Glorieux guerrier ou tyran raciste? La France se bat pour l’héritage de Napoléon – The Irish Times

Napoléon Bonaparte, empereur des Français, est mort il y a 200 ans mercredi sur l’île de Sainte-Hélène, à plus de 7 000 km de Paris.

Le président Emmanuel Macron a ignoré la controverse entourant le bicentenaire et commémorera le personnage historique préféré de la France avec un discours à l’Académie française et un dépôt de gerbes sur la tombe de Napoléon aux Invalides.

Les détracteurs de Napoléon disent qu’il était un dictateur mégalomane qui a laissé jusqu’à 2½ millions de morts à travers l’Europe. Ses défenseurs disent que Napoléon s’est contenté de mener des guerres déclenchées par des ennemis de la révolution, puis a défendu la France contre des coalitions d’ennemis européens dirigées par les Anglais. En réconciliant royalistes et révolutionnaires français et en établissant les systèmes d’éducation, de justice et de gouvernement du pays, il a jeté les bases de la France moderne.

Napoléon semble représenter le caractère national français, sa rébellion mais aussi son aspiration à l’autorité. Il a fait croire à ses compatriotes que la France était destinée à faire l’histoire et à transmettre la civilisation aux autres.

Son ascension d’origines modestes à la tête de l’Europe continentale a également confirmé la croyance française en la méritocratie. Si un garçon corse décousu qui parlait à peine français pouvait devenir empereur à l’âge de 35 ans, alors n’importe quel Français pourrait devenir n’importe quoi.

Surtout, Napoléon a donné la gloire française. Notoirement courageux au combat, il a déclaré: «La mort n’est rien, mais vivre vaincu et sans gloire, c’est mourir tous les jours.» Il a remporté 77 batailles militaires sur 86, soit un taux de réussite de 90%.

C’était un génie de l’auto-promotion, transformant même les défaites en histoires d’audace. Il a chargé des artistes à la mode de le dépeindre comme un général fringant.

Bâtiment de légende

Prisonnier des Britanniques à Sainte-Hélène, il a construit sa propre légende à travers les mémoires qu’il dictait au comte Emmanuel de Las Cases. «Le martyre que j’ai connu à Sainte-Hélène m’a pris l’image d’un tyran», a déclaré Napoléon à son compagnon le général Henri-Gatien Bertrand. À sa mort, Horace Vernet a peint l’empereur se levant de sa tombe, semblable à un Christ, entouré de lumière. Des répliques du masque mortuaire de Napoléon ont longtemps été trouvées dans les maisons à travers la France.

Une peinture réalisée en 1843 par l’artiste français Jean-Baptiste Mauzaisse représentant l’empereur français Napoléon Ier sur son lit de mort. Photographie: Thomas Coex / AFP via Getty

Dans L’Homme qui s’est pris pour Napoléon, l’auteur Laure Murat écrit que Napoléon est le sujet le plus courant des troubles délirants, plus que Jésus-Christ, Jeanne d’Arc ou Louis XIV. En 1840, année du rapatriement des cendres de Napoléon de Sainte-Hélène, 14 futurs empereurs sont hospitalisés dans un seul asile parisien.

La manie de Napoléon n’est pas spécifique à la France. En 1997, le milliardaire américain Bill Gates a acheté une lettre d’amour de Napoléon à Joséphine pour l’équivalent de plus d’un million d’euros. En 2014, un Coréen a payé 1,8 million d’euros pour l’un des deux chapeaux de Napoléon. Une assiette de son service en porcelaine de Sainte-Hélène peut rapporter des centaines de milliers de personnes aux enchères.

Les troupes de Wellington ont capturé le cheval préféré de Napoléon – du nom de la bataille qu’il avait gagnée à Marengo – à Waterloo et l’ont ramené en Angleterre. Le squelette de Marengo a été conservé au National Army Museum de Londres. Pour le bicentenaire, l’artiste français Pascal Convert a construit une réplique. “Amener le cheval de la dernière défaite vers la tombe de son cavalier est un rituel”, a déclaré Convert. Il a suspendu le squelette au-dessus de la tombe de Napoléon, à la manière de Pégase.

Les fans de Napoléon lancent une pétition intitulée «Non à la profanation du tombeau de l’empereur Napoléon 1er».

«Réhumaniser Napoléon en suspendant le squelette d’un cheval en plastique au-dessus de sa tombe? Vous plaisantez! a tweeté Thierry Lentz, directeur de la Fondation Napoléon.

Controverse sur l’esclavage

La controverse la plus grave entourant la commémoration est le fait que Napoléon a rétabli l’esclavage en France, huit ans après son abolition par la révolution. Le personnel des minorités ethniques de La Villette, site de l’une des nombreuses expositions du bicentenaire, a menacé de faire grève.

Louis-Georges Tin du Conseil représentatif des associations noires de France, et l’universitaire Olivier Le Cour Grandmaison, ont publié un article d’opinion dans Libération dénonçant la commémoration de mercredi comme «un scandale et un outrage infligés à des millions de victimes noires qui ont été déportées et asservies dans d’horribles conditions”.

Marlene Daut, professeur à l’Université de Virginie qui se décrit comme «une femme noire d’origine haïtienne et une érudite du colonialisme français», a dénoncé la commémoration française dans le New York Times, qualifiant Napoléon de «le plus grand tyran de France, une icône du blanc suprématie … un raciste, sexiste et despote irrémédiable. Les défenseurs de Napoléon disent qu’il était un homme de son temps.

Macron, comme Napoléon, est arrivé au pouvoir dans la trentaine. L’épouse du premier, Brigitte, est, comme Joséphine, une femme plus âgée qui a introduit son mari dans la société. Macron veut aussi unifier l’Europe, mais pas au point de sabre.