours de ces 20 années, le rôle des astronautes européens «a grandi avec l’expérience: nous avons également eu des commandants européens de la Station spatiale, comme Luca Parmitano», souligne Guidoni. «Ce qui n’a pas changé, c’est qu’aujourd’hui sur le Crew Dragon comme sur le Soyouz ou la Shuttle il y a 20 ans, nous, Européens, sommes toujours en train de payer des invités, car entre-temps l’Europe n’a pas pu construire un véhicule pour transporter des astronautes. Cependant, il reste parmi les protagonistes de l’espace dans le monde et parmi les partenaires les plus fiables pour les activités spatiales: nous pensons que la technologie pour aller sur la Lune, Orion, ne pourrait pas fonctionner sans le module de service européen. Nous sommes un élément fondamental du programme spatial américain Artemis ».