Des centaines de personnes sont évacuées alors que les feux de forêt font rage dans la région de la Floride.

MILTON, Floride – Les pompiers de la région de Floride ont continué à lutter contre un incendie erratique qui a brûlé des milliers d’hectares de forêts, rasé des dizaines de maisons et forcé quelque 1 600 personnes à évacuer leur quartier.

Un tronçon de l’Interstate 10, principale artère de transport du nord de la Floride, est resté fermé dans les deux sens près de Pensacola à cause de la fumée.

Le gouverneur Ron DeSantis a rencontré les responsables des services d’urgence sur le parking d’une église à Milton, qui a été transformé en zone de transit, dans le comté de Santa Rosa, pendant une heure jeudi avant de retourner à la capitale de l’État, Tallahassee, située à environ 180 miles à l’est.

Le feu se nourrissait de peuplements de pins dans des forêts parsemées d’aiguilles sèches.

La commissaire à l’agriculture, Nikki Fried, a déclaré lors d’une conférence de presse jeudi après-midi que les responsables des incendies travaillent jour et nuit pour contenir les feux de forêt.

“La menace est loin d’être écartée et aucune pluie n’est prévue”, a déclaré Mme Fried. Elle a demandé aux habitants de rester vigilants et “d’être prêts à faire face à un incendie de forêt dans leur quartier”.

Dans le comté de Santa Rosa, qui se trouve juste à l’est de Pensacola, un incendie de 2 000 acres a entraîné l’évacuation de 1 100 maisons mercredi. Les autorités ont déclaré que quelques-uns de ces résidents, dans les zones situées au sud de l’Interstate 10, ont été autorisés à rentrer chez eux. Les autres n’ont pas encore été autorisés à rentrer.

Le sergent Rich Aloy, du bureau du shérif du comté de Santa Rosa, était en patrouille mercredi lorsque lui et d’autres adjoints ont aidé un couple de personnes âgées piégé par une ligne électrique en feu. Le fil électrique, probablement sous tension, bloquait la route à deux voies, bordée d’arbres, alors que la fumée envahissait la zone. Aloy a déclaré que lui et ses adjoints sont tombés par hasard sur le couple qui appelait à l’aide.

“Le bon moment, le bon endroit”, a dit Aloy.

Ce feu a commencé lundi lorsqu’un brûlage dirigé par un entrepreneur privé a échappé à tout contrôle, selon M. Fried. Les conditions ont créé une tempête parfaite pour le feu – faible humidité et vents forts.

“La météo est vraiment ce qui fera la différence”, a déclaré Ludie Bond, une porte-parole du Service forestier de Floride. “En Floride, lorsque nous voyons les rafales de vent, c’est la saison des ouragans, pas nécessairement celle des incendies. Donc la recette était parfaite pour que ce feu fasse une énorme course”.

À quatre reprises, le feu s’est dirigé vers l’Interstate 10, l’artère principale du nord de la Floride. À chaque fois, il a sauté l’autoroute et a été propulsé vers l’ouest par des rafales atteignant 40 mph (environ 64 km/h).

Les pompiers s’attendaient à ce que les vents tournent et s’intensifient vendredi, ajoutant au comportement erratique de l’incendie.

Les autorités ont confirmé que 13 maisons ont été détruites jusqu’à présent dans l’incendie surnommé Five Mile Swamp Fire.

Dans une région habituée aux ouragans, les autorités ont déclaré que de nombreux résidents étaient prêts à fuir dès qu’on leur en a donné l’ordre – bien que des dizaines de personnes soient restées sur place, des tuyaux d’arrosage à la main, pour lutter contre le feu.

Des équipes venant d’autres régions de Floride, y compris Jacksonville, aident les pompiers qui ont travaillé de longues heures depuis lundi.

Dans le comté voisin de Walton, un incendie de 575 acres a incité environ 500 personnes à évacuer. Les autorités y ont déclaré que de multiples structures ont été perdues dans l’incendie, qui était contenu à 65% jeudi matin. Fried a déclaré qu’environ 33 structures ont été endommagées jusqu’à présent.

Le shérif du comté de Walton, Michael Adkinson, a déclaré lors d’une conférence de presse mercredi soir que les personnes à qui on avait demandé de quitter leur maison mais qui n’avaient pas d’endroit où aller ont été envoyées à la South Walton High School.

La quasi-totalité de la Floride a connu des précipitations inférieures à la normale cette année. Le météorologue Jack Cullen du National Weather Service a déclaré au Tampa Bay Times que la sécheresse avait contribué à alimenter les incendies mercredi. Cullen, qui est basé à Mobile, Alabama, a déclaré que le vent est le vrai coupable.

“Ce qui a provoqué cet incendie aujourd’hui, c’est le vent, en plus des conditions sèches et de la faible humidité”, a déclaré M. Cullen à propos de l’incendie près de Pensacola.

Il n’y a eu aucun rapport de blessures ou de décès.