26 janvier 2021
Comment les étudiants défavorisés peuvent accéder aux meilleurs programmes STEM

Comment les étudiants défavorisés peuvent accéder aux meilleurs programmes STEM

La grande majorité des étudiants admis aux programmes STEM dans les collèges d’élite ont dans leur portefeuille une abondance d’activités extrascolaires dans le domaine des STEM. Ces activités peuvent inclure des foires scientifiques, des cercles de mathématiques, des clubs de robotique, des camps d’été à thème scientifique et même des programmes de survie en milieu sauvage, suivis de stages dans des écoles secondaires et d’apprentissages en informatique.

Les dossiers de participation active servent de preuve non seulement de leur solide formation en mathématiques et en sciences, mais aussi de leur motivation à persévérer dans un domaine technique. L’admission dans des établissements d’enseignement technique sélectifs constitue à son tour une étape importante vers des emplois bien rémunérés dans le domaine des STEM. En attendant, toute cette voie peut être fermée aux enfants de familles à faibles revenus, dont les familles peuvent ne pas avoir les moyens financiers, le transport, l’information et le réseau de soutien communautaire nécessaires.

Donner aux étudiants les moyens de progresser dans les STEM dès le début peut les aider à gravir l’échelle sociale. Mohamed Omar, professeur associé de mathématiques au Harvey Mudd College, soutient que les investissements éducatifs visant à accroître la diversité dans l’enrichissement mathématique extrascolaire peuvent conduire à une main-d’œuvre plus équitable dans les STEM. À titre d’exemple d’un tel investissement, il mentionne le programme BEAM (Bridge to Enter Advanced Mathematics).

BEAM crée des filières permettant aux étudiants issus de communautés à faible revenu et historiquement marginalisées de devenir scientifiques, mathématiciens et ingénieurs dès la sixième année. Les étudiants sont généralement les premiers de leur famille à recevoir une éducation supérieure – pourtant, plus des deux tiers d’entre eux finissent par s’inscrire dans des universités classées “très compétitives” ou plus. BEAM commence par un programme d’été d’immersion en mathématiques de cinq semaines, où les étudiants suivent un programme d’études avancé et se lient d’amitié avec d’autres personnes qui aiment les mathématiques. Ils rencontrent également d’anciens étudiants de BEAM qui leur servent de conseillers et de modèles, les aidant à s’épanouir sur le plan scolaire et personnel tout au long de leurs études. Bien qu’il soit entièrement financé par des dons privés, le programme BEAM s’est rapidement développé depuis sa création, il y a près de dix ans, avec des programmes sur le terrain à New York et à Los Angeles qui accueillent des centaines d’étudiants chaque été.

Dans une récente interview, le fondateur et directeur exécutif de BEAM, Dan Zaharopol, a décrit l’objectif de l’organisation comme étant d’ouvrir à tous la possibilité de réussir en mathématiques et en sciences grâce à des échafaudages, des encouragements et des conseils. De telles opportunités sont souvent inexistantes pour les communautés à faibles revenus et défavorisées. Par exemple, il a souligné que les meilleures universités s’attendent à ce que les futurs étudiants en STEM suivent des cours de calcul au moment de leur admission, alors qu’environ 70 % des lycées accueillant des étudiants à faibles revenus n’offrent même pas de cours de calcul.

Alors que certains programmes tentent de simplifier leurs programmes d’études pour attirer les étudiants défavorisés, l’expérience de BEAM illustre l’approche exactement inverse : il s’agit de mettre les étudiants au défi avec des problèmes complexes, engageants et ouverts afin de les aider à développer un état d’esprit confiant et, en fin de compte, à réussir leur carrière. La clé du succès de BEAM est sa capacité à créer une communauté florissante de jeunes mathématiciens sous-représentés. Faire partie du programme permet aux enfants de travailler avec des pairs et des conseillers d’un même milieu qui aiment les mathématiques, tout en étant guidés par des enseignants qui reconnaissent leur potentiel.

Malgré leurs résultats impressionnants, des programmes comme BEAM qui ne bénéficient pas du soutien du gouvernement ne peuvent servir qu’une très petite fraction de la population étudiante sous-représentée qui pourrait réussir. Il est logistiquement exigeant d’attirer des instructeurs expérimentés ayant une solide formation en STEM, d’organiser des camps de haute qualité, des cours extrascolaires et un suivi méticuleux pour les élèves du premier cycle du secondaire et de l’école primaire. Pourtant, ces jeunes enfants, dont la curiosité naturelle et la confiance en soi sont encore intactes, seraient les meilleurs candidats pour bénéficier de programmes de STEM stimulants et intéressants.

Heureusement, la nouvelle initiative, BEAM National, qui vient d’être lancée en collaboration avec The Art of Problem Solving, offrira aux élèves de tout le pays une passerelle vers les mathématiques avancées dès la deuxième année du primaire. Des milliers d’enfants bénéficieront d’un accès gratuit au très réputé programme Beast Academy Online, ainsi que d’un encadrement et d’un soutien continus. Ce programme offre aux élèves défavorisés une occasion sans précédent de dépasser les limites de leur cadre scolaire local en explorant du matériel pédagogique sur le web, en assistant à des cours en ligne très intéressants et en rejoignant des communautés virtuelles de soutien composées de passionnés de mathématiques. La multiplication des exemples de réussite en matière de STEM impliquant des étudiants à faible revenu devrait, espérons-le, motiver davantage le public à investir dans l’éducation avancée des enfants dont on suppose généralement qu’ils ne s’intéressent pas aux STEM.